— Manges øyne er rettet mot California, sier viseguvernør Gavin Newsom, som er blant tilhengerne. - Situasjonen er svært annerledes her enn i andre delstater, på grunn av det store omfanget endringen vil innebære, og alt den kan føre til i resten av USA.

California er landets mest folkerike stat og en av minst fem, inkludert Massachusetts og Maine, der spørsmålet om å tillate marihuana skal stemmes over i november neste år. Både tilhengere og motstandere sier at California blir den viktigste slagmarken, der suksess eller nederlag for forslaget trolig vil avgjøre om det meste av landet vil avkriminalisere stoffet.

— En stor delstat med så mye innflytelse er svært viktig, sier Kevin Sabet, som var med på å ta initiativ imot legalisering i gruppen Smart Approaches to Marijuana i San Diego. - Vi regner med en langvarig strid her i California, og den kommer til å koste penger.

Sa nei for fem år siden

Det som står på spill er et marked med 39 millioner innbyggere, mer enn dobbelt så mange som i Colorado, Washington, Alaska og Oregon tilsammen. I disse statene legaliserte velgerne marihuana i 2012 og 2014. California var først ute med å godkjenne marihuana til medisinsk bruk i 1996, og hundrevis av apoteker leverer stoff som gjør at det er blitt vanlig å se folk ta seg en blås i byer og tettsteder i hele staten. Holdningen til hasjrøyking er også i ferd med å bli endret, ettersom bruken øker. Stadig flere velgere støtter avkriminalisering.

Det er sterke følelser og stor aksjonsvilje på både ja- og neisiden. Men argumenter er ikke nok. Hvor stor økonomisk støtte hver av dem får, kan avgjør resultatet, sies det på begge sider.
STEPHEN LAM/REUTERS

Mens velgerne i California avviste et fremstøt for legalisering i 2010, sier tilhengerne at utsiktene er bedre for neste år. Det er et år med presidentvalg, og da vil unge velgere være mer tilbøyelige til å engasjere seg. Ungdommen støtter ofte legalisering, mener tilhengerne. De viser også til endringer i folkemeningen og sier de vil dra lærdom av erfaringene fra de fire statene som har legalisert marihuana når de nå skal formulere forslaget de mener vil appellere til flertallet av velgerne. Les også: Uruguay åpner for marihuana-salg fra apotek

Klart ja-flertall i meningsmåling

Blant dem som sier de vil delta i avstemningen i California, er 55 prosent for å legalisere hasj, mens 43 prosent sier stoffet fortsatt bør være forbudt. Det viser en undersøkelse som er foretatt av det nøytrale Public Policy Institute of California. Støtten er nå høyere enn noen gang siden firmaet begynte å ta opp meningsmålinger om spørsmålet i 2010, da et forslag om å tillate fritidsbruk av marihuana falt i en avstemning.

— Når California og noen andre, mindre stater vil legalisere bruken neste år, blir de føderale myndighetene nødt til å regne med oss, sier Lynne Lyman, som er direktør i Drug Policy Alliance, en gruppe som leder innsatsen for fri marihuana. - Vi håper at dette vil føre til en slutt på marihuana-forbudet på landsbasis.

Begge parter sier at seier i avstemningen avhenger av bidrag til valgkampen, der marihuana-tilhengerne har et forsprang. Saken har vakt interesse blant velstående sponsorer, blant dem milliardæren George Soros, som ga én million dollar til tilhengerne i 2010. De ventes også å få bidrag fra en marihuana-industri som vokser frem i andre stater og leverandører som gjerne vil inn på markedet i California.

Nei-siden vil advare foreldre

Motstanderne kan vinne hvis de får inn 10 millioner dollar, som det vil koste å få på plass en robust kampanje ute i felten og organisere grupper, blant annet innen skoleverket og politiet.

Det sier Wayne Johnson, lederen av et selskap i Sacramento som drev kampanjen mot legalisering i 2010. Denne gang vil de legge vekt på virkningen tilgangen på marihuana vil ha for barn, og dermed håper de å vinne mange stemmer fra foreldre. - De er de første til å bytte side, og dette er en viktig demografisk faktor som er en akilleshæl for ja-siden.

Douglas Chioupek er gründer i MedMar Healing Center og vurderer røttene på en liten marihuanaplante. California har tillatt bruk av marihuana til medisinsk bruk i snart 20 år.,
DAVID PAUL MORRIS, BLOOMBERG NEWS

Lyman sier tilhengerne av legalisering frykter at virkelig store givere skal engasjere seg imot, for eksempel Sheldon Anderson, verdens største casino-eier, som holder til i Las Vegas. Han pøste 5,5 millioner dollar inn i kampanjen mot medisinsk marihuana i Florida, der den ble stanset i en avstemning i november.California har nesten halvparten av det lovlige cannabis-markedet, sier Troy Dayton i ArcView Group i Oakland, et firma som driver med marihuana-investering og forskning og som bidrar med 70.000 dollar til kampanjen.

— Å legalisere bruken av stoffet for voksne i California vil endre spillet over hele verden og overskygge markedene i Colorado, Washington, Oregon og Alaska tilsammen, sier han.

— Tilhengerne vil øke sjansen til å få forslaget gjennom dersom de legger frem en plan som regulerer og beskatter industrien. Dermed understreker de at bruken av stoffet allerede er utbredt og at en legalisering vil føre til mer kontroll, sier Johnson. - Men de må samle inn minst 20 millioner dollar for å drive en effektiv valgkampanje, legger han til.

Tung vei for begge parter

— Jeg tror ikke det vil bli noen enkel scoring, sier Rob Stutzman, en republikansk politisk rådgiver som jobbet for tidligere guvernør Arnold Schwarzenegger. - Det er utbredt motstand mot forslaget, og det vil bli mye bekymring for utilsiktede konsekvenser.

Tilhengerne får den vanskeligste oppgaven med å overtale velgerne til å endre loven, mens motstanderne kan reise tvil og skape bekymring for å sikre seg nei-stemmer, mener han.

The Drug Policy Alliance begynte å samle inn penger gjennom en politisk handlingskomité sist høst, og målet er å skaffe mellom 15 og 20 millioner dollar til kampanjen, sier Lyman i Drug Policy Alliance. Gruppen vil begynne å utforme detaljene i forslaget denne måneden, etter en serie møter over hele delstaten der de samler innspill om for eksempel avgifter, regulering og skader på miljøet, sier hun.

Vil sikre skatteinntektene

Formelt sett krever initiativet 365.880 underskrifter dersom det er tale om å endre en forskrift og 585.407 hvis det er snakk om en grunnlovsendring, ifølge myndighetene i California.

Nabostaten Nevada har godkjent et lignende forslag til sin avstemning neste år, og det er ventet tilsvarende fremstøt i Arizona, Maine og Massachusetts. Det sier Mason Tvert i The Marijuana Policy Project, en gruppe tilhengere som har vært med på å finansiere legaliseringskampanjer i andre stater.

— Stoffet er allestedsnærværende allerede, sier 47 år gamle Newsom, som vil forsøke å bli guvernør i California i 2018. - Vi har en velutviklet industri, som har eksistert formelt gjennom utsalg for medisinsk marihuana siden 1996 og som i praksis er uregulert. Dessuten får vi ingen skatteinntekter.

Norsk enerett: Aftenposten

Les også:

Den fordømte hasjen

Norske forskere: Legalisering ac cannabis ga lavere kriminalitet