1. mai 1995 fylte hundretusener av franskmenn paradegaten Champs-Élysées fra Triumfbuen til Concorde-plassen etter at Chirac hadde vunnet presidentvalget. Den borgerlige borgermesteren av Paris har senere vært forgrunnfiguren fremfor noen i fransk politikk.Populariteten har dalt. Og sjelden har Chirac vært så blek og preget av alderen som i de siste måneder.Visse tegn tyder likevel på at den gamle ringreven igjen er i ferd med å hente frem egenskapene som stemmesanker og politisk bulldozer. Denne uken har Chirac fremstått mer bestemt enn på lenge i TV.Han har solt seg i støtten fra rundt 500 kunstnere og kjendiser foran folkeavstemningen om EUs grunnlovstraktat 29. mai. Og han har fått oppmuntringer i form av meningsmålinger som tyder på at ja-siden omsider er kommet i siget etter at motstanderne på begge fløyer i fransk politikk i månedsvis har hatt flertallet av franske velgere på sin side i fordømmelsen av grunnlovs-traktaten.

Høyt spill.

— Hvis Chirac taper sitt høye spill om EU-traktaten, er han ferdig. Da har han ingen sjanse til å vurdere gjenvalg i 2007. Hvis han vinner, er fortsatt alt mulig. Da vil han atter en gang bli styrket, sier ja-sidens Ghislain Fournier til Aftenposten. Han er generalsekretær i Mouvement Européen, en av de EU-vennlige organisasjonene i Frankrike som de siste ukene har forsøkt å bremse nei-sidens fremgang.Den 72 år gamle statssjefen har satset hele sin politiske prestisje og sitt ettermæle på at Frankrike sier ja til EU-traktaten. Det var Chirac som bestemte at spørsmålet skulle legges ut til folkeavstemning. Taper han, står presidenten ribbet tilbake og har også tapt innflytelse i EU.Chirac sa i et fjernsynsintervju tirsdag at det ikke er mulig å være europeer og samtidig stemme imot grunnlovstraktaten. Presidenten har nå skjerpet tonen i forsøket på å overbevise franske velgere om at et ja er avgjørende for EU og ikke minst for Frankrike i et utvidet EU med 25 medlemsland.- Etter hans siste opptreden på TV-skjermen, er han sjefen igjen. Hvis ja-siden vinner, må Chirac riktignok dele æren med andre, ikke minst moderate ledere fra venstresiden som også kjemper for EU-traktaten. Men en seier vil avgjort styrke Chiracs stilling, mener Fournier.

Den intense fasen.

Valgkampen foran folkeavstemningen er nå inne i sin heteste fase. Fournier og hans folk i Mouvement Européen girer opp innsatsen, forteller han. De sprer informasjonsmateriell om EUs grunnlovstraktat på metro- og togstasjoner i Paris og andre store byer, holder utallige møter og forsyner ja-politikere i Chiracs borgerlige leir og blant moderate sosialister med gode argumenter.- Ja-siden ble tatt på sengen av det velsmurte apparatet til organisasjonen Attac og andre som kjemper mot grunnlovstraktaten. Men nå er vi i siget, sier Fournier.Problemet har vært at velgerne ikke virker særlig tent på EU-traktaten. I stedet har nei-siden hatt lett spill blant annet med sin motstand mot det omstridte tjenestedirektivet. Og millioner av franske velgere har vendt Chirac og hans konservative regjering ryggen.EU-ledere og landets egne sosialdemokrater oppfordrer franske velgere til å vente med protesten mot Chirac til valgene i 2007. Argumentet ser ut til å få virkning i sluttfasen.Det kan redde Chirac.

Disse ungdommene som deltar på et møte i Marseille, er ikke i tvil om hva de skal gjøre når EUs grunnlovstraktat legges ut til folkeavstemning 29. mai.
CLAUDE PARIS/AP