Den russiske diplomaten sa han ikke kunne komme, for han hadde punktert. Den georgiske tjenestemannen med ansvar for å hente utbryterregionene tilbake i folden var lamslått av vantro.Temuri Jakobasjvili hadde kjørt opp til Sør-Ossetia for å starte fredsdrøftelser, med russisk hjelp, for å få slutt på måneder med eskalerende skyting i den omstridte Moskva-tro republikken. Men russeren var ikke møtt opp. — Kan du ikke bare skifte hjulet, spurte Jakobasjvili den russiske diplomaten Jurij Popov. - Nei, svarte han, reservehjulet er punktert det også.Mindre enn 12 timer senere begynte krigen mellom Russland og Georgia, en konflikt som har rystet det urolige, oljerike Kaukasus og nesten knuste USAs lille allierte.Men lenge før denne punkteringen, hadde begge parter gjort seg klar til konflikt, sier analytikere og tjenestemenn i Washington, Moskva og Tbilisi: En kombinasjon av Russlands iherdige konfrontasjonskurs og Georgias overdrevne selvtillit gjorde at krigen var uunngåelig.

Agitasjon.

Kursen ble staket ut rett etter at Mikhail Saakasjvili ble valgt til Georgias president i 2004, mener noen observatører. Landet hadde vært under Moskvas pisk i århundrer. Nå gjorde den USA-vennlige Saakasjvili nasjonen om til et laboratorium for nasjonalistisk, pro-amerikansk agitasjon.En mengde dokumentasjon viser tydelig at Russland forberedte krigen materielt lenge før utbruddet 7. august. Allerede for tre år siden begynte Moskva å føre en militær, økonomisk og propagandamessig kampanje mot Georgia, idet landet beveget seg raskt og provoserende inn i den vestlige sfære - kanskje endog inn i NATO, Russlands gamle fiende.- Den politiske beslutning ble fattet i april, og den var endelig, sier den russiske militæreksperten Pavel Felgenhauer. Forberedelsene til krigen var ferdige et år i forveien.Mange observatører sier georgierne fikk overdreven tillit til sine egne muligheter, fordi de hadde USA på sin side.- Dette er de mest romantiske folk i verden. De er svært galante, men på den tåpelige måten. Det er uklart om de virkelig lytter, sier Bruce P. Jackson, en rådgiver som har arbeidet nært sammen med både Saakasjvili og andre ledere i de tidligere sovjetstatene.Når som helst, sier analytikerne, kunne Saakasjvili ha avverget et fullt militært angrep ved å lytte til Moskvas advarsler og dempe ambisjonene om å gå med i NATO. I stedet skal den storvokste presidenten ha slått vitser om statsminister Vladimir Putins høyde.

- Verste fiende.

Analytikerne peker på at russiske medier pisket opp en anti-georgisk kampanje for tre år siden. I ukene før krigen skrev avisene om meningsmålinger som utpekte lille Georgia som Russlands verste fiende.Spenningen økte i 2005 etter at Georgia utviste to russiske diplomater som de anklaget for spionasje. Som gjengjeldelse deporterte Russland georgiere som bodde i Moskva, og sendte dem hjem til Tbilisi i transportfly. Midt på den kalde vinteren i 2006 sprengte sør-ossetiske separatister angivelig gassrørledningen til Georgia, og lot landet være uten elektrisitet i to uker. 30. april skjøt russerne ned en ubemannet georgisk drone over den andre utbryterrepublikken Abkhasia. Uken før hadde russerne bygd ut jernbanen der, og det mener ekspertene var en avgjørende utvikling i Moskvas militære planlegging. På samme tid kjørte Russland en militærøvelse i Kaukasus, med blant andre styrker fra den 58. arme, som senere førte an i operasjonen inne i Georgia.I Sør-Ossetia brøt det ut harde sammenstøt mellom ossetiske og georgiske grupper. Både Russland og Georgia lukket øynene for overgrepene. Etter dette begynte snøballen å rulle, sier en europeisk diplomat.

Israelske rådgivere.

Saakasjvilis flammende retorikk gjorde ikke saken bedre. Han tredoblet militærbudsjettet og hentet inn rådgivere fra USA og Israel til regjeringen og sikkerhetsstyrkene. Målet var å hente hjem utbryterrepublikkene.Georgierne ble advart av sine vestlige partnere mot å forsøke seg på en militær løsning. To amerikanske toppdiplomater ba Saakasjvili oppgi håpet om å slå de russiske styrkene.- Dere er ikke i NATO. Hvis du gir deg inn i dette, er du helt på egen hånd. Ingen kommer for å hjelpe dere, fikk Saakasjvili høre fra diplomaten Daniel Fried. Men det var lite noen kunne gjøre på dette tidspunkt. Mange observatører mener russerne hadde lagt en felle for den georgiske presidenten, ved å skape en situasjon der han ville gjøre feil. Og Saakasjvili gikk rett i fellen, ser det ut til.Norsk enerett: Aftenposten

21. april: Slik så det ut fra det ubemannede rekognoseringsflyet da det ble skutt ned av et jagerfly over Abkhasia i april. Georgierne hevder at flyet er et russisk MIG-29. Hendelsen utløste hissig ordkrig på begge sider.
DET GEORGISKE LUFTFORSVARET/REUTERS
19. juni: I månedene forut for konflikten jobbet disse russiske ingeniørsoldatene med jernbanelinjene i utbryterrepublikken Abkhasia.