Olav Bergheim er ingen typisk nordmann.

Ikke det at 65-åringen han mistet forbindelsen til gamlelandet. Han kaller selskapet sitt Fjord og har bilder av norske landskaper på kontorveggene.

Om sommeren trives han med en malerkost i hånden på hytta på Frei, like sør for Kristiansund og rett i nærheten av stedet han ble født.

Han kjører rundt i en gammel Volvo, til tross for at selskapet Volcano, som han bygget opp fra grunnen, nylig ble solgt til Philips for 1,2 milliarder dollar.

«Next Big Thing»

Men Olav Bergheim er også blitt en god amerikaner. Han går motstrøms. Han tenker stort. Han er kledelig ubeskjeden.

Så har han også mye å være stolt av. I Norge er navnet hans så godt som ukjent utenfor hjemtraktene, men i USA har han forlengst gjort seg bemerket som en betydelig pionér innenfor helseteknologi.

Fra sin base — som han kaller «Little Norway» - i Laguna Hills, like sør for Los Angeles, har han foreløpig bygget opp 13 selskaper som alle er ment å finne nye løsninger på gamle folkesykdommer.

— Bergheims nybrottsarbeid er blant de best bevarte hemmelighetene i dagens helsekunnskaps-Norge. En moderne Askeladd! sier Jostein Mykletun, Norges generalkonsul i Houston.

For tre år siden ble et av Bergheims selskaper, Glaukos, rangert som nummer syv på Wall Street Journals årlige liste over «Next big thing»-bedrifter, altså innovasjoner som er verdt å merke seg.

Sønnen fikk grønn stær

Og Glaukos er en god illustrasjon på hva Olav Bergheim driver med. Han får forklare selv:

Olav Bergheim har bodd utenfor Norge mesteparten av sitt voksne liv. Men kontoret hans bærer preg av hvor han kommer fra.
KRISTOFFER RØNNEBERG

— Vi har utviklet en måte å behandle grønn stær på. Det var noe alle mente ville være umulig å få til. Men jeg har aldri latt meg stanse av noe som tilsynelatende skal være umulig.Grønn stær er en øyesykdom som skyldes et trykk i øyeeplet. I Norge er rundt 36.000 personer rammet av sykdommen. Som regel behandles pasientene med en livslang forsyning med øyedråper og medisiner. Noen får også laserbehandling. Bergheim fant en helt annen løsning.

- Det begynte med at sønnen min, Håkon, fikk grønn stær som 15-åring. Han fikk laserbehandling og måtte bruke øyedråper, men trykket i øyet var likevel for høyt til å unngå skade på synsnerven. Jeg tenkte at det måtte finnes en bedre måte å gjøre dette på.

Sammen med utviklere ved California Institute of Technology laget han en én millimeter lang titan-trakt, som opereres inn på øyet. Så fort den er på plass - en prosess som tar 15 minutter - er pasienten utenfor risiko fordi den letter permanent på trykket.

Titan-trakten, som kalles iStent, er nå i salg i Europa og i USA. I 2014 fikk 40.000 pasienter en iStent i øyet. Og Bergheim forventer en økning på 20 prosent i antallet pasienter i år.

Som barn hadde jeg aldri trodd at det problematiske tanget vi fikk i garnet i fjorden hjemme på Nordmøre skulle berge livet til hjertesyke

Smertefri rotfylling

Hvert år vurderer han, med råd fra blant annet sønnene Håkon og Bjarne, rundt 50 prosjekter. Målet fremover er å starte to nye selskaper og å selge to selskaper hvert år.

- Vi har noen klare kriterier. Markedet må være i dollarmilliardklassen. Og teknologien må være disruptiv: Det holder ikke bare å lage en forbedring av noe som allerede eksisterer. Så fort selskapene kan stå på egne ben, selger vi dem, sier 65-åringen.

Blant selskapene som nå står på egne ben er Sonendo, som drives av hans 41-årige sønn Bjarne. Selskapet lager maskiner som utfører rotfyllinger ved bruk av lydbølger. Selskapet ble startet av Bergheim senior for ni år siden og har nå 100 ansatte.— I 200 år har tannlegene brukt filer. Bare i USA utføres det 17 millioner rotfyllinger årlig. Det er ofte smertefullt og går galt i opptil 20 prosent av tilfellene. Med lydbølger er det ingen smerte, og rotkanalene renses fullstendig for bakterier i løpet av noen få minutter. Dette vil gjøre det lettere for alle med tannlegeskrekk!

Tannlege Nina Wiencke Gerner, som er leder for Norsk Endodontiforening, sier at hun gleder seg til å høre mer om teknologien, som kalles GentleWave.

- Dette konseptet virker veldig spennende, sier hun.

Norsk tang i hjerteveggen

Glaukos og Sonendo er kun to av Bergheims selskaper. Andre prosjekter tar for seg behandling av hjerteflimmer, diagnosering av brystkreft og kontinuerlig måling av blodsukkernivået til folk med sukkersyke. For å nevne noe.

Det største akkurat nå er kanskje selskapet LoneStar Heart, som vil kurere en lidelse kjent som kronisk hjertesvikt.

I kontorbygningen til Sonendo kan tannleger komme for å få opplæring i lydbølgeteknologien som gjør det mulig for dem å utføre smertefrie rotfyllinger.
KRISTOFFER RØNNEBERG

Denne oppstår når hjertet ikke klarer å pumpe nok blod til å forsyne kroppens organer. Ofte skyldes dette en svekket hjertemuskel.Bergheim har funnet en måte å styrke hjertemuskulaturen på ved å injisere hjerteveggen med en slags gelé utarbeidet ved det norske forskningslaboratoriet Simula på Lysaker utenfor Oslo. Geleen bearbeides videre av selskapet Novamatrix på Rikshospitalet, produseres av Norsk institutt for folkehelse og selges under navnet Algisyl-LVR.

Og råmaterialet for denne geleen? Tang fra Bergheims gamle hjemtrakter på Nordmøre.

— Som barn hadde jeg aldri trodd at det problematiske tanget vi fikk i garnet i fjorden hjemme på Nordmøre skulle berge livet til hjertesyke, sier Bergheim.

Produktet er nå godkjent for kommersielt bruk i Europa.

- Dette er banebrytende, livreddende innovasjon verden neppe har sett maken til, sier generalkonsul Mykletun i Houston.

Steinar Madsen, medisinsk fagdirektør i Legemiddelverket og en svært anerkjent hjertelege, er foreløpig ikke helt overbevist.

— Det viktigste er å forebygge hjertesvikt. Har du først fått det, finnes det ingen kur. I det siste er det kommet flere nye legemidler som fungerer på en annen måte enn det vi har i dag. Det har også vært forsøk med stamceller, med varierende resultater, sier han.

I 1995 valgte Bergheim å slutte som direktør i farmasøytgiganten Baxter. - Det var gøy med privatfly og sånt en stund, men jeg ville starte for meg selv. Jeg ville skape noe, sier han i dag.
KRISTOFFER RØNNEBERG

Og legger til: — Bergheims produkt ser ut til å ha hatt relativt gode resultater, jeg ser at prøvene viser en 10 prosents oppgang i oksygeninntaket. Men det fjerner ikke problemet helt. Uansett er dette i startfasen, det vil kreve mye mer dokumentasjon før dette kan bli en allment akseptert behandlingsmetode.

Tynne griser i Texas

Olav Bergheim vil ikke si hvor mye penger han har tjent med etter å ha bygget opp selskapene sine. Men både han og familien har til salt på maten. Han kjører kanskje en gammel Volvo selv, men sønnen Håkon har en svart Maserati parkert utenfor hovedinngangen til Fjord.

— Pengene er ikke vesentlig for meg. Det som driver meg er å forbedre helsen til syke mennesker, mange av dem desperate. I fjor var jeg på et julebord da en 85 år gammel dame kom bort til meg og ga meg en klem. «Jeg kan se,» sa hun, «og det er på grunn av deg.» Slike situasjoner er en større belønning for meg enn den materielle, sier Bergheim.

Hva blir det neste som kommer ut fra Little Norway i Laguna Hills?

- Vi tester ut et prosjekt som tar for seg overvekt. Det er noen griser i Texas som begynner å bli ganske tynne, sier Olav Bergheim.