Først kom de nølende, i grupper på to og tre, etter å ha hørt hvisking om en mulig redning.

Så, i det nyheten spredte seg ut over hele øyen, kom hundrevis av værbitte tidligere og nåværende slaver frem, mange med langt fett hår og tatoveringer. De kom fra trålere og landsbyer, til og med ut av jungelen, og løp mot det de bare hadde drømt om i årevis; friheten.

Et av fiskeselskapene hadde sitt eget fengsel. Der ble burmesiske og thailandske fiskere holdt fanget inntil de ble plassert på neste tråler som skulle ut og fiske.
Dita Alangkara/AP/NTB-Scanpix

Han fikk tennene sparket ut— Jeg skal reise hjem til foreldrene mine. De har ikke hørt fra meg og jeg har ikke hørt fra dem siden jeg dro, sa Win Win Ko (42), som har vært borte fra Myanmar i fire år. Smilet hans avdekket en munn uten tenner. De ble sparket ut av en thailandsk fiskebåtkaptein med militærstøvler, sier han, fordi Win ikke var rask nok med å få fisken under dekk.

Lurt og fraktet til Indonesia

De burmesiske mennene var blant flere hundre fremmedarbeidere som Associated Press avslørte at ble lurt til å forlate sine hjemland for å komme til Thailand, hvor de ble plassert på båter og fraktet til Indonesia.

Deretter ble de tvunget til å fange sjømat som ble fraktet tilbake til Thailand og eksportert ut i verden. Som et resultat av det AP fant, besøkte indonesiske tjenestemenn fredag øylandsbyen Benjina på fredag og tilbød umiddelbar evakuering etter å ha avdekket brutale levekår, inkludert en «tvangsansvarlig» som fikk betalt for å banke opp mennene.

- Ingen skal bli etterlatt

Tjenestemennene inviterte først med seg en liten gruppe menn som hadde snakket åpent om den dårlige behandlingen de hadde fått. Men så sa Asep Burhanuddin, sjef for Indonesias overvåkingsorgan for sjømat og fiske, at alle kunne få bli med, inkludert de som gjemte seg i skogen.

— De kan komme alle sammen, sa han. - Vi vil ikke at en eneste person skal bli etterlatt.

Utenlandske fiskere går fra den ene båten til den andre under en indonesisk inspeksjon. Etterforskere fra tre land reiser nå til øya Aru i Indonesia for å undersøke slavearbeid som AP har avslørt.
Dita Alangkara/AP/NTB-Scanpix

Cirka 320 menn tok imot tilbudet. Selv etter at et fryktelig regnskyll startet, kom det noen løpende gjennom regnet. De spurtet tilbake til båtene sine, hoppet over rellingen og kastet seg gjennom vinduer. De stappet det lille de hadde av eiendeler i plastikkposer, små kofferter og sekker og skyndte seg tilbake til havnen, for ikke å bli etterlatt. En liten båt som gikk fra tråler til tråler for å plukke opp menn, ble snart overlesset.

Hjertelige gjensyn før reisen hjem

Gjennom hele dagen, inntil mørket fallt på, så fortsatte de å komme, flere og flere menn, som ga hverandre klemmer og lo og som deretter ble plassert ut over de seks seks trålerne som skulle ta dem med seg vekk. Selv i det båtene var i ferd med å legge ut fra Benjina for å starte på den 24 timer lange turen til naboøya Tual, kom det fremdeles fiskere løpende til havnen for å kaste seg om bord. Noen var så syke og avkreftede at de snublet eller måtte bli båret opp landgangen.

Men hva vil skje nå?

Mens mange av mennene var opprømte og lettet, så var det mange som så ut til å være engstelige over hva som nå kom til å skje. Mange klaget over at de ikke hadde noen penger til å begynne livene sine med på nytt.

— Jeg er veldig glad, men også forvirret, sa Nay Hla Win (32). - Jeg vet ikke hva fremtiden vil bringe i Myanmar.

De indonesiske tjenestemennene sa at sikkerheten i Benjina er begrenset. Det er bare to tjenestemenn fra marinen som er utplassert der for å beskytte dem. Mennene vil bli plassert i Tual mens immigrasjonsdetaljene blir håndtert. Tjenestemenn fra Myanmar skal nå komme til øyene i løpet av de neste ukene for å hjelpe til med å få mennene hjem og med å lokalisere andre.

Filmet åtte menn i et bur

Den dramatiske redningsaksjonen kom etter at indonesiske tjenestemenn hadde intervjuet fiskerne. De bekreftet det de hadde fortalt til AP om hvordan de ble mishandlet. AP filmet blant annet åtte utenlandske arbeidere som var blitt låst inne i et bur og fant en gravplass for slavene.

Burmesiske fiskere venter på å få komme om bord i båtene som skal ta dem bort fra slavetilværelsen.
Dita Alangkara/AP/NTB-Scanpix

Mennene, som i hovedsak var fra Myanmar, snakket om hvordan de ble slått og ble gitt elektriske støt og tvunget til å arbeide nærmest kontinuerlig uten å få tilgang til vann eller skikkelig mat. De fikk svært dårlig betaling og fikk ikke lov til å reise hjem.

Kapteinene betalte mann for å banke opp mannskapet

Det var i praksis ingen utvei. Benjina ligger svært avsides til. Det fantes ingen telefondekning før et telefontårn ble satt opp i forrige måned og det er et område som det er vanskelig å komme frem til under enhver omstendighet.

Noen av mennene beskrev hvordan mishandlingen ble gjennomført på en enda mer ekstrem måte av en mann som ble kalt den «tvangsansvarlige». Han var intenst fryktet og hatet av arbeiderne, som sier han var blitt leid inn av skipskapteinene for å straffe dem som ikke oppførte seg skikkelig.

Straffet for å sovne

Saw Eail Htoo og Myo Naing var blant dem som ble plaget. Etter å ha vært tre måneder til sjøs, med bare to til fire timers søvn per natt, ville de to burmesiske slavene bare hvile og falt i søvn på dekk med en gang skipet la til havn.

De sier den thailanske kapteinen ville statuere et eksempel med dem. Så de to mennene ble kjørt opp til en ås med motorsykler. De ble lenket til hverandre med håndjern og plassert foran det indonesiske flagget. Så ble de slått i ansiktet og sparket til de lå utslått på bakken, med blodet rennende fra det istykkerslåtte ansiktet. Selv da ville ikke den innleide bøllen stoppe.

— Han fortsatte med å sparke meg, sier Naing, syltynn og med militærlignende hårstil. - Jeg bare tenkte at dersom jeg hadde vært hjemme, så ville ikke dette ha skjedd.

Thailansk delegasjon mente alt var i orden

Funnene til de indonesiske tjenestemennene og til AP, står i sterk kontrast til det en thailandsk delegasjon rapporterte etter å ha besøkt Benjina tidligere denne uken mens de lette etter thailanske ofre for menneskesmugling. De benektet at det foregikk overgrep på båtene og hevdet at alle de ansatte på båtene var fra thailand, til tross for at AP fant ut at mange utenlandske arbeidere fra andre land ble utstyrt med falsk ID med falske thailanske navn og adresser.

Burmesiske fiskere klemmer hverandre mens de venter på å bli fraktet vekk fra øya der de har levd som slaver.
Dita Alangkara/AP(NTB-Scanpix

— Vi undersøkte båtene og mannskapet og resultatet var at de fleste av de ansatte var glade og at bare noen få er syke og vil reise hjem, sa den thailandske politigeneralen Saritchai Anekwiang, som ledet delegasjonen. - Generelt sett så er forholdene på båtene gode.

Sterkt press på Thailand

Thailand, som er verdens tredje eksportør av sjømat, har vært under press for å rydde opp i industrien etter at AP fulgte en båt full med sjømat fanget av slaver med satellitt fra Benjina til en havn utenfor Bangkok. Offentlig tilgjengelig informasjon knyttet sjømaten til leverandører som forsyner noen av USAs største varehus med noe av markedets mest populære merker med mat for kjæledyr.

Det amerikanske utenriksdepartementet sa fredag at de legger press på Myanmar for å få dem til å hente hjem sine landsmenn raskt. Amerikanske selskaper ba også om at noe ble gjort og roset indonesiske tjenestemenn.

Får støtte fra verdens største matvarekjede

— Vi tillater ikke menneskesmugling i leverandørkjeden og vi støtter myndighetenes arbeid for å få en slutt på denne mishandlingen. Vi føler med disse mennene og ønsker dem alt vel på reisen hjem, sa Marilee McInnis, talskvinne for Wal-Mart, den største dagligvarekjeden i USA, som var blant dem AP fant ut mottok sjømaten fra Thailand.

I forrige uke sa Den internasjonale organisasjonen for migrasjon (IMO) at det kunne være så mange som 4000 utenlandske menn som var offer for menneskesmugling og slaveri, som er strandet på øyene som ligger i nærheten av Benjina etter at indonesiske myndigheter slo ned på tyvfiske. Landet har noen av verdens største fiskeressurser og myndighetene anslår at sjømat til en verdi av titalls milliarder av kroner forsvinner som et resultat av tyvfiske fra utenlandske mannskaper hvert år.

Tre av fire er fra Myanmar

Tre fjerdedeler av de 320 utenlandske sjøfolkene som forlot øya på fredag var burmesere, men cirka 50 av mennene som var fra landet nektet å reise. De sa de ville vente på lønningene sine og ville ikke reise uten pengene.

Noen andre var fra Kambodsja og Laos. Noen få thailendere fikk også komme om bord i båtene, men de indonesiske tjenestemennene sa det ville være tryggere for thailenderne å bli i Benjina, siden det er mer sjelden at thailandske kapteiner plager dem.

— Jeg regnet med å evakuere alle, men trodde ikke det ville gå så raskt, sa Ida Kusuma, en av lederne delegasjonen til Fiskeridepartementet. - Men jeg mener dette er bra.

Politiet vurderer siktelser

Politiet gjør også sine undersøkelser i Benjina og vil ta en beslutning om hvorvidt de vil straffeforfølge dem som har vært involvert i misbruket, sa Kedo Arya, sjefen for påtalemyndigheten i Maluku-provinsen. De indonesiske tjenestemennene ble fortalt at den «tvangsansvarlige» var blitt pågrepet.

For dem som i likhet med Naing minnes hvordan de ble torturert, slått og stengt inne i et rom i én måned og 17 dager bare fordi han sovnet, så var tanken på endelig å få forlate øya umulig å tro på.

— Er det riktig at vi skal få reise hjem? spurte han.

Så ble fyrverkeri skutt opp fra en av båtene. Signalet om at nå skulle de få reise. De samme trålerne som fiskerne hadde lidd på i flere år la ut fra land. Denne gangen stinne av menn fulle av håp.

Få med deg det viktigste som skjer i norsk og internasjonal økonomi. FølgAftenposten Økonomi på Facebook!