Salen er pakket med mennesker. Alle setene er opptatt, og folk står tett sammen inntil veggene. Det er så mange som har trosset det iskalde været i DuPage nær Chicago at arrangørene må sette opp ekstra stoler og høyttalere i foajeen utenfor. Så blir Tammy Duckworth trillet inn i rullestolen hun har vært avhengig av siden hennes helikopter ble skutt ned av opprørere i Irak den 12. november 2004, og folkemengden bryter ut i vill jubel.— Selv om jeg var uenig med invasjonen av Irak, så stilte jeg opp da landet mitt kalte på meg. Jeg gjorde min plikt. Og nå er tiden kommet til å spørre om politikerne i Washington gjorde sin plikt før de sendte amerikanere til krig, sier den 37 år gamle majoren som kjemper mot republikaneren Peter Roskam om en plass i Representantenes hus.

Demokrater på fremgang.

Valgkampen i dette distriktet av Illinois er blitt et mikrokosmos av hva kongressvalget den 7. november handler om: Irak topper dagsorden, og demokraten Duckworth ligger an til å slå ut sin republikanske motkandidat. Det vil i så fall være første gang på flere tiår en demokrat vinner valget om kongressetet i det tradisjonelt republikanske DuPage.Demokratene håper å vinne tilbake flertallet i det ene eller begge kamre i Kongressen i neste måned. De siste meningsmålingene viser at den drømmen er innenfor rekkevidde. Taktikken er kort og grei: Irak.

Ni veteraner.

Duckworth ble rekruttert av demokratiske ledere nettopp på grunn av sin erfaring fra Irak, og gjentar gjerne at hun aldri hadde stilt som kandidat hvis det ikke hadde vært for sin krigsskade. Hun er en av ni kandidater i mellomvalget som er veteraner fra krigen som blir stadig mindre populær i USA. Av dem er bare en republikaner. Hensikten fra de demokratiske valgstrategene er å vise velgerne at demokratene er like troverdige når det kommer til nasjonal sikkerhet som det republikanerne er.

Vil riste i systemet.

Stemningen i debatten mellom Duckworth og Roskam er tøff, innimellom nesten hatsk. Mye står på spill, og avstanden mellom de to er liten på meningsmålingene.- Min motkandidat her har bare en kurs, og det er å støtte president Bush' kurs i Irak - uansett hva det måtte være, sier Duckworth. Hun har absolutt ingen politisk erfaring, men på grunn av en rekke skandaler som har rammet spesielt republikanere i Kongressen den siste perioden, bruker hun det som en fordel når hun forteller velgerne at hun er en annen type kandidat enn de profesjonelle politikerne.- Jeg skal til Washington for å riste i systemet, sier Duckworth, og høster ny applaus som ordstyreren forsøker å dempe.Etter debatten spør Aftenposten henne om når hun mener amerikanske soldater bør trekkes ut fra Irak.

Soldater hjem.

— Jeg mener at forsvarsminister Donald Rumsfeld må komme til Kongressen i januar og legge frem en oversikt over hvor mange irakske soldater vi har trent til å være kampdyktige uten støtte fra USA nå. Og akkurat det antallet irakere som er trenet opp, er det antallet amerikanske soldater vi kan hente hjem, sier hun.Og hennes plan er å fortsette på samme måte med månedlige rapporter fra forsvarsministeren om hvor mange irakere som er trenet opp, og dermed hvor mange amerikanere som kan hentes hjem. Fordi planen er konkret, støttes den av flere.

Ikke korrupt.

Som en rockestjerne blir Duckworth omringet av fans når hun smilende trilles ned fra scenen. Alle vil ta henne i hånden, og journalister fra en lang rekke land vil snakke med henne.- Hun er et ekte menneske, ikke en politiker. Når hun snakker om pengemisbruk i Irak og om korrupsjon, så vet hun hva hun snakker om, sier Patricia Menges, som jobber i skolevesenet i DuPage.- Følg med, vi skal velge oss en demokrat her i DuPage for første gang på mange år, legger hun til.Tilhengerne virker ikke det aller minste bekymret for hennes manglende politiske erfaring. Tvert imot, de elsker det.- Det er glimrende. Det betyr at hun ikke er blitt en del av det korrupte systemet, sier Marie Sutherland.

Den demokratiske kongresskandidaten Tammy Duckworth (t.h.) mistet begge bena som helikopterpilot i Irak. Her møter hun en annen krigsveteran under et valgmøte i DuPage.
JOHN HULTGREN