– Jeg tror ikke folk har skjønt hvor sjokkerende det var.

Det sier The Guardian-journalist David Conn til Aftenposten.

Han ga nylig ut boken The Fall of the House of FIFA, hvor han dykket ned i historier om korrupsjon og luksus og veien frem mot den mektige presidenten Sepp Blatters fall i 2015.

Sjokket han nå beskriver, er imidlertid ikke fra det forrige, skandaleombruste regimet, men ledelsen som skulle guide FIFA inn i en ny æra.

10. mai i år: Lederne av FIFAs etiske komiteer, Cornel Borbély og Hans-Joachim Eckert, hadde akkurat landet på flyplassen i Bahrain. Men det var først da de skrudde på mobiltelefonene, at de skjønte hva som hadde skjedd.

Det var ikke fordi det tikket inn meldinger fra FIFA. I stedet leste de på nettaviser om at det styrende FIFA-rådet hadde besluttet ikke å forlenge deres mandater.

Borbély og Eckert reagerte med forbauselse. De hasteinnkalte til en pressekonferanse på et hotell i Bahrain.

– Reformprosessen er satt flere år tilbake i tid, tordnet Borbély.

– Dårlig vendepunkt

Guardian-reporter David Conn er blant kritikerne som mener at episoden var et negativt vendepunkt. At det gjør det vanskeligere å kjøpe budskapet om et nytt og rent FIFA.

– Å se dem bli vraket uten en forklaring som ga mening, uten respekt eller noen form for unnskyldning, var et veldig dårlig vendepunkt for FIFA. De ser ut til å være i fornektelse, de anerkjenner ikke hvor ille det var. Bak avgjørelsen sto FIFA-rådet med 36 medlemmer, som skal representere fotballen fra alle verdenshjørner. De var alle enige, sukker forfatteren.

Da politiet kom til Zürich-hotellet

Det er drøye to år siden den grytidlige mai-morgenen som skulle bli epokegjørende i FIFA-historien, da et knippe politibetjenter møtte opp på luksushotellet Baur au Lac i Zürich. Skjult av hvite laken ble en rekke av verdens mektigste fotballtopper, deriblant to visepresidenter i FIFA, eskortert inn i ventende politibiler.

Aksjonen i Zürich var et resultat av en FBI-etterforskning som startet med en scooterjakt i New York og fortsatte ved avlytting gjennom en nøkkelring under OL i London. Slik kom historiene frem, de som handlet om smugling av kofferter fulle av penger og hemmelige kontoer i skatteparadiser.

To år senere er over 40 personer siktet eller dømt i forbindelse med saken. Etterforskningen pågår fortsatt.

Kun to av de 22 som i 2010 var en del av den omstridte avstemningen som ga VM til Russland og Qatar, er fortsatt en del av FIFA-styret. Mange av dem er blitt utestengt.

Daværende FIFA-president Sepp Blatter kunngjør at Qatar skal arrangere VM i 2022. Siden avstemningen i 2010 har problemene tårnet seg opp for FIFA.
CHRISTIAN HARTMANN / NTB scanpix

– FIFA er som kvikksand

FIFA-president Gianni Infantino er fra den sveitsiske byen Brig, bare et par kilometer unna der Sepp Blatter vokste opp. Da Infantino ble valgt som FIFA-president i februar 2016, handlet imidlertid alt om å distansere seg fra Blatter og hans regime. Om å stake ut en ny retning. Og om å få tilliten tilbake til en organisasjon i krise.

Ett år og drøye fire måneder senere stilles det spørsmål ved flere hendelser under Infantinos ledelse. Noen mener at han simpelthen viderefører kulturen fra Blatter-æraen. At han bare tjener seg selv og ikke fotballen. Mens andre mener at kritikken er urettferdig, og at han gjør det han kan under vanskelige forhold.

– Det har vært en forbedring, men ikke i den grad vi håpet å se. For mye av den egoistiske kulturen som preget «gamle FIFA», henger fortsatt igjen. Det er som en kvikksand som suger folk til seg, sier den britiske forfatteren og fotballeksperten Keir Radnedge, som har fulgt FIFA tett gjennom årtier.

– Ble valgt på gunstig tidspunkt

David Conn mener Infantino ble valgt som president på et gunstig tidspunkt. Selv om en rekke fotballedere var under etterforskning, hadde FIFA status som offer.

Til tross for utfordringer med å holde på sponsorene og at ideen om VM i Russland og Qatar var vanskelig å selge til verden, var reformer satt i gang. Det var gode folk i etikkomiteene og mange av de uærlige tjenerne var fjernet.

– Han hadde en veldig god mulighet til å vise seg som en president som virkelig ønsket reform, sier Conn.

For Conn ble imidlertid kongressen i Bahrain et vendepunkt i hvordan han ser på den nye FIFA-lederen.

Gianni Infantino taler i Moskva i juni 2016, mens Vladimir Putin lytter.
Ivan Sekretarev / TT / NTB scanpix

Trøbbel etter kort tid

FIFA-presidenten havnet i trøbbel allerede tidlig i sin presidentperiode, og under kongressen i fjor trakk lederen for revisjonskomiteen, Dominic Scala, seg fordi han var uenig i et vedtak.

I tillegg var Infantino nær ved å bli etterforsket av den etiske komiteen, men slapp unna da. Ifølge Der Spiegel, The Guardian og Josimar førte nye anklager til at det ble innledet etterforskning mot ham tidligere i år. De har alle meldt at FIFAs etiske komité så nærmere på Infantinos innblanding i det afrikanske presidentvalget.

Da Borbély og Eckert ikke fikk forlenget mandatene som ledere for de etiske komiteene, sukket førstnevnte at «hundrevis av pågående saker» vil bli forsinket.

Han ville imidlertid ikke gå inn på spesifikke saker, og FIFA hevder nå at det ikke forelå noen etterforskning mot Infantino.

Hvert fjerde år arrangeres fotball-VM. Mesterskapet genererer enorme inntekter for FIFA.
Natacha Pisarenko / TT / NTB scanpix

Gikk ut mot «falske nyheter»

En annen som fikk beskjed om at han ikke lenger var ønsket rett før kongressen i Bahrain, var Miguel Maduro.

Det var mannen som bestemte at den russiske visestatsministeren Vitalij Mutko ikke var egnet til å være en del av FIFA-rådet. Maduro tok også initiativ til nye undersøkelser av den mektige idrettspolitikeren Sjeik Ahmad Al-Fahad Al-Sabah i kjølvannet av korrupsjonsanklager. Det endte med at Sjeiken med tilnavnet «The King Maker» trakk seg fra alle fotballverv.

Bare åtte måneder etter at han ble hentet inn av Infantino som et av symbolene på et nytt FIFA, var Maduro ute.

Portugiseren har sagt at han ble utsatt for press, og at det sender dårlige signaler å fjerne folk fra uavhengige posisjoner etter bare noen måneder.

Infantino har svart at det er naturlig at man vil bli møtt med press i en slik rolle. Han har også sagt at grunnen til endringene er at FIFA ønsker en større internasjonal miks i viktige posisjoner: Etter endringene, er to komiteer færre ledet av europeiske menn.

FIFA er blitt forelagt kritikken som fremkommer i denne saken. De svarer at de har tatt en rekke grep for å forbedre ledelseskulturen og åpenheten i organisasjonen.

– Personene er valgt fordi de er anerkjente, høyt profilerte eksperter på sine felt. Dessuten reflekterer de mye bedre det geografiske og kjønnsmessige mangfoldet i en internasjonal organisasjon, sier en talsperson i FIFA, og legger til:

– Ved å ha en slik ekspertise med oss viser FIFA hvor seriøst det tar reformprosessen.

Gianni Infantino sammen med den argentinske fotballegenden Diego Maradona under FIFA-kongressen i Bahrain i mai.
HAMAD I MOHAMMED / NTB scanpix

– Respektløst

– Borbély og Eckert var ikke alltid konsekvente, men ved å utestenge Blatter og Platini, hadde de vist seg motstandsdyktige mot internt press. Å fjerne Maduro var et tegn på frykt fra folk høyt oppe i systemet. Utover dette ble disse avgjørelsene gjort på en respektløs måte, mener Radnedge.

Fotballekspert for The Times og ESPN, Gabriele Marcotti, fester imidlertid lit til FIFAs versjon.

Han minner i tillegg om at både Borbély og Eckert ble hentet inn av Blatter. Sistnevnte ble også kritisert for ikke å offentliggjøre den mye omtalte Garcia-rapporten om VM-avstemningen i 2010. Rapporten ble nylig publisert, men inneholdt ingen bevis på korrupsjon fra Russland eller Qatar.

– I mange år var omstridte Julio Grondona lederen av finanskomiteen. Nå har vi finansfolk i finanskomiteen, tidligere dommere i dommerkomiteen og så videre. Å reformere systemet vil ta tid, men jeg mener det er utvilsomt at det er blitt bedre, sier Marcotti.

Mektige politikere ønsker innflytelse i fotball. Forrige måned møtte Gianni Infantino Kinas president Xi Jinping.
POOL / NTB scanpix

Fotball og storpolitikk

De siste månedene har Infantino møtt emiren av Qatar og presidentene i Russland og Kina. Russerne og qatarerne er tildelt VM, mens kineserne ønsker seg det i 2030. Mesterskapet fire år før går trolig i USA.

Conn mener trykket fra politiske ledere er enormt mot FIFA-ledelsen.

– Jeg tror det geopolitiske presset sannsynligvis er større enn det noen gang har vært. VM-tildelingen til Russland og Qatar var et resultat av et sterkt politisk press. Det er ikke bare historien om en gruppe fotballedere som satt rundt et bord. Du må være veldig sterk om du skal stå imot, sier han.

I arbeidet med FIFA-historien ble Conn også inspirert av den enorme utviklingen organisasjonen har hatt siden starten i 1906. Det omfattende utviklingsarbeidet siden midten av 1970-tallet har tatt fotballen til alle verdenshjørner, og med VM hvert fjerde år har de samlet verden rundt fotballen.

– Men det gjør også at sviket fra de korrupte lederne er enda større, for de utnyttet et spill folk forelsker seg i allerede når de er små.

  • Hør Aftenpodden Sport hvor vi lader opp til fotball-EM. Hør hvordan Norge vurderes og hvem som er gullfavoritt: