A-magasinet

Eliot Higgins er datanerden som plager Putin, Assad og IS

For fire år siden var han arbeidsledig, uten utdannelse og kastet bort tiden på dataspill. I dag er Eliot Higgins en alvorlig trussel mot Putin, Den islamske stat og Syrias diktator Assad.

  • Per Anders Johansen
    Per Anders Johansen
    Aftenpostens Moskva-korrespondent

FBI og vestlige etterretningstjenester, Google-utviklere og noen av verdens beste gravejournalister sitter på skolebenken for å lære av hans egenutviklede metoder.

Eliot Higgins er mannen bak nettverket Bellingcat.

Sammen med en voksende gruppe frivillige datanerder og chatte-venner har han avslørt en rekke store saker de siste årene, utelukkende ved hjelp av åpne datakilder, YouTube-videoer, Twitter og Google.

— Noen sa til meg at jeg har funnet opp det perfekte dataspill. Nå bruker vi tiden til noe meningsfylt, sier Higgins.

Et uventet besøk

Slik går det hvis du gjør Putins propagandaapparat skikkelig forbannet: Her står en reporter fra Russia Today og banker på døren til moren til Eliot Higgins.

I begynnelsen av oktober ringer det på døren i et lite mursteinsrekkehus i utkanten av Leicester i Storbritannia.Moren til Eliot åpner og får sjokk:

Hun stirrer rett inn kameraene til et TV-team fra Putins statskontrollerte TV-stasjon Russia Today.

En reporter spør hvor Eliot er.

— Moren min ringte gråtende og var helt fortvilet. Hun skjønte ikke hva som skjedde før hun åpnet døren, sier Higgins til Aftenposten.

De siste ukene har bildene gått verden rundt på Putins propaganda-TV i reportasjer hvor sønnen blir fremstilt som en svindler.

— En sjarlatan uten utdannelse. En bløffmaker. Kjøpt og betalt av CIA, er karakteristikker som brukes.

Den tidligere arbeidsledige, lutfattige og dataavhengige briten har gjort Putins PR-apparat skikkelig forbannet.

Assads ambassadør skjelte ut Higgins i FNs hovedforsamling i New York forrige uke, og IS har lenge vært irritert på ham.

Det pågår en informasjonskrig- og du er målskiven:

Les også

Klarer Putin å få kontroll over internett?

Her er avsløringene hans

Higgins på kort Norges-besøk for å lære noen av verdens fremste grave-journalister hvordan de skal grave i sosiale medier og satellittkart for å finne viktige nyheter.

Eliot Higgins regnes som en av verdens fremste "borgerjournalister", som gjør gravejobben mange store medier ikke lenger har råd til å gjøre:Han var den første til å dokumentere at Syrias president Assad brukte "tønnebomber" og klasebomber mot sivile.

I 2013 avslørte han hvordan IS ble forsynt med våpen fra Europa. Og da den amerikanske journalisten James Foley ble myrdet av IS, var det Higgins som oppdaget hvor det bestialske drapet fant sted.

I Ukraina har Higgins og hans frivillige samlet store mengder dokumentasjon fra sosiale medier, som viser hvordan russiske soldater og hele militære grupper har deltatt i krigen. Han har også lagt frem viktige spor som peker mot at russiske soldater og opprørere skjøt ned det malaysiske passasjerflyet MH17 i Ukraina.

Avsløringene til Higgins i Syria har ført til at han er blitt lovprist av både New York Times, The Guardian, Amnesty International, Atlantic Council og Human Rights Watch for arbeidet han har gjort.

— Jeg ser ikke på meg selv som en journalist. Jeg gjør undersøkelser, sier Higgins til Aftenposten.

— Kan du se video og spille dataspill, så kan du også gjøre dette. Det lille jeg kunne om våpen, hadde jeg lært fra dataspill.

Hva skjer i Syria?

Les også

IS kan ha gjort en stor tabbe

Putins spill om Syria

Videoer fra russiske bomber over Syria er blant materialet som Bellingcat gransker. Av 60 videoer som det russiske forsvarsdepartementet har publisert, viser bare en video et treff mot et mål som med sikkerhet kan sies å være IS, ifølge Bellingcats geolokasjon-undersøkelser.

Nylig la Higgins seg ut med Putin, igjen.Bellingcat-gjengen har de siste ukene gransket alle skrytevideoene det russiske forsvarsdepartementet viser på russisk TV fra bombetoktene mot IS i Syria.

Russernes egne videoer viser at de fleste bombene ikke faller på IS, slik Putins PR-apparat hevder hver eneste dag.

Av 60 videoer var det bare én som faktisk viste treff mot IS-stillinger. 14 av videoene som russerne hevdet viste IS-mål, var fra områder som ikke kontrolleres av IS, ifølge Bellingcat.

Les mer om funnene som viser

Les også

hvor sjeldent russerne traff IS, ifølge deres egne videoer.

Filmene viser at bombene stort sett treffer opposisjonsgruppene som kjemper mot Assad-regimet.

— Russerne er så dårlige til å lyve. Å avsløre dem er enkelt. De er som lavthengende frukt for oss, sier Higgins.

— Det er mye vanskeligere å avsløre IS og islamske fundamentalister. Vi har jobbet med Syria siden 2012. Det eneste positive du kan si om Putins krig, er at det har ført til langt mer interesse for Syria. Det er en skam hvordan vi har glemt hva som skjer i landet.

Hvor flinke er russerne egentlig til å krige?

Les også

Russlands nye krigsmaskin gjør moderne våpensystemer ubrukelige

Videobilder og satellittfoto erstattet dataspill

Eliot Higgins omtales nærmest som en svindler og tullebukk i russiske statskontrollerte medier. Higgins og hans frivillig bruker store mengder tid og krefter på å verifisere opplysningene fra det russiske forsvaret om krigen i Syria.

For fire år siden jobbet Higgins deltid på et rolig asylmottak i Leicester.— Det er flaut å si det, men det var nesten ingenting å gjøre. Jeg jobbet maks halvannen time om dagen og brukte resten av dagen på data.

Higgins hadde et lidenskapelig forhold til YouTube og god tid til å dyrke sin hobby.

Så kom den arabiske våren og forandret alt.

En voldsom strøm av blodige og dramatiske videoer strømmet ut på nettet fra Tunisia, Egypt, Syria og Libya – hvor NATO-land som Norge deltok i kamphandlinger.

Hva var propaganda, og hva var sant?

Var det mulig å verifisere innholdet i sosiale medier?

Bellingcats metode

Eliot Higgins trener journalister i geolokalisering under verdens største gravejournalist-konferanse på Lillehammer. Metoden brukes til å undersøke om videoer er falske, og spore opp ny informasjon på sosiale medier.

I løpet av de lange timene på mottaket oppdaget Higgins nye måter å finne ut om videoene var sanne på.Innholdet ble studert i minste detalj og sammenlignet med andre kilder, særlig Google Earth.

Hundrevis av YouTube-kanaler ble tappet og analysert hver eneste natt på jakt etter spor.

Higgins' bruk av gratisverktøy som Google Earth og Street View har sprengt grensene for hva Google trodde var mulig å få til.

Metoden kalles "geolokalisering".

— Det er rett og slett bare et puslespill. Det handler om å studere videoer, fotografier og satellittbilder for å finne forskjeller og likheter, sier Higgins.

— Én av de frivillige i Bellingcat-miljøet sa til meg at jeg hadde funnet opp det beste dataspillet i verden.

Underveis har de utviklet nye metoder og triks, som deles åpent med de som er interessert i å lære seg geolokalisering.

Selve ordet Bellingcat kommer fra uttrykket å "henge bjellen på katta".

Derfor jakter russerne Bellingcat

I juli 2014 kjøres en kolonne med russiske Buk-raketter fra en militærleir utenfor Moskva. De unge soldatene i kolonnen har mobiltelefoner og legger ut bilder og meldinger underveis. Da kolonnen krysser inn i Donetsk, kommer også meldinger fra prorussiske innbyggere som lurer på hva dette er.

— De nevner spesielle steder, tidspunkter og diskuterer seg imellom det de ser.

  1. juli skyter en Buk-rakett ned passasjerflyet MH 17 over et opprørskontrollert område i Øst-Ukraina. 298 mennesker, de fleste barn og ungdommer, blir drept.

Meldingene ble slettet fra sosiale medier kort tid etterpå. Men da var det for sent. Bellingcat-miljøet hadde allerede lagret bildene og dataene.

Siden har Higgins og hans frivillige jobbet 11 måneder med dette spørsmålet, samlet profiler og data om 400 navngitte russiske soldater.

— Noen russiske soldater er ufattelig dumme på sosiale medier. De har for eksempel postet bilder av mannskapsbøkene sine, slik at vi har navn på alle som tjenestegjorde i de aktuelle bataljonene og hvilke stillinger de hadde.

Alt er oversendt til nederlandsk politi.

— I denne saken har jeg fått status som vitne. Men vi mener det er mulig å navngi personene som var med på å skyte ned dette flyet.

-Denne saken er mulig å komme til bunns i.

Fra russisk hold blir sporene avvist som propaganda og svindel.

Datadugnaden som Putin bør frykte

Syrias president og diktator Bashar al-Assad takker Russlands president Vladimir Putin for bombene russerne slipper over Syria. Frivillige data-nerder har spilt en avgjørende rolle i å avsløre Assads og Putins krigføring i Syria.

PC-en til Eliot Higgins er lastet med mer trøbbel for Putin, Assad og IS da Aftenposten møter ham på verdens største gravejournalistkonferanse, GIJC, på Lillehammer.Rapportene blir nå også publisert på russisk.

Den russiske versjonen om russisk krigføring i Ukraina er lastet ned 1,5 millioner ganger.

Nå jobber han for å finne en løsning som sikrer at dokumentasjonen de samler inn fra sosiale medier om krigene i Ukraina, Syria og andre steder, ikke skal forsvinne.

— Enorme mengder data forsvinner fra nettet fordi de ikke lagres. Mye som ble lagt ut i sosiale medier under for eksempel terrorangrepet i New York 11. september, er allerede borte for alltid. Det vi gjør, skal være tilgjengelig for historien.

— Om ti år skal folk kunne gå tilbake og se med egne øyne hva som skjedde i Ukraina eller Syria.

Et puslespill om liv og død

Dagene, kveldene og nettene har gått med til å sammenligne bilder, videoer og satellittkart.

Løsningen ligger i å se de små detaljene og oppdage likheter og forskjeller.

— Det er enorme mengder data på nettet som ikke blir undersøkt eller verifisert. Det er en skattkiste.

Dukker det opp en spennende video, kan Higgins publisere dette på sin Twitter-konto og spør om det er noen som kan hjelpe.

— I løpet av 5–6 minutter kan det være 10–12 personer som kaster seg på. Så begynner arbeidet.

Noen ganger går det minutter før svaret er klart. I andre tilfeller måneder.

Lever av dugnad og pengeinnsamling

Den viktigste grunnen til at det tok så lang tid som 11 måneder å samle data om russisk krigføring i Ukraina, var at Higgins måtte vente på at Google publiserte nye satellittbilder gratis fra området hvor passasjerflyet ble skutt ned.

— Satellittbildene avslører forskjeller veldig raskt. Det vanskeligste er å få tilgang til bildene.

Flere av undersøkelsene har stoppet opp på grunn av mangel på satellittbilder. Higgins inviterer da til åpen pengeinnsamling på nettet, såkalt "crowdfunding".

Når nok penger er samlet inn, kan et satellittbilde kjøpes inn – og undersøkelsen kommer et lite skritt videre.

— Jeg kunne brukt millioner av pund på å kjøpe satellittbilder, bare jeg hadde hatt pengene. Det er så mye å undersøkes.

Det er julekveld når Google Earth oppdaterer sine bilder. Straks dette skjer, kaster Bellingcat-researcherne seg over materialet.

— Da kan vi for eksempel lage nye oppdateringer av hvor frontlinjene går i Syria, eller finne ut mer om hva som skjer i Ukraina.

- Hvordan unngå å gjøre feil eller bli lurt av sosiale medier?

— En enkel regel er at alarmklokkene må gå når du finner noe som er for godt til å være sant.

Jakten på fundamentalistene

En sen natt ved datamaskinen oppdager Higgins noen uvanlige kommentarer på sosiale medier fra en jente i IS-hovedstaden Raqqa.

Jenta var fra Guyana i Sør-Amerika.

— Jeg samlet hennes kontoer fra sosiale medier. Da var det mulig å danne seg et bilde av jentas liv, fra hun var en ung jente som festet og moret seg, til hun i neste øyeblikk ble veldig religiøs.

Dette er informasjon som nå brukes til å forhindre at flere blir rekruttert.

Stasi-agent og dyremishandler

IS er eksperter i å bruke sosiale medier til å spre propaganda. -Russerne er så dårlige til å lyve. Å avsløre dem er enkelt. Det er mye vanskeligere å avsløre IS og islamske fundamentalister, sier Eliot Higgins.

Data, funn og analyser blir delt åpent, metodene kan etterprøves, og hvem som helst får kontrollere deres konklusjoner.Men fallgruvene er mange:

Higgins fikk seg en stor overraskelse da en tysk frivillig i Bellingcat-miljøet viste seg å være en tidligere Stasi-ansatt.

— Det er helt i orden å kritisere ham for å ha vært en vakt i Stasi. Men han har samlet viktige data om nedskytningen av passasjerflyet i Ukraina.

Der Spiegel brukte dessuten en av Bellingcat-rapportene som grunnlag for å hevde at russiske myndigheter forfalsket bildebevis. Spiegel måtte etterpå gå ut og beklage at de tolket resultatene for kategorisk.

Tradisjonelle eksperter understreker at metodene i stor grad baserer seg på en menneskelig, subjektiv vurdering av bildene.

Det har også dukket opp materiale fra ukrainske nettaktivister, som ved nærmere undersøkelse har vist seg å være juks.

- Viser hva sosiale medier kan brukes til

— Dette er et fenomen som illustrerer hvordan sosiale medier kan brukes, sier kommandørkaptein Per Christian Gundersen, som leder mediegruppen ved Forsvarets høgskole.

— At en ufaglært, arbeidsledig ung mann på gutterommet i Leicester, som aldri har vært i Syria og aldri har vært soldat, er i stand til dette, er ganske spesielt, sier Gundersen.

Han er godt kjent med funnene og metodene til Higgins, særlig i Syria.

— Det har for eksempel vært brukt til å dokumentere bruk av cluster-bomber, våpenleveranser og andre typer brudd på folkeretten.

Avansert etterretning fra hjemmekontoret

Rundt 80 prosent av militær etterretning i dag er basert på det samme som Higgins og Bellingcat gjør, nemlig åpne kilder.

— Å bruke satellitter til å verifisere russiske angrep er noe vestlig etterretning og israelere har god kontroll på. Men det kommer ikke ut i det åpne rom, sier Gundersen.

Han viser til at en av hovedutfordringene er det som kalles "Schwarzkopf-syndromet".

For mye informasjonstilgang kan føre til at man hele tiden ønsker å samle mer for å få et komplett bilde.

Kattevideoene

Hjemme i Leicester bor Eliot med sin tyrkiske kone og datteren på fire år.

Etter at Putins TV-team dukket opp hos moren, er ikke ting helt som før.

— Ved en tilfeldighet har jeg gjort noe som har forandret hele livet til familien min. For min kone er dette selvfølgelig veldig frustrerende. Jeg har kastet oss ut i noe jeg ikke visste hvor vil føre. Hobbyen var en besettelse, nå er det min jobb.

Når han er hjemme, vil datteren at de skal se på YouTube-videoer.

— Hun elsker som unger flest å se kattevideoene. Når vi sitter og ser en enkel video hvor katter gjør rare ting, tenker jeg på at slikt tull får 40-50 millioner visninger. Selv kan jeg jobbe i måneder med en seriøs rapport og få 40.000-50.000 visninger.

— Men jeg vet i hvert fall at jobben virkelig betyr noe. Ellers hadde ikke Kreml sendt et TV-team helt hit for å plage min mor. Det var en stor tabbe.

- Hva tenker du om å bli hengt ut i russiske medier?

— Det er som å bli jaktet på av en besatt, sprø ekskjæreste. Jeg ble forbannet da de gikk etter min mor, bror og kolleger. Jeg trøster meg med at det må bety at det vi gjør, er viktig.

Les også

  1. Slik bygger Putin opp muren på nettet. Tror du han klarer det?

  2. Vladimir Putins elektroniske krigføring i Ukraina skremmer USA og NATO

  3. Nyhetsanalyse: IS kan ha gjort en stor tabbe

  4. Tid for å samles om avspenning | Thorbjørn Jagland

-Noen sa til meg at jeg har funnet opp det perfekte dataspill. Nå bruker vi tiden til noe meningsfylt, sier Higgins. Han står bak noen av de største avsløringene om krigene i Syria og Ukraina.

A-magasinet

Nyhetsbrev Få ukens høydepunkter fra A-magasinet rett i innboksen din hver fredag!