Den 11. oktober 1975 kom en ung og ukjent John Belushi på scenen i studio 8H i Rockefeller Center og satte seg i en stol. Ved siden av ham satt kollega Michael O’Donoghue. Uten noen form for introduksjon begynte de å spille sketsjen «The Wolverines», hvor O’Donoghue er språklærer og Belushi gjentar de merkelige frasene hans med tykk utenlandsk aksent. Til slutt faller de begge om og dør. Deretter kommer Chevy Chase på scenen, ser rett i kamera og sier for aller første gang: «Live from New York, it’s Saturday Night.»

En scene for surrealistiske karakterer

Denne aller første sketsjen satte umiddelbart tonen for det Saturday Night Live skulle være: En scene for surrealistiske karakterer og umiddelbar komikk fremført på direkten. Programmet ble raskt kjent for sin lekne humor og satiriske innhold, men også for å tøye grensene for hva som er moralsk og juridisk akseptabelt i et tv-program. Ikke minst ble det en utklekkingsanstalt for et mylder av amerikanske tv-stjerner, fra Bill Murray, Chevy Chase og Eddie Murphy til Jimmy Fallon, Kristen Wiig og Tina Fey. 40 år etter at det første programmet ble sendt, er hverken John Belushi eller Michael O’Donoghue med oss lenger. Men showet lever i beste velgående.

— Jeg mener nøkkelen til showets suksess har vært, og fortsatt er, at det sendes live, sier Alison Castle på telefon fra kontoret sitt i New York.

Castle er forfatteren av Saturday Night Live: The Book , som nylig ble sluppet på forlaget Taschen. Hun er født og oppvokst i New York, og har vært stor fan av showet gjennom hele oppveksten. Under arbeidet med boken var hun flue på veggen gjennom en hel sesong, og fikk et unikt innblikk i hvordan programmet hver uke skapes og produseres. Castle, som også er fotograf, fikk dessuten full tilgang til arkivene datert tilbake til starten i 1975. Resultatet er blitt til en to og en halv kilo tung bok spekket med tidligere upubliserte bilder.

"Jeg mener nøkkelen til showets suksess har vært, og fortsatt er, at det sendes live."

— Det morsomste som skjedde i løpet av uken, i tillegg til liveshowet på lørdag, var gjennomlesningene på onsdagen, forteller Castle.

— I fire timer sitter alle rundt et bord og leser igjennom 40 sketsjer. Det gjøres i raskt tempo, og det er mye latter. Og det aller viktigste var at jeg fikk lese og høre alle de sketsjene som aldri kom på lufta. Det var veldig lærerikt.

Hun legger til:

— Men all skriving, planlegging og prøving til tross, det er selve sendingen som gjelder. Tidspunktet da studiolampene tennes, publikum sitrer av forventning og millioner av tv-seere benker seg foran skjermen. Det er da komikerne skal omsette vitsene og sketsjene i latter. Og det er ikke alltid like enkelt live.

Eddie Murphy kom inn som en kule som 18-åring i Saturday Night Live 1980. Her som James Brown i 1983, i en av showets mest minneverdige parodier.
Mark Mullen/Taschen

Bill Murray vraket på audition

Saturday Night Live ble til etter en lengre periode med sviktende seertall hos NBC tidlig på 1970-tallet. The Tonight Show med talkshow-legenden Johnny Carson hadde gått altfor lenge i reprise på lørdagskveldene, og noe måtte gjøres. Dick Ebersol, kanalens underholdningssjef, fikk ansvaret for å klekke ut en idé til et program som kunne snu den negative trenden. Han ansatte Lorne Michaels til å lede prosjektet.

Michaels hadde gode kontakter i komikermiljøet. Han var selv komiker og skribent, og før han flyttet fra Los Angeles til New York for å lede nysatsingen Saturday Night Live , rekrutterte han Chevy Chase og Laraine Newman, som begge endte opp i originalbesetningen. De resterende ensemblet valgte Michaels ut gjennom sine beryktede auditions.

"Belushi ropte «TV sucks, TV sucks!» høyt flere ganger."

Kompisene Dan Aykroyd og John Belushi var blant dem som måtte gjennom kvernen før de kunne ansettes. De var begge meget motvillige til å stille på audition, men lot seg til slutt overtale. Belushi ropte sogar «TV sucks, TV sucks!» høyt flere ganger, mens han satt i venterommet sammen med 200 andre håpefulle komikere. En av disse var Bill Murray. Han prøvde seg, men måtte vente helt til sesong 2 før han kom med.

Siden er flere kjente navn blitt vraket av SNL , blant andre Jim Carrey og John Goodman som prøvde seg i 1980. Steve Carell forsøkte seg i 1995, men måtte gi tapt for Will Ferrell om den ledige plassen. Lisa Kudrow, Stephen Colbert og Zach Galifianakis er andre som har møtt til audition og er blitt vraket. Lorne Michaels sa nylig i et intervju med The Hollywood Reporter at det er noen valg han har angret på i ettertid, og mener blant annet at han burde gitt komikere som Steve Carell og Lisa Kudrow sjansen. Samtidig avslørte han at folk som Kristen Wiig, Dana Carvey, Jimmy Fallon og Will Ferrell ble ansatt uten betenkningstid etter å ha avlevert strålende auditions.

Det er Lorne Michaels, til venstre, som har styrt SNL-skuta i alle år. Her er han sammen med Mike Myers som Wayne, Bruce Springsteen, Tom Hanks og Dana Carvey som Garth i 1992.
Alan Singer/NBCU/Getty Images

— Jeg skubbet borti Chevy Chase

Chevy Chase var sikker på at programmet ville oppleve en rask død, og trakk seg allerede etter første sesong. Han mente dessuten at de dagsaktuelle temaene de hadde tatt opp i starten, var blitt ofret for et mer skandalepreget og rølpete innhold. Chase måtte bite i seg ordene om programmets endelikt, og har ved flere anledninger senere deltatt i programmet som gjest.

— Jeg husker jeg skubbet borti Chevy Chase i korridoren, og ble helt satt ut, forteller komiker Espen Eckbo, og løfter armene og rister for å illustrere poenget.

— Herregud. Chevy Chase, liksom!

Eckbo var på inspirasjonstur til New York på begynnelsen av 2000-tallet, da han syslet med programmer som Nissene på låven og Tonight med Timothy Dahle på TVNorge. Her fikk han omvisning bak scenen, og fikk vandre i korridorene, snakke med produsentene og sitte på kontoret til selveste Lorne Michaels.

- Hvordan var det?

— Det var jo magisk og helt fantastisk! Bare det å gå i gangene og se på bildene av alle de som har vært med, gir jo et bilde av hvilken betydning programmet har hatt. Ingen komikere kan være upåvirket av Saturday Night Live og det universet de har skapt, sier Eckbo.

Selv om Eckbo ikke direkte har bygget noen av sine karakterer på bakgrunn av Saturday Night Live , er han inspirert av energien og utholdenheten programmet har vist.

— En ting som imponerer meg veldig, er hvordan de klarer å få både publikum i salen og tv-seerne der hjemme til å le på samme tid. Min erfaring er at det er utrolig vanskelig.

— Showet har jo vært den største produsenten av amerikanske humorister de siste 40 årene. Komikere som Eddie Murphy og Chevy Chase er folk jeg stadig vender tilbake til for å finne inspirasjon til noe nytt.

Bill Murray, med bart, foran, ble med i det faste ensemblet i 1976. Sammen med Gilda Radner, John Belushi, Garrett Morris, Jane Curtin, Dan Aykroyd og Laraine Newman holdt han det gående frem til 1980.
NBC/NBCU/Getty Images

Kokainet fløt på bakrommet

Saturday Night Live fylte nærmest umiddelbart et tomrom i amerikansk tv-komikk. Det eksiterte et sterkt ønske om å komme bort fra den stive, konservative mentaliteten som hadde gjennomsyret hele samfunnet i de årene Nixon var president. Lorne Michaels og hans team skjelte til England og Monty Python som inspirasjonskilder, som allerede hadde gjort seg bemerket med sin uærbødige humor.

Seertallene til SNL var dårlige til å begynne med, men showet skaffet seg likevel en rekke veldig lojale fans. Tallene tok seg gradvis opp i løpet av første sesong, men det store gjennombruddet kom først året etter, i 1976, da showet vant fem Emmy-priser.

— Lorne Michaels’ teft for utmerkede skuespillere og gode skribenter har vært den viktigste faktoren for showets suksess, sier forfatter Alison Castle.

— Han har konsekvent ansatt komikere med erfaring fra improvisasjonsteater eller stand-up, men som fortsatt er ukjente og i sine formative år.

"John Belushi var på mange måter den første rockestjernen blant komikere."

Men om Lorne Michaels hadde en sjeldent god nese for de største komiske talentene, hadde komikerne selv nese for noe helt annet i Rockefeller Center. De første årene fløt kokainet fritt på bakrommet. Produsenten hadde inngått en avtale med skuespillerne: Så lenge de møtte opp når de skulle og gjorde jobben sin, skulle han ikke blande seg inn i hva de gjorde, hverken på soverommet eller i kulissene. Det angret han på i ettertid. Livsstilen slet hardt på blant andre John Belushi.

— Han var på mange måter den første rockestjernen blant komikere. Han hadde en veldig kul distanse til sketsjene han gjorde. Det spilte ingen rolle for ham om publikum likte det eller ikke, sier John Brungot, fast medlem av det SNL-inspirerte programmet Torsdag kveld fra Nydalen .

— Senere skjønte man jo at Belushi slet med rusproblemer, noe som kan være med på å forklare den litt avslappede holdningen til alt, sier Brungot.

John Belushis utstrakte bruk av både alkohol og narkotika førte til at han fikk sparken fra showet flere ganger. Men han ble alltid tatt inn i varmen igjen. I 1979 forlot Belushi og Dan Aykroyd tv-programmet for å forfølge filmkarrieren. Toppen ble nådd allerede året etter med filmen The Blues Brothers , som opprinnelig startet som en sketsj på Saturday Night Live . To år senere ble Belushi funnet død på et hotellrom i Hollywood etter en overdose kokain og heroin.

På 1990-tallet dukket det opp en ny gjeng som skulle dominere komiscenen noen år fremover. Fra venstre ser vi David Spade, Chris Farley, skuespiller Michael J. Fox, Chris Rock og Adam Sandler i en sketsj fra 1991.
Alan Singer/NBC/NBCU/Getty Images

Inspirerte John Brungot

Noen år senere, i 1990, dukket en «ny» John Belushi opp på settet til Saturday Night Live .

— Chris Farley hadde en unik evne til å gå fullstendig inn i en sketsj, enten den var sånn passe eller rett og slett elendig. Han skulle i alle fall ikke være den som gjorde at sketsjen ikke funket, sier John Brungot om den omfangsrike komikeren som med sin fysiske slapstick-humor har vært en direkte inspirasjon til hans Balla-karakter i Torsdag kveld fra Nydalen .

— Det var imponerende å se hvordan Farley krevde sin plass i sketsjene, som mange ganger var på nippet til å være umusikalske. Veldig uforutsigbart og veldig gøy!

Chris Farley var fast medlem av Saturday Night Live frem til 1995, men led samme skjebne som sitt store idol, John Belushi. I 1997 døde han av en overdose heroin, også han 33 år.

Narkotikamisbruk og tragiske dødsfall til tross: Metoden og strukturen i arbeidet hos Saturday Night Live har vært tilnærmet lik i 40 år.

Mandag er det tabula rasa. Ukens gjesteprogramleder møter gjengen for første gang, og ideer og skisser til sketsjer utveksles og diskuteres. Tirsdagen er skrivedag. Onsdag skal sketsjene gjennomleses og prøves ut. Det er nå sketsjenes videre liv avgjøres av sjefene. Etter et par timers diskusjon, blir skribenter og komikere kalt inn på Lorne Michaels’ kontor. Her blir innholdet i lørdagens sending presentert. Regissør samt kostyme- og designavdelingen, blir koblet på for å ferdigstille sketsjene.

Etter en stille uke blir studio 8H på torsdagen fylt med liv. Her blir det gjennomført prøver, og sketsjer blir finpusset. Statister bekler rollene, og musikken arrangeres. Kulissene og rekvisittene blir valgt ut, og settet bygges. Helt til slutt blir kostymerekkefølgen bestemt.

På lørdagen gjøres den siste finpussen med fulle kostymer foran publikum. Denne generalprøven er dobbelt så lang som selve sendingen, noe som betyr at det er drama i kulissene helt frem til programstart 23.30. På bakgrunn av responsen fra publikum strykes halvparten av numrene.

Seth Meyers, til venstre, er med 13 sesonger den komikeren som har holdt ut lengst i SNL. Her er han sammen med Will Ferrell i «Weekend Update» i 2009.
Dana Edelson/NBC/NBCU/Getty Images

— Skulle gjerne hatt kniven på strupen oftere

— Vi har nok hatt mye av den samme motivasjonen. Det skulle være et sketsjeprogram med en livefølelse som skulle samle seerne på lørdagskvelden, sier Vidar Magnussen, som har vært med i Underholdningsavdelingen på NRK siden starten. Programmet er nå inne i sin tredje sesong.

Magnussen og kollega Martin Beyer-Olsen, som også tidligere har vært med i Torsdag kveld fra Nydalen , snakker seg fort varme da vi ber dem nevne et par favoritter fra universet til Saturday Night Live.

— Den Cowbell-sketsjen med Will Ferrell og Christopher Walken er kanskje den jeg husker aller best, sier Beyer-Olsen, og forklarer:

— Det er jo dette de er så gode på. Lage enkeltsketsjer som tar helt av, og når disse treffer, er det helt fantastisk.

Vidar Magnussen nikker og tilføyer:

— Når man har en såpass fri lekegrind, hvor alt er så umiddelbart og hele programmet settes i løpet av en uke, kan man treffe en annen form for gull enn hvis man først hadde planlagt det i syv måneder og så filmet det etterpå.

Saturday Night Live er, i motsetning til både Torsdag kveld fra Nydalen og Underholdningsavdelingen , alltid blitt spilt inn live.

— Det er skummelt med liveshow, men det vil automatisk generere mer energi. Jeg skulle gjerne hatt den kniven på strupen litt oftere, sier Magnussen og får støtte av Beyer-Olsen.

— I det øyeblikket man faller litt ut på direkte tv, så tenker man: Hvordan faen skal de komme seg ut av dette? Det er hysterisk å se på. Det får ikke vi oppleve på samme måte.

«Det er skummelt med liveshow, men det vil automatisk generere mer energi. jeg skulle gjerne hatt den kniven på strupen litt oftere.»

20 manusforfattere i sving

Det er et stort produksjonsapparat som er i sving for å lage Saturday Night Live . I tillegg til skuespillere, regissører, produsenter, kostymedesignere, rekvisittmakere, stylister og en rekke andre er skribentene svært sentrale i oppbyggingen av programmet.

I 17. etasje i 30 Rock ligger det sagnomsuste skriverommet, hvor det til enhver tid arbeider over 20 manusforfattere. Selv om alle riktignok jobber mot samme mål, er de samtidig knivskarpe konkurrenter. Hvem har de beste ideene? Hvem får gjennomslag for sine sketsjer? Det har forekommet flere ganger at forfattere har sittet og skrevet gjennom en hel sesong uten å få på en eneste sketsj.

Da Larry David ble ansatt som manusforfatter i 1984, ga han seg allerede året etter fordi han bare hadde fått på én sketsj. Siden ble han kjent som en av skaperne av Seinfeld og Curb Your Enthusiasm.

— Man kan jo bare drømme om å få jobbe et sånt sted, men samtidig er det jo sikkert helt jævlig for dem som ikke får på noe. Det kan nok ta motet fra noen hver, sier Espen Eckbo.

Tina Fey, som var fast medlem av ensemblet fra 1998 til 2006, var den første kvinnen som ble utnevnt til hovedforfatter for showet. Hun har hatt en bratt læringskurve både som komiker og manusforfatter. Alison Castle mener innflytelsen Saturday Night Live har hatt på amerikansk tv-humor - og komedie generelt - er uvurderlig.

— Du behøver bare se på listen over de 141 personene som har vært faste programledere, så har du nærmest et ferdig oppslagsverk over amerikanske komikere de siste fire tiårene, sier hun og lister opp:

Saturday Night Live fant opp tullenyheter flere tiår før Jon Stewart og Stephen Colbert kom på banen. De lagde kunst ved å parodiere reklame. De to mest populære talkshowene i USA i dag ledes av de tidligere SNL-profilene Jimmy Fallon og Seth Meyers.

Jubelår

Det er en likevel en viss fare for at et programkonsept kan stivne etter 40 år på skjermen. Enkelte typer kritikk har vært tilbakevendende: Humoren er for smal, eller for bred. Innholdet er for politisk, eller for lite politisk. Det er for få kvinner, og for få fargede programledere. Eller ganske enkelt: Det er ikke morsomt nok. For hver gang Saturday Night Live bytter ut noen av sine faste programledere, blir det møtt med massiv kritikk.

Samtidig er dette paradoksalt nok grunnen til at det har fått leve så lenge.

— Den stadige utviklingen og utskiftningen av skribenter, produsenter og programledere er nettopp det som har hindret showet i å bli utdatert, sier Alison Castle.

Etter at Saturday Night Live i fjor høst opplevde sine laveste seertall siden starten, er populariteten i jubileumsåret på stigende kurs igjen. I februar feiret programmet seg selv med et tre og en halv time langt show hvor alt som kan krype og gå av humorkjendiser i USA var til stede. Blant gjestene var tidligere medlemmer som Chevy Chase, Bill Murray, Eddie Murphy, Dan Aykroyd, Dana Carvey, Fred Armisen, Bill Hader, Andy Samberg, Adam Sandler, Will Ferrell, Jimmy Fallon, Louis C.K, Sarah Silverman og Tina Fey, i tillegg til tidligere hyppige gjester som Jerry Seinfeld og Jim Carrey.

Disse var, i tillegg til en lang rekke artister og andre Hollywood-stjerner, med på å lage et av de mest sette underholdningsprogrammene på NBC på mange år, med over 23 millioner seere.

Artist og skuespiller Justin Timberlake har gjestet Saturday Night Live en rekke ganger. Her er han som dansende maskot i 2011, sammen med Kristen Wiig, som var fast medlem fra 2006 til 2012.
Dana Edelson/NBC/NBCU/Getty Images

Alison Castle var selv med på jubileumsfeiringen i New York, og forteller med stor innlevelse om festen etter showet. Her ble det satt opp en liten scene, hvor alle var velkomne til å bidra.— I løpet av natten var både Paul McCartney, Taylor Swift, Miley Cyrus, Elvis Costello og Prince oppe og jammet. Etter hvert kom også Jimmy Fallon på scenen, sier Castle.

Selv om Saturday Night Live akkurat nå er inne i god periode, med jubileumssesong, kommende utstilling og dokumentarfilm, som skal åpne filmfestivalen Tribeca i New York i april, er det ingen garanti for fortsettelsen. I tillegg til at folks tv-vaner er i stor endring, er det en annen viktig enkeltfaktor som kan få hele programmet til å vakle.

— Jeg kan ikke se for meg at showet fortsetter hvis Lorne Michaels en dag bestemmer seg for å pensjonere seg, sier Castle.

Med unntak av en periode på fem sesonger på 1980-tallet har Michaels vært sjefen og den drivende kraften bak Saturday Night Live . Det er han fortsatt.

— På den annen side, jeg tror han har mye mer å komme med. Det ser ut som om han nyter hvert sekund.