Det kunne vært en døsig helgemorgen på Manhattan. Et par arbeidskarer lesser utstyr på en lastebil. På en trapp ved en nedgang til undergrunnen sitter en mann og tar seg en kaffe.

Det massive, snødekte fjellet som stikker opp bak bygårdene er imidlertid litt vanskeligere å forklare. Det samme gjelder hunden som vandrer bekymringsløst rundt i gatene alene.

Kalina Kottas, finansdirektør i Nu Boyana Film Studios i Sofia.
Espedal, Jan Tomas

– Dette er et av våre mest populære sett. I starten var det ikke så mange som hadde hørt om det, men nå brukes det minst én gang i måneden, sier Kalina Kottas, finansdirektør i Nu Boyana Film Studios i Sofia.

Kulissene ble bygget rett etter at de amerikanske selskapene Nu Image og Millennium films kjøpte eiendommen fra den bulgarske staten i 2006. Studioet hadde vært hovedsete for landets filmindustri under kommunisttiden.

Blant dem som har benyttet seg av New York-settet er produsentene av norske Kon-Tiki.

– Vi gjorde research på å filme i Brooklyn og på Manhattan og fant ut at det var helt utrolig dyrt. Og det var da en av produksjonsdesignerne gjorde oss oppmerksomme på at de hadde bygget en New York-gate i Bulgaria, sier Aage Aaberge, som var produsent på filmen.

Pr-sjef Alexandra Tzetkova ved det populære New York-settet til Nu Boyana.
Espedal, Jan Tomas

Han sier noen i crewet under befaringen pekte på at gatelysene var fra feil epoke og at det manglet biler.

– Vi sa vi ville trenge gatelys fra epoken rundt 1947, og de svarte «Det har vi på lager». Og så viste de oss en garasje full av gamle amerikanske biler. Det viste seg at vi fint kunne gjøre New York i Bulgaria, sier han.

Småskeptiske stjerner

På det drøye tiåret med kommersiell drift har mange av de aller mest kjente stjernene i Hollywood vært innom studioet: Scarlett Johansson, Salma Hayek, Arnold Schwarzenegger, Bruce Willis, Samuel L. Jackson og John Malkovich er bare noen av dem.

Skuespiller Pål Sverre Hagen som Thor Heyerdahl på New York-settet i Bulgaria.
Calle Raabe, Nordisk Film production

– En del drar nok litt på det når de hører om filming i Bulgaria for første gang. Det vet kanskje knapt hvor det er. Det er ikke Paris eller New York. Men når de kommer hit ser de at det er trygt, vakkert, at folk er profesjonelle og åpne og at de kan få langt mer ut av budsjettene sine, sier Kottas.

Blant filmene som er spilt inn her er Expendables 2 og 3, The Hitman's Bodyguard og London Has Fallen. I forbindelse med den sistnevnte ble fasaden av St. Paul’s Cathedral i London bygget i full størrelse til en av nøkkelscenene i filmen.

Kulissene fra filmen London Has Fallen står fortsatt igjen i studioet. – Jeg har møtt så mange bulgarere som ikke aner at den ble filmet her, sier Alexandra Tzetkova.
Espedal, Jan Tomas

– Det aller meste av filmen, jeg vil anslå rundt 70 prosent, ble laget her. Vi kunne ikke skyte med våpen foran katedralen i London, sier Alexandra Tzetkova, pr-sjef ved studioet.

Lave priser, lave lønninger

Prisnivået er et av Bulgarias sterkeste kort i kampen om internasjonale filmproduksjoner. Landet har det laveste lønns- og kostnadsnivået i hele EU, ifølge tall fra Eurostat. I snitt utgjør en bulgarsk lønn rundt tiendedel av en norsk. Minstelønnen i landet er på 2.500 kroner i måneden.

Bulgaria er imidlertid ikke det eneste landet i Sentral- og Øst-Europa som forsøker å bygge en stor filmindustri. Kottas omtaler konkurransen med land som Tsjekkia, Ungarn, Romania og Kroatia som «knallhard».

– Å få utenlandske produksjoner til å komme er praktisk talt en gave til økonomien. Det er friske penger som strømmer inn til hoteller, restauranter og lønninger til lokalt ansatte, sier Kottas.

– Vi skulle egentlig lage en film i New York, men innså at det ville koste oss millioner bare å få stengt en gate. Så vi fant ut at det var bedre å bygge det vi trengte her, forklarer Kalina Kottas, finansdirektør i Nu Boyana Film Studios i Sofia.
Espedal, Jan Tomas
Under kommunisttiden hadde filmstudioet rundt to tusen ansatte. Enkelte ble med videre da selskapet ble kjøpt opp av amerikanere.
Espedal, Jan Tomas

I tillegg til å tilby best mulig produkt, har myndighetene i de ulike landene innført ulike incentivordninger. I Ungarn kan selskapene for eksempel få refundert 25 prosent av kostnadene til produksjonen av filmen dersom innspillingen gjøres i landet.

Også Norge innførte i 2016 en slik ordning, men Bulgaria har ennå ikke fått den på plass.

– Til syvende og sist handler alt om penger, uansett hva folk måtte si. Vi er konkurransedyktige også i dag, men jobber likevel for en incentivordning. Det handler om å sende et signal til filmprodusenter om at vi ønsker dem her, at de er velkomne, sier Kottas.

Filmstudioet ved Sofia er blitt brukt i mang en actionfilm, noe den enorme garasjen med kjøretøy bærer vitne om.
Espedal, Jan Tomas

Mangler folk

Tzvetkova og Kottas vedgår at Bulgaria fortsatt ikke har opparbeidet seg samme status som de mest kjente konkurrentene lenger nord. En av de største utfordringene for filmstudioet i dag er tilgang på folk. Bulgaria det landet i verden som ligger an til å ha raskest fallende befolkning frem til 2050, ifølge FN. Utflyttingen til andre deler av EU og EØS-området er stor. Samtidig er fødselstallene lave.

– Kameraoperatører og teknikere med lang erfaring kan veldig enkelt finne jobb i andre land, sier Kottas.

Selv i regnskapsavdelingen mangler de folk, forklarer hun.

– Dette har gjort at vi har måttet ta et steg til. Vi har startet en egen filmskole. De første kullene er allerede uteksaminert.

– Kan bli ledende i Europa

I tillegg til New York-bygningene, har studioet også en fast London-kulisse og et stort oldtids-sett med greske og romerske bygninger som brukes mye i dokumentarer og serier. De har også akkurat bygget et stort basseng for scener i og under vann.

Tzetkova sier de tilbyr alle tjenester og crew knyttet til en full filmproduksjon, slik at de eneste som trengs å flys inn, er skuespillerne. På den måten kan produsentene dra størst mulig nytte av det lave kostnadsnivået i landet.

Fra innspillingen av filmen Conan The Barbarian i 2014.
Nu Boyana

Hun åpner en dør inn til en hall der et tyvetalls menn løfter vekter og hopper på trampoliner. De er stuntmenn under opptrening.

– De trener hver dag fra morgen til rundt lunsj. Når det dukker opp en film, kaster vi dem inn der de trengs, sier Todor Lazarov (39).

Han er trener og mangeårig stuntmann med erfaring fra filmer som Troja, Hercules og The Expendables og serier som Game of Thrones.

Han sier han har knekt det meste som knekkes kan, og viser et par videoer på mobilen, blant annet et fall på 18 meter ned en fjellskrent i forbindelse med en russisk film.

Billig crew og statister er en viktig trekkplaster for utenlandske filmproduksjoner som kommer til Øst-Europa.
Espedal, Jan Tomas

På sine reiser rundt omkring i verden skryter han av sitt hjemland som filmdestinasjon.

– Det har skjedd mye her de siste årene. Fortsetter de som nå, kan Bulgaria bli ledende i Europa, sier han.

Også norske Aaberge mener landet har potensial.

– De har et sterkt faglig miljø med flinke filmmedarbeidere kombinert med å være et lavkostland. Det gjør det veldig interessant for oss, sier han.