Da en dødelig miks av Propofol og Benzodiazepine stanset Michael Jacksons hjerte 25. juni 2009, etterlot han seg kanskje så mange som 100 ikke-utgitte sanger.Mandag slippes åtte av dem på albumet Xscape . Ingen vil bli overrasket om den blir årets mestselgende plate. I oktober i fjor publiserte Forbes en liste over hvilke avdøde celebriteter som genererte mest inntekter. På topp, langt foran Elvis Presley, Bob Marley og John Lennon: Michael Jackson – som hadde «tjent» 960 millioner kroner på 12 måneder. Det er 2,6 millioner kroner dagen.

Å gi ut overskuddsmateriale etter en artists død er et like gammelt fenomen som bransjen selv. Spør bare Johnny Cash, Elvis, Tupac, Jeff Buckley og Janis Joplin, eller vent, det går jo ikke, siden de alle er døde. Men uansett, sitronen skvises til det bare er tørket fruktkjøtt igjen.

Michael Jackson har vært død i snart fem år. Men musikken hans lever. ILLUSTRASJON: TERJE TØNNESSEN

Da forgjengeren til Jacksons Xscape , platen Michael kom i 2010, het det i en NME-anmeldelse: «Hvis dette er de beste låtene (å velge mellom), kommer det til å bli stygt herfra og ut». Det var dette den norske produsentduoen Tor Erik Hermansen og Mikkel S. Eriksen i Stargate tenkte på da de ble spurt om de ville bidra på Xscape. De spurte hverandre: Er kvaliteten på låtene bra nok? Er det snakk om halvferdige demoversjoner som må reddes? Men så fikk de høre de tre sangene de kunne velge mellom.

— Ville vært fornøyd

I 2007 fikk de to nordmennene møte Michael Jackson for å diskuterte et mulig samarbeid.

— Det har alltid vært en drøm for oss å jobbe med Michael. Han er et av våre aller største musikalske forbilder. Mikkel og jeg var 11 år da Thriller kom ut og det gjorde et uutslettelig inntrykk. Da vi møtte Michael kom vi et langt stykke nærmere den drømmen, men da han døde regnet vi med at det aldri kom til å skje. Derfor betyr det mye at vi endelig fikk muligheten. Og vi tror Michael ville ha vært fornøyd, sier Hermansen.

Rettighetene til den musikalske arven etter Michael Jackson er i Epic/Sonys hender. Utgivelsen av Michael for fire år siden resulterte i mye støy. Michael Jacksons far uttalte via sin advokat at hans perfeksjonistiske sønn aldri ville ha godkjent å gi ut uferdig materiale. will.i.am, som samarbeidet med Jackson før hans død, sa at det var respektløst å gi ut noe hovedpersonen ikke kunne godkjenne. Det ble til og med spekulert i at det ikke var Michael Jackson, men imitatorer, som sang på noen av sangene. «Det er ikke Michaels stemme», sa søsteren La Toya Jackson om sang nummer syv på Michael, «Breaking news».

  • Låten vi valgte holder høyt nivå, både melodi- og tekstmessig. Og viktigst av alt: Michael synger helt fantastisk, sier Tor Erik Hermansen om sangen «A place with no name».
Michal Jackson på scenen i Sydney, Australia i november 1996.
RICK RYCROFT

— Det er litt spesielt å lage musikk med noen som ikke er her for å godkjenne sluttresultatet. Derfor var vi ekstra respektfulle da vi tok kreative valg. Arven etter Michael er tidløse, sjelfulle poplåter som samtidig låter i tiden. Vi er først og fremst fans, og prøvde å lage noe som vi vil høre selv. Dette er noe vi har gjort med hjertet. Vi er stolte av låten og vi tror Michael ville ha følt det samme, sier Tor Erik Hermansen om problemstillingen.

Artist på nedtur

Sangene er plukket ut av den amerikanske produsenten, platemogulen og artisthjelperen L.A. Reid. Tor Erik Hermansen omtaler ham som «en av de beste A&R-folkene i historien». Reid har jobbet med Kanye West, Rihanna, Pink, OutKast, Justin Bieber og Whitney Houston, for å nevne noen, men har alltid vært ekstra svak for Michael Jackson.

— Moderne musikk og artisteri ville hørtes og sett helt annerledes ut uten de bidragene Jackson har gitt verden, uttalte Reid da nyheten om Xscape kom. Selv om L.A. Reid er henrykt av tanken på å gi ut nye Jackson-sanger, mener han at «Billie Jean» (1982) er den viktigste låten artisten har laget: - «Billie Jean» har flere «hooks» enn noe annet jeg har hørt. Alt ved den sangen er fengende. Du kunne ha delt den inn i 12 forskjellige musikkstykker og sittet igjen med 12 forskjellige hits. Hver eneste dag leter jeg etter en sang som den, har han sagt.

Reid kjenner bransjen, og vet selvsagt at Michael Jacksons karrière var på vei ned da han døde. Artisten hadde opparbeidet seg en voldsom gjeldetter kostbare rettsprosesser i forbindelse med anklagene om at han hadde misbrukt barn. Han hadde heller ikke gitt ut nytt materiale på åtte år ( Invincible i 2001) og hadde ikke vært på turne siden 1997.

Asbjørn Slettemark gleder seg sånn passe til den nye Michael Jackson-platen.
Bjørn Sigurdsøn

— Storhetstiden hans var fra Off the wall (1979) til Bad (1987). Da var han i toppform. Etterpå kom spredte glimt av briljans, sier musikkjournalisten og programlederen Asbjørn Slettemark. Han går ikke rundt og tripper eller moonwalker med tanke på det kommende Jackson-albumet.- Nei, jeg gleder meg sånn midt på treet. Men jeg skjønner godt at for eksempel Stargate er med på denne utgivelsen. De driver med pop, og Michael Jackson er jo den største innen sjangeren.

- Hva med etikken i å gi ut ting en død manns har etterlatt seg?

— Prinsipielt er jeg ikke imot kunst som lever videre etter kunstnerens død og sånt. Men popbransjen er jo brutal. Det er en gjennomkommersiell bransje.

Kanskje jeg bare er blitt nummen? spør Slettemark.

Kan være skatter

Populærmusikkforsker Anne Danielsen ved Universitetet i Oslo forteller at hun er nysgjerrig før utgivelsen.

— Han hadde så store kvaliteter at dersom han etterlot seg 100 ikke-utgitte låter, så kan mange, mange av dem være mye bedre enn nåtidens artister får til. Det kan være skatter der, sier professoren ved Institutt for musikkvitenskap.

— For meg er dette ekte nok. Vi vet hva vi får – en samling sanger laget mellom 1983 og 1999 som dyktige produsenter har gjort ferdig. Det er ikke noe uekte ved det. Jeg ser heller ikke de store etiske betenkelighetene, med mindre Michael Jackson selv sa at dette sto han ikke for, sier Danielsen.

- Hvor viktig er pengene for dette prosjektet?

— Det vil jeg ikke mene så mye om, men på dette nivået vil det alltid være sterke økonomiske interesser. Det er ikke noen grunn til å tvile på at det er et mål å tjene penger, sier professoren, som oppdaget Jackson da hun hørte «Don't stop 'til you get enough» fra Off the wall og som synes det er vanskelig å sitte i ro når hun hører «Bad» eller «Wanna be startin' somethin'». Hvor dansbar mye av Michael Jacksons musikk er, spesielt for barn, vet Stargates Tor Erik Hermansen alt om:

— Michael har universell appell. Jeg har selv to barn på 4 og 8 som har spilt låten vi har produsert ti ganger hver dag den siste måneden.

Les også: Michael Jacksons liv og karriere