På tide å sette lokk på pilleboksen

Demonstranter protesterer mot pilleprodusent Purdue Pharma i Boston.

Opioider på resept har vært en katastrofe i USA. Men også i Norge dør det noen hver uke av pillene.

Dette er en kommentar. Kommentarene skrives av Aftenpostens kommentatorer eller fast tilknyttede spaltister. Kommentarene gir uttrykk for skribentens analyser og meninger. Hvis du ønsker å svare på kommentaren, kan du lese hvordan her.

På en helt vanlig dag har du rundt 50 nanogram av lykkestoffet dopamin per desiliter blod susende rundt i kroppen.

På en dag der du opplever noe helt fantastisk, for eksempel å vinne i Lotto, kan det komme opp i 100.

På en dag der du tar opioider, kan tallet være 900.

Dette fortalte Corey Waller til en domstol i West Virginia denne uken. Waller er ekspert på opioider, som er sterke smertestillende piller. Han er også et viktig vitne i et historisk søksmål.

West Virginia er den delstaten som er hardest rammet av narkobølgen i USA. De har gått rettens vei for å holde legemiddelindustrien ansvarlig. På tiltalebenken nå står tre distributørselskaper som har druknet delstaten i piller.

Rettssaken startet tirsdag. Den er en del av et gigantisk oppgjør med etterkrigstidens verste helsekrise i USA, en krise som ble utløst av løgn og grådighet. Resultatet er en halv million døde amerikanere.

Og ringvirkningene har spredt seg langt utover USAs grenser. Også til Norge.

Norske overdoser

Opioider i pilleform er i dag den vanligste årsaken til overdoser her til lands. Slik har det vært siden 2016. Flere dør av disse medikamentene enn av heroin, som nå bare fører til 20% av overdosedødsfallene, ifølge Folkehelseinstituttet.

Helseministeren uttrykte bekymring for utviklingen i Norge allerede for to år siden. Da sa Bent Høie at han ville «forebygge en ytterligere vekst» i bruken av opioider. Han satte blant annet i verk et prosjekt for å gi landets fastleger bedre kunnskap.

Men bruken har fortsatt å øke. NRK meldte denne uken at over 60.000 nordmenn fikk oksykodon på resept i 2020. Det er en tredobling på ti år. Oksykodon er et virkestoff i såkalte sterke opioider.

Noen pasienter går på pillene i årevis. En studie fra FHI konkluderte i fjor med at halvparten av de som får utskrevet opioider for kroniske smerter på blå resept blir avhengige. Mange får også svært høye doser.

En endring med konsekvenser

Før 2008 var det nesten bare alvorlig kreftsyke pasienter som fikk langtidsbehandling med opioider i Norge.

Så endret man reglene. Det ble mulig å skrive ut opioider til alle pasienter med kraftige smerter. Siden den gang har altså både overdosene og bruken skutt i været.

Det var en lignende endring som utløste narkoepidemien i USA.

Frem til midten av nittitallet ble oksykodon brukt i svært begrenset omfang, på grunn av faren for avhengighet og overdoser.

Men så kom et nytt legemiddel på markedet. OxyContin ble markedsført som en medisinsk revolusjon. Produsenten Purdue Pharma hevdet pillene ikke var avhengighetsskapende, fordi opioidet ble utskilt over mange timer.

Amerikanske leger begynte å skrive ut «Oxy» mot kroniske smerter, etter en operasjon eller i forbindelse med ulykker. Det ble en dundrende suksess.

Fem år etter at OxyContin ble lansert var den USAs mest populære reseptbelagte smertemedisin.

Eksporterte til resten av verden

I årene etter skulle det vise seg at Purdue hadde løyet. Selskapet visste at pillene skapte avhengighet. De fortsatte imidlertid å markedsføre OxyContin aggressivt, blant annet ved å presse leger til å skrive ut stadig sterkere doser. Det har kommet frem i rettsdokumenter.

Andre selskaper lanserte konkurrerende merkevarer, og bruken av opioider eksploderte. Den ble også eksportvare.

Purdue opprettet en internasjonal arm kalt Mundipharma. De har brukt mange av de samme metodene for markedsføring i andre deler av verden, ifølge granskninger fra blant annet Associated Press og LA Times.

Det gikk mange år før amerikanerne ble bevisst om hvor omfattende problemet var. Nå er Purdue og mange av de andre selskapene gjenstand for tidenes største rettsoppgjør.

Men det kom altfor sent.

Overdoser hver uke

Skaden som er gjort på USA er på mange måter uopprettelig. De døde kan ikke vekkes til live igjen. Familier som er knust, kan ikke repareres.

Slike tilstander kommer vi ikke til å få i Norge. Her er både helsevesen og myndigheter bedre koordinert, og medisinbruk er mer kontrollert. For noen mennesker er opioider dessuten den beste lindringen i en uutholdelig situasjon.

Likevel er utviklingen urovekkende. For dem som rammes hardest, er det en katastrofe. Piller tar liv i Norge, hver eneste uke, året gjennom. Det bør og kan myndighetene få gjort noe med.

Les mer om opioidebølgen i USA:

Interessert i amerikansk politikk?

Du kan høre kommentator Christina Pletten og USA-korrespondent Øystein Kløvstad Langberg hver uke i podkasten Aftenpodden USA.