Norge

Anders C. Svarstad: I skyggen av Sigrid Undset

Anders C. Svarstad var Sigrid Undsets store kjærlighet, beskrevet i romanen «Jenny». Men fremtiden ble ikke som kunstnerparet planla.

Sigrun Slapgard har interessert seg for Sigrid Undsets ektemann siden hun skrev biografien «Dikterdronningen». Her er hun ved Anders C. Svarstads maleri «Terrasse i Roma». I forgrunnen på bildet barnepiken med den nyfødte Anders, i bakgrunnen ekteparet Undset og Svarstad.
  • Kaja Korsvold
    Journalist

Anders C. Svarstad (1869–1943) var 40 år da han møtte den 27 år gamle Sigrid Undset i Roma i 1909. Den gifte trebarnsfaren Svarstad var en etablert kunstmaler i tradisjonen fra Christian Krohg og hadde i lengre tid oppholdt seg i byer som Roma, Paris og Napoli for å male.

Sigrid Undsets roman Jenny , som handler nettopp om to unge kunstneres kjærlighetsmøte i Roma, ble Undsets gjennombrudd som forfatter, men også en skandale da den kom ut i Kristiania i 1911. Skildringer av kvinnelig seksualitet var noe uhørt i norsk litteratur, og folk satte umiddelbart likhetstegn mellom paret i boken og Svarstad og Undset.

Anders C. Svarstad malte flere portretter av Sigrid Undset. Her er det første, malt i Roma i 1911.

Maleren og forfatteren skulle bli hverandres skjebne, de fikk tre barn, men forholdet fortsatte ikke slik det kunne se ut som da det startet i en takleilighet i Roma i 1909, skriver NRK-journalist og forfatter Sigrun Slapgard i romanen Maleren, som utkom i forrige uke.

Store utfordringer

Etter å ha oppholdt seg ute i Europa og noe i Norge, giftet Svarstad og Undset seg i Antwerpen i 1912. I den samme takleiligheten der hun bodde da hun traff Svarstad, ble sønnen Anders, oppkalt etter sin far, født i 1913.

Lykken over det velskapte barnet snudde seg fort da gutten snart ble alvorlig syk og holdt på å dø. Undset tok med seg Anders og reiste hjem til Norge i all hast, Svarstad kom en tid etter.

Mens ektemannen av og til reiste ut for å male, ble det slutt på kunstnerlivet utenlands for Undset. Ekteparet bosatte seg først i Ski, senere på Sinsen i Oslo, begge steder under enkle forhold. Ingen av de to tjente store penger.

Svarstad forsto ikke hvorfor Sigrid Undset gikk så opp i morsrollen og ønsket at hun skulle blir med ham på reiser til utlandet, slik de hadde gjort før de fikk barn.

Svarstad forlot hjemmet hver dag for å male i atelieret, Undset skrev – delvis om natten – og tok seg av barna. I 1915 fikk de datteren Maren Charlotte, som var psykisk utviklingshemmet i likhet med Svarstads sønn fra første ekteskap. I disse årene tok Undset seg også av Svarstads barn i lange perioder. Særlig de to eldste døtrene bodde der og kalte forfatteren for mor.Kunstnerekteparet utviklet seg i hver sin retning etter at de fikk barn. Som kunstner kjempet Svarstad mot modernister som Matisse i Paris og Henrik Sørensen i Norge. Han ble anerkjent og innkjøpt, særlig av kunstsamleren Rasmus Meyer i Bergen.

Svarstad var forundret over hvor ambisiøst Undset gikk opp i både barna og hjemmet. Han mente hun burde forsøke å prioritere barnepleierske etterhvert som de fikk råd til det. Han forsøkte også å få sin kone til å forlate barna hjemme og bli med ham til utlandet, slik hun hadde gjort før barna kom.

Svarstad var en produktiv skribent, blant annet som kunstanmelder for Aftenposten. Dette er ID-kortet hans.

I en tale i Trondheim Studentersamfunn kritiserte Undset dyrkingen av erotikk fremfor barn. Svarstad ble rasende da han leste talen, som ble gjengitt i avisene. Han følte at det var deres forhold hun snakket om.Quiz: Sjekk hva du kan om norske forfattere

Tok med barna og flyttet

I 1919 kom Svarstad en ettermiddag hjem til Sinsen og fant sine to døtre alene og betuttet på kjøkkenet. «Mor» hadde tatt med seg sine to ektefødte barn, pakket og reist til Lillehammer, til tross for at eldstesønnen Anders hadde grått heftig og protestert.

Sigrid Undset hadde bestemt seg for å bosette seg på Lillehammer, til tross for at hun visste at Svarstad ikke kunne tenke seg å bo «på landet». Maleren hadde akkurat skaffet familien et bedre sted å bo, på Kampen i Oslo, og det skulle ta lang tid før han ga opp kampen om å få henne til å flytte tilbake.

På Lillehammer begynte Sigrid Undset på Kristin Lavransdatter -trilogien, som ble utgitt fra 1920 til 1922, ga henne Nobelprisen i litteratur og gjorde henne verdensberømt.

På Lillehammer fødte hun sønnen Hans, som fikk det katolske mellomnavnet Benedict. Undset ble mer og mer religiøs og opptatt av katolisismen, og Svarstad følte seg mer og mer utstøtt. Han fikk ikke engang være med på å bestemme navn på sin sønn, og når han kom på besøk, ble han henvist til drengestuen.

— Du må komme oftere, hun blir så glad når du er her, sa hushjelpen til Svarstad når han var på besøk. Datteren Maren Charlotte, kalt Mosse, var funksjonshemmet, og få hadde slikt et lag med henne som faren, skriver Slapgard.

- Han har en unik plass i norsk kunsthistorie

Ellen Lerberg, som er kunsthistoriker ved Nasjonalmuseet, sier Anders C. Svarstad er en viktig norsk kunstner, selv om han kom i skyggen av sin berømte kone.

— Sine fineste ting malte han i Italia fra 1909 til 1914. Møtet med Italia, kulturen og ikke minst lyset betydde mye for ham.

Svarstad malte hverdagen inne i storbybildene. Her Napoli med klesvask og gateliv. Bildet heter «Panaletto Santa Lucia» og er malt i Napoli i 1909.

Hun sier Svarstad har en unik plass i norsk kunsthistorie med noen av sine portretter og sine bylandskaper.— Der er han unik, han skildrer storbylivet slike menneskene har skapt det. Ofte ellers er slike bilder uten mennesker, mens han fyller det med menneskene som bor der.

Svarstad ble ikke arbeiderklassens maler, slik han tenkte i unge år, sier Lerberg.

— I skildringene velger han ikke slottene og palassene, men de små smugene og de trange gatene, enten det er utenlands eller på Youngstorget eller i Grønlandsleiret.

Interessert i kunst? Les om den eksentriske samleren Peggy Guggenheim, som kjøpte ett kunstverk hver dag

Nederlaget

Mens Undset feiret store triumfer, fortsatte Svarstad sin malergjerning i hovedstaden. Det ble hans livs store nederlag da Svarstad i 1925 ikke fikk professorstillingen ved kunstakademiet. Svarstad var innstilt som nummer en til stillingen, dette var hans mulighet til endelig å få en trygg inntekt. Han hadde ikke gitt opp håpet om å kunne forsørge sin kone.

Men i siste runde klarte modernistene å få ansatt sin kandidat, Axel Revold. Den gamle og syke Christian Krohg snudde dagen før ansettelsen. Krohg hadde alltid vært Svarstads store støtte, og Svarstad fikk aldri noe svar på hvorfor, Krohg døde kort tid etter.

Svarstad gjorde det ikke lettere for seg da han i en artikkel i 1935 uttalte seg positivt om Hitler. Kunstneren angret senere på det han hadde skrevet, men artikkelen skulle forfølge ham.

Sigrid Undset med de to eldste barna, Anders og Maren Charlotte. Etter at Undset konverterte til katolisismen, klarte hun å få annullert ekteskapet med Svarstad.

Det var et hardt slag for Svarstad da Undset fikk ekteskapet annullert i 1927. Som katolikk tok hun avstand fra å være gift med en tidligere skilt mann, en mann hun altså hadde fått tre barn med.Da Undset i 1928 fikk telefon fra Stockholm om at hun hadde fått Nobelprisen i litteratur, var det eksmannen som tok telefonen hjemme på Bjerkebæk på Lillehammer. Svarstad var på et av sine mange besøk for å være sammen med barna.

Den store forfatterens tap

I arbeidet med Maleren har Sigrun Slapgard fått tilgang til hittil ukjente brev, og hun har snakket med nå avdøde kilder som sto nær både Svarstad og Undset.

— Brevene og kildene viser en annen Svarstad enn det som er fremstilt gjennom de ulike Undset-biografiene, inkludert min egen, sier forfatteren. - Han havnet veldig i skyggen av den store forfatteren. Og det er nok riktig å si at han ble demonisert av enkelte.

Slapgard skriver om en far som sørger dypt og som føler seg enda mer skjøvet til side da først datteren Maren Charlotte dør av sykdom i 1939 og så den 27 år gamle sønnen Anders, som har meldt seg til de norske styrkene, blir drept av tyskerne ved Segalstad bro 27. april 1940.

Svarstad var i Stockholm og stilte ut bilder da Sigrid Undset ankom byen tre uker etter at sønnen var død og fikk den grufulle beskjeden. De svenske avisene skrev om den store forfatterens store tap, men ingen registrerte at den unge soldaten hadde en far, en billedkunstner som faktisk også var i Stockholm på denne tiden.

— Jeg tror det tok livet av ham. Han døde av lungebetennelse to år etter. Jeg tror han døde av sorg. Jeg må si jeg ble veldig grepet av den ensomme mannen som sto der til slutt.

Svartmalt? Kunsthistoriens mørke og kriminelle sider er utgangspunkt for en ny Matisse-utstilling

Les også

  1. Vil ha kunstneropprør for bevaring av Nasjonalgalleriet

  2. - Uansett hvor jeg er i verden, alle spør om Munch