Norge

Onsdag håper NASA å finne livsmuligheter på ismånen Enceladus

Onsdag ettermiddag flyr sonden Cassini gjennom en vannsky fra Saturn-månen Enceladus. Håpet er å finne betingelser for utenomjordisk liv.

  • Terje Avner

Sonden Cassini har utforsket Saturn-systemet siden 2004, og det var den som sendte landeren Huygens på den historiske ferden ned på månen Titan i januar 2005. Onsdag gjennomfører Cassini et kosmisk «dykk» som kan bli helt avgjørende for den videre jakten på liv i vårt eget solsystem.

  • Saturn-månen Titan overrasket alle : En måne med atmosfære, nedbør og flytende hav
Saturn-månen Enceladus er dekket av flere kilpometer tykk is, men under overflaten finnes flytende hav. Vann herfra skytes ut i rommet som skyer av vannis fra månens sydpol.

En ismåne med havEnceladus er et av de stedene i vårt solsystem som er absolutt hetest i jakten på utenomjordisk liv, og det til tross for at den har en iskald overflate. Flere kilometer under isoverflaten finnes det imidlertid enorme hav av flytende vann, mener forskerne. Og i dette vannet kan det — hvis betingelsene er til stede - finnes liv i form av mikroorganismer. Og det er nettopp betingelsene Cassini nå får en unik mulighet til å utforske.

  • En kjempeplanet, mystiske ringer, over 60 måner – og kanskje det stedet i solsystemet det er aller mest spennende å lete etter utenomjordisk liv. Velkommen til Saturn-systemet.

Spruter vannskyer ut i rommet

Etter å ha studert Enceladus i mange år, har forskerne påvist flere hundre geysirer i området rundt månens sørpol. De spruter vann langt ut i atmosfæren.

Allerede i mars 2008 forsøkte Cassini å ta prøver fra disse geysirene. Den fløy ned til ca. 50 kilometer over overflaten og gjennom spruten av frossent vann. En datafeil hindret imidlertid sonden i å gjøre de nødvendige analysene.

  • Forskere fra NASA har pekt ut fire steder i vårt kosmiske nabolag der det kan være utenomjordisk liv. Mars er på topp.

Nytt forsøk onsdag ettermiddag

Onsdag ved 18-tiden norsk tid gjør Cassini et nytt forsøk. Da dykker den ned i og gjennom vannpartiklene som spys ut fra overflaten og håper å avsløre Enceladus-havenes hemmeligheter.

— Cassini har ikke utstyr for å avdekke livsformer, men den kan analysere vannet og finne ut i hvilken grad forholdene i vannet under isen har livsmuligheter, skriver NASA på sine nettsider.

Hydrotermale «skorsteiner» på havbunnen?

— Vi vil samle de beste prøvene noensinne fra et hav utenfor Jorden, sa Curt Niebur, Cassini-forsker ved NASA-hovedkvarteret i Washington, på en pressekonferanse mandag. Forskerteamets mål er å bekrefte tilstedeværelse av molekylært hydrogen i skyen, noe som ville gi bevis for hydrotermale aktiviteter i havet under Enceladus overflate.

Hydrotermal sirkulasjon er navnet på en geologisk prosess der varmt vann sirkulerer i sprekker og ganger i berggrunnen på havbunnen, noe som ble påvist i hav på Jorden ved funnet av de såkalte skorsteinene, eller black smokers, i 1979. Det ble en stor overraskelse da man oppdaget at disse hydrotermale feltene huset biologiske samfunn som levde i et økosystem som hentet all energien sin fra kjemisk energi og ikke sollys.

Teamet håper også å analysere skyens kjemi for kanskje å finne tidligere uoppdaget organiske forbindelser.