Norge

Blå atmosfære og rød vannis påvist på Pluto

Ny overraskelse fra Pluto: Sonden New Horizons har påvist mange områder med vannis på overflaten - og den er rød. Størst forekomster synes det å være i området langs Virgil Fossa, vest for Elliot-krateret. Foto: NASA

Blå tåke i atmosfæren og rød vannis på overflaten. Nye detaljer fra Pluto forbløffer forskerne.

  • Terje Avner

Da sonden New Horizons hadde passert Pluto og snudde kameraene bakover fanget de opp en tynn, tåkete atmosfære rundt planeten. Nå viser det seg at Pluto har en blå atmosfære — omtrent som på Jorden.

— Hvem skulle tro at vi kunne finne blå atmosfære i Kuiper-beltet! sier Alan Stern, New Horizons sjefforsker fra Southwest Research Institute (SwRI), Boulder, Colorado.

En slik atmosfære skyldes vanligvis at sollyset reflekteres i veldig små partikler. På Jorden er disse partiklene små nitrogenmolekyler. På Pluto er det antagelig tholiner, mørke hydrokarboner, som legger seg på og farger overflaten når de faller til bakken.

Plutos atmosfære er blå - nesten som på Jorden. Foto: NASA

Har også funnet rød vannisDen andre svært overraskende nyheten som ble offentliggjort av NASA rett etter klokken 18 norsk tid torsdag er at forskerne ved bruk av spektralanalyser har funnet en rekke mindre områder med vannis på Plutos overflate. Men overraskelsen slutter ikke der. Områdene er også rødere enn andre områder på overflaten. Isen er rett og slett farget rød. Foreløpig er det en gåte hvorfor og hvordan, sier Silvia Protopapa ved University of Maryland.

Sonde ankom Pluto i juli

I 1930 oppdaget astronomen Clyde William Tombaugh (1906 – 1997) Pluto. Pluto ble helt frem til 2006 regnet som vårt solsystems niende planet, men ble da degradert til dvergplanet. For Tombaugh ble Pluto aldri annet enn en liten ullen dott langt, langt borte. Men da sonden New Horizons i midten av juli ankom Pluto etter ni års reise, lot en hel verden seg forbløffe over et landskap med sletter og fjellformasjoner av is.

  • Se NASAs video : Fly over Pluto-landskapet

Pluto var bare en lysdott i det fjerne, helt til sonden New Horizons sendte hjem de første nærbildene i midten av juli.

Nå er det altså påvist vannis på Pluto. Men overflaten består eller hovedsakelig av nitrogenis og en del metanis. De høyeste konsentrasjonene av metanis synes å være på den siden av Pluto som vender mot Charon. På motsatt side finner vi det som har fått kjælenavnet Plutos hjerte. Egentlig er det store og lyssterke området døpt Tombaugh Regio (Tombaugh-regionen) etter Plutos oppdager Clyde Tombaugh. Området ligger like nord for ekvator, mellom regionene Cthulhu i nordøst og Krun i nordvest. Vest i «hjertet» finner vi området Sputnik Planum. Her finnes store slettelandskap av is og tydelige delingslinjer.

Fjellklatrere hedret på Pluto

Sputnik Planum er omkranset av fjellkjeder. I sydvest ligger Hillary Montes, som rager opp til 1600 meter over overflaten. Fjellene er ikke oppkalt etter den amerikanske presidentkandidaten Hillary Clinton, men etter Sir Edmund Hillary fra New Zealand, mannen som sammen med sherpaen Tenzing Norgay besteg Mount Everest i 1953. Og da er selvfølgelig også Norgay skrevet inn i Pluto-historien med fjellene Norgay Montes, litt lenger sør i Sputnik Planum. Disse fjellene rager hele 3400 meter over terrenget. Dette området kan fortsatt være geologisk aktivt, tror geologene.

Et fantastisk panoramabilde fra Pluto - med slettelandskaper og fjellformasjoner - og horisontens krumning i det fjerne. Foto: NASA

Data sonden New Horizons samlet i løpet av noen få, hektiske dager idet den passerte Pluto og dens fem kjente måner, vil bli sendt hjem i datapakker gjennom resten av 2015 og mesteparten av 2016. Derfor vil vi gang på gang i mer enn ennå ett år oppleve overraskelser fra Plutosystemet.Men mange godbiter er allerede sendt hjem — ikke bare bilder av Pluto, men også av dens største måne Charon.

Charon er Plutos største måne. Den er så stor at de to nærmest kan regnes som en dobbeltplanet. Charon, som vår egen måne, viser alltid samme ansikt mot en eventuell observatør på Plutos overflate. Foto: NASA

Plutos fantastiske følgesvennCharon ble oppdaget så sent som i 1978, av astronomen James Christy. Charon er omtrent halvparten av Plutos størrelse og ligger ikke mer enn i underkant av 20.000 kilometer unna. Vår måne ligger til sammenligning ca. 380.000 kilometer fra Jorden.

  • Se NASA-video: Fly over Charon
    Som vår egen måne viser Charon kun ett ansikt mot en eventuell observerende fra Plutos overflate. Og ikke bare det. Plutos og Charons baner er slik at Charon sett fra Pluto står stille i ett punkt. Bildene av Charon gir forskerne et helt nytt syn på månen. De har lenge trodd at Charon for det meste var dekket av store kratre. Bildene viser i stedet at månen er dekket med fjell og daler, men også sletter.

Pluto har ytterligere fire, mindre måner: Nix og Hydra, begge oppdaget i 2005, Kerberos, identifisert av Hubble-teleskopet i 2011, og Styx oppdaget i 2012.

Sonden New Horizons er nå fem milliarder kilometer fra Jorden — og fortsatt i god form.