Norge

Disse spørsmålene kan bildene av Pluto gi oss svar på

NASA lover nye nærbilder fra Pluto i kveld med «detaljer så små som New Yorks Central Park». Astronom Eirik Newth gir oss spørsmålene han tror vi veldig snart kan få svar på.

Dette bildet ble publisert av NASA tirsdag ettermiddag. Det er det mest detaljerte bildet som noensinne er tatt av Plutos overflate. Foto: NASA

  • Kenneth Lia Solberg

Følg med på Aftenposten for de historiske bildene bildene av Pluto.

Tirsdag klokken 13.49 norsk tid gjennomførte NASAs romsonde New Horizon sin nærmeste passering av Pluto. Aldri før har et menneskeskapt objekt fått muligheten til å ta bilde så nær Pluto. I natt sendte romsonden tilbake signaler til Jorden om at oppdraget ved Pluto var utført.

Onsdag kveld klokken 9 norsk tid, skal NASAs New Horizons-team holde pressekonferanse hvor de vil presentere bilder med ti ganger så god oppløsning som det beste bildet som har blitt presentert av Pluto så langt — med «detaljer så små som New Yorks Central Park».

Dette bildet av Pluto og den måne, Charon, er fargelagt av NASA for å fremheve variasjonen i landskapene på de to klodene. Foto: NASA

Det ubemannede romfartøyet på størrelse med et piano holdt en hastighet på 49.889 kilometer i timen da det passerte 12,500 kilometer over planetens overflate. I ettermiddag publiserte NASA det første historiske bildet som viser detaljert struktur på dvergplantetens overflate. Dette er tatt 766 000 kilometer fra plantenes overflate.

Det er ventet at bildene som ble tatt tirsdag vil bli tilgjengeligeonsdag. Disse vil være enda mer detaljerte enn bildet NASA nå har publisert.

New Horizons har forøvrig en utrolig lav overføringshastighet på grunn av avstanden til jorden, og sender data med en hastighet på om lag 1 kilobit i sekundet. Det vil derfor ta 16 måneder før alle dataene fra dagens forbiflyvning ankommer jorda.

Video: Jubel hos NASA da Pluto fikk besøk

1. Finnes det tegn til geologisk aktivitet?

— Det jeg er aller mest spent på er helt klart tegn til geologisk aktivitet. Med de nyeste bildene som har kommet inn, ser vi tegn til geologiske trekk på overflaten, sier astronom og forfatter Eirik Newth til Aftenposten.

Dermed ser det ut til at teorien om Pluto som en bunnfrossen iskule som har forandret seg minimalt på milliarder av år, er feilslått.

— Vi er nå nære nok til at vi kan begynne å se Plutos geologi, fastslår forsker Curt Niebur NASAs hovedkvarter i Washington.

Sonden New Horizons møter en ny, iskald og dunkel verden på Pluto. Sonden raser forbi, og er pålagt å utføre en mengde analyser og fotografering i løpet av kort tid. Etter å ha lagt Pluto bak seg vil den styres mot andre mål i Kuiperbeltet. Foto: NASA

Da romsonden Voyager 2 suste forbi Neptun-månen Triton på sin episke ferd gjennom solsystemet, i august 1989, tok den bilder som viste at månen hadde isvulkaner.

— Det kan tenkes at det finnes isvulkaner på Pluto også, og det blir utrolig spennende å se, sier Newth.

2. Finnes det hav under overflaten?

Det er ikke sikkert Pluto kun består av stein og frosne gasser.

— Det kan også tenkes at det finnes hav under overflaten, slik som på Europa, sier Newth.

Les også: Plutos oppdager er straks fremme - etter sin død

På Jupiter-månen Europa har NASA oppdaget det de karakteriserer som en enorm masse av flytende vann under islaget som dekker månen.

NASA tror det kan det kan skjule seg liv i Europas store vannmasser, og dersom man skulle finne noe lignende på Pluto øker det sjansen betraktelig for at det kan være mulig å finne liv også der.

3. Hva er de lyse og mørke områdene?

Bildene av Pluto blir klarere for hver dag som går. Foto: NASA

For noen dager siden begynte kvaliteten på bildene fra New Horizons å overgå de beste bildene fra romteleskopet Hubble og fra de beste teleskopene på Jorden, og bildene blir bedre dag for dag inntil de kulminerer med bildene som vil bli tatt 14. juli når New Horizons passerer Pluto på sitt aller nærmeste, 12.500 kilometer fra planetens overflate — eller drøyt 30 ganger nærmere enn Månen er til Jorden. Bildene som er sendt fra New Horizons så langt viser veldig skarpe kontraster mellom lyse mørke områder på Pluto.

Les også:

Les også

Fant livets byggestener på kometen

— De kan minne litt om hva man har sett på Saturn-månen Iapetus. Det vil bli spennende å finne ut hva det mørke kommer av og hva det lyse er, og om noe av dette henger sammen med atmosfæren, sier Newth.

4. Hva er den store mørke flekken på Charons nordpol?

Rundt Pluto kretser også månen Charon, som er over halvparten av Pluto i diameter. New Horizons tar også nærbilder av Charon på sin ferd utover i solsystemet.

- Det er fascinerende hvor utrolig mye mørkere Charon er enn Pluto. De siste bildene viser en stor, mørk flekk ved nordpolen på Charon, sier Newth.

Han påpeker at Pluto og Charon påvirker hverandre i stor grad.

— Kanskje påvirker de hverandre også kjemisk. Jeg regner med at vi vil vite mye mer om dette på onsdag og torsdag, sier han.

Les også: Pluto -  planeten som ble degradert

5. Hvordan ser landskapet ut på Pluto og Charon?

Noe av det første nærbildene av Pluto og Charon vil kunne fortelle noe om, er landskapene på dvergplaneten og dens måne.

- De tidligste konklusjonene vil rett og slett handle om planetenes overflate, om det er høye fjell der, om det er sprekker i overflaten eller lignende, sier Newth.

Romsonden vil også sende radiosignaler mot overflaten for å få mer informasjon om hva som skjuler seg på de den frosne duoen.

Her kan du se bilder som New Horizons har tatt på sin ferd mot Pluto

6. Hva består planeten av?

New Horizons er den første romsonden som tar nærbilder av Pluto og dens måner. Foto: NASA

Det vil ta over et år for alle resultatene å bli overført til og lastet ned på jorden. Først på høsten 2016, vil all data fra Pluto-besøket ha kommet forskerne i hende, slik at de kan begynne å analysere det. — Det er mye som skal måles. Sonden vil utføre spektralanalyser, kjemiske analyser, studier av atmosfæren, og den vil studere partikler og støvpartikler, sier Newth.

Dermed vil det komme nyheter om Pluto og dens måner i lang tid etter at New Horizons har passert og er på vei inn i det mystiske Kuiperbeltet.

7. Kommer det noen store overraskelser?

Ved tidligere passeringer og besøk på planeter, måner, kometer og asteroider har det dukket opp en rekke overraskelser

- På slike ferder har det som regel dukket opp ting som ingen hadde ventet seg å finne. Overraskelsesfaktoren er veldig interessant, konstaterer Newth.

På tidligere ferder har romsondene blant annet oppdaget rasende vulkaner på Jupiter-månen Io og sjøer av metan på Saturn-månen Titan.

8. Vil vi få ordentlige bilder fra baksiden av Pluto?

— Pluto har en spesiell rotasjonsakse - den ligger nærmest over på siden, og derfor har den midnattssol og mørketid som varer i flere tiår. Deler av den sørlige halvkulen ligger i et i evig mørke, forteller Eirik Newth.

Pluto (til høyre) og månen Charon. Hva som er grunnen til at Charon er så mye mørkere vil vi forhåpentligvis snart få vite mer om.

Det er uvisst hvor store deler av Plutos overflate New Horizons vil klare å kartlegge med kameraet sitt, men Newth håper på det beste. — Idet New Horizons flyr bort fra Pluto, vil den forsøke å ta bilder av den mørklagte siden av Pluto i Charon-lys. Noe av det mest spennende vil være å se være å se om det er mulig å ta et eller to brukbare bilder i dette svake lyset, sier han.

Likeledes vil romsonden forsøke å ta bilder av de mørklagte sidene av Charon i det litt sterkere lyset fra Pluto.

9. Hvilket objekt blir det neste på reisen?

NASAs forskere har fremdeles ikke bestemt seg for hvor ferden går videre etter at Pluto er passert. Ferden går videre inn i Kuiper-beltet, et mystisk område bestående av et stortan antall himmellegemer som vi vet svært lite om.

Eirik Newth gleder seg til de klareste bildene av Pluto tikker inn. Her han avbildet sammen med katten Ada.

— Allen Stern (prosjektets leder) har sagt at de har funnet noen Kuiperbelteobjekter, altså iskloder som ligner på Pluto, som er av interesse, sier Newth.Hvilke kloder det blir, må vi smøre oss med tålmodighet og vente på svar på. New Horizons drives av et lite kjernekraftverk, så hvis alt går etter planen vil det være liv i romsonden i mange år fremover.

Vil kunne fortelle mer om solsystemets historie

New Horizons vil utforske ytre deler av vårt solsystem som aldri tidligere har vært utforsket, og vil dermed kunne gi oss informasjon som kan være med å forklare solsystemets historie.

— Vi har på en måte to solsystemer: det indre solsystemet og det ytre. Det indre kjenner vi ganske godt, ytre nesten ikke kjenner i det hele tatt. Denne ferden er viktig for å forstå solsystemets historie, sier Eirik Newth.

For dyrt å lande på Pluto

- Hvorfor kan de ikke lande sonden på Pluto, eller prøve å få den i bane rundt planeten?

— De måtte komme frem til et kompromiss. For å komme frem til Pluto i rimelig tid, trengte romsonden å ha svært høy fart. Ettersom Pluto er liten, og har en tyngdekraft som bare er 6 prosent av Jordens, så kan ikke de bruke tyngdekraften til å bremse fartøyet. Dersom de skulle bremset opp, ville dette krevd veldig mye drivstoff, sier Newth.

Newth understreker at det med dagens teknologi ville vært teknisk mulig å få dette til, men at NASAs økonomi ikke er i nærheten av å strekke til.

Når høydepunktet er nådd, og bildene og informasjonen fra Pluto og omegn har kommet forskere og publikum i hende, er det mer å glede seg til i årene som kommer, varsler astronomen.

— Det er en sonde på vei til Jupiter som heter Juno, og det aller mest spennende er sonden de skal sende opp om noen år, som skal gå i bane rundt Europa, sier Newth.

Den ferden kan kanskje fortelle oss om det finnes liv i vårt astronomiske nabolag.

Følg New Horizons på ferden på NASAs nettsider.

Les også:

Han oppdaget Pluto som ung mann:

Les også

Har reist i ni år til Pluto – etter sin død

  • Solsystemet fra A til Å
  • I 2030-årene reiser vi til Mars
  • Håper å finne liv på ismånen Europa
  1. Les også

    Vil lete etter liv på Jupiter-månen Europa

  2. Les også

    Rosetta-ferd forlenges, styrter på kometen neste år

  3. Les også

    Europeisk romfartøy testet ny landingsmetode

  4. Les også

    Det haster å få hjem data fra Philae

Relevante artikler

  1. NORGE
    Publisert:

    Travel førjulstid for NASAs forskere: Sender astronauter til romstasjon og sonde til Solen

  2. VERDEN
    Publisert:

    Nasas romsonde i kretsløp rundt Jupiter

  3. VITEN
    Publisert:

    Badeand-komet og andre skatter du ikke visste om i solsystemet

  4. VERDEN
    Publisert:

    Romsondens siste bilde: – Dette blir kanskje det siste vi ser av Saturn på flere tiår

  5. VERDEN
    Publisert:

    Etter fem år og tre milliarder kilometer, skal kjempeplanetens mysterier avsløres

  6. VERDEN
    Publisert:

    Romsonden Insight har landet på Mars – her er de første bildene