Rundt 1500 var det Portugal som ledet kappløpet om å oppdage nye land og markeder. Prinsen som ble kjent under navnet Henrik Sjøfareren (1394-1460) tok initiativet til å utforske Afrikas østkyst. Handelen ga god fortjeneste – og mye misunnelse rundt i Europa.

Ga viktige konkurransefortrinn

Henrik hentet kartografer fra nabolandene for å tegne inn alle nye oppdagelser. Dette var statshemmeligheter. Konkurrerende land skulle ikke få noe gratis i sin jakt på nye markeder. Aktiviteten fortsatte etter Henriks død, med seilaser rundt Afrikas sørkyst og etterhvert over Atlanteren. Vasco da Gama kom hjem fra India i 1499. Skipene hans hadde med seg så mye krydder og verdisaker at det kunne dekket seks tilsvarende ekspedisjoner.

Med andre ord var det gode grunner til at Lisboa nærmest var full av spioner.

Lisboa var ikke bare stedet der informasjon fra alle verdenshjørner ble samlet. Portugiserne ville ikke dele informasjonen. Derfor var byen full av hemmelige agenter på jakt etter siste nytt.

Sikret seg flere hemmeligheter

Den italienske hertugen av Ferrara sendte Alberto Cantino til Lisboa. Han var en dyktig agent, som blant annet kom seg nær nok til å høre Gaspar Corte-Real fortelle kongen om sin tur til Newfoundland i 1501. Men det store kuppet var da han sikret seg kartet som viser hva portugiserne visste om verden.

Da han stjal det i 1502, må det ha vært nesten helt nytt, for Brasil er tegnet inn med opplysninger som først ble kjent i 1500.

Kartet er det første sjøkartet der steder i Afrika, Amerika og India er plassert etter astronomiske observasjoner.

For italienerne var kartet en sensasjon. De fikk vite om steder de aldri hadde hørt om. Selv om portugiserne i løpet av få år laget nye, hemmelige kart, med langt flere og bedre opplysninger, ga Cantinos kupp italienerne store fordeler i konkurransen med andre land.

Artikkelen er del av innsikt-serien «Kartlagt» som trykkes i Aftenposten hver søndag.

Les flere «Kartlagt»-artikler:

Barneminne dokumenterer massakre

Her gikk grensen for slaveri

Kvinnene satte sine spor