Norge

Mener de har løst «Mysteriet i Svenskhuset»

140 år etter deres død slås det fast at de 17 norske fangstmennene i Svenskhuset omkom av blyforgiftning, ikke latskap.

På Svalbard døde 17 unge nordmenn våren 1873 under dramatiske omstendigheter. I en ny bok avsløres dødsårsaken: Blyforgiftning. FOTO: Karl Emil Rikardsen

  • Ole Magnus Rapp

Lege Ulf Aasebø og historiker Kjell Kjær har gransket hva som skjedde i Svenskhuset. De har blant annet lest dagbøker og åpnet graver. Foto: Einar Johansen

Torsdag kommer en bok som kaster nytt lys over denne gåtefulle tragedien på Svalbard, vinteren og våren 1873. 17 unge, spreke menn led en smertefull død i løpet av noen dramatiske uker.

I historiebøkene er det konkludert med at de døde av skjørbuk, en skummel mangelsykdom i Arktis. Før døden inntreffer, virker man sløv og lat. I media ble årsaken til dødsfallene beskrevet som «dovenskap og lediggang».

— At mennene døde av latskap, har vært tungt for mange av de pårørende. Nå kan vi bringe frem helt nye fakta i saken, sier historiker Kjell Kjær i Tromsø.

Sammen med overlege Ulf Aasebø ved Universitetssykehuset Nord-Norge har han brukt seks år på å granske tragedien. Mye tid er gått med til å finne samt lese autentiske dagbøker. De har også fått tillatelse til å åpne graver, og de har måkt seg gjennom store mengder søppel like ved det spesielle huset.

Utenfor huset lå det mye gammel hermetikk. Boksene var forseglet med bly. I en beinprøve fra en av gravene fant de store mengder bly.

- Mennene døde av blyforgiftning. De fikk i seg bly ved å drikke eller spise rett fra boksene, sier Kjell Kjær.

Fanget i isødet

Dramaet i Svenskhuset er en historie som går igjen i muntlige beretninger og flere steder i polarlitteraturen.

Høsten 1872 lå 124 mann om bord i mange fangstskuter ved Gråhuken nord på Svalbard. De ventet på at hvalrossen skulle trekke på land ved Moffen, og var klare til storfangst. For sent ble de oppmerksomme på at et belte av is sperret skutene inne. Det gikk mot vinter, kulden økte. Det som først var drivis, ble til en livsfarlig felle for mennene.

Fangstmennene forlot skutene og søkte seg til forskningsstasjonen der svenske Adolf Nordenskiøld var bestyrer. Her var det tak over hodet samt en viss mengde mat. Her gjorde man seg klare til en meget trangbodd overvintring.

I et forsøk på å redde situasjonen ble 17 av de yngste og sprekeste mennene sendt med lettbåt over isen, og de rodde deretter til Kapp Thordsen, rett overfor dagens Longyearbyen i Isfjorden. Roturen var strabasiøs og like lang som strekningen Bodø-Tromsø.

Nordenskiøld visste at det såkalte Svenskhuset sto tomt, etter at en gruveekspedisjon hadde bestemt seg for å ikke overvintre.

  1. oktober ankom de det godt utstyrte huset. Her var mat, brensel og alt hva mennene trengte for en trygg overvintring. Her skulle de bo inntil en båt kunne hente dem neste sommer.

12 uker etter ankomsten dør de to første, blant dem Henrik Henriksen som var ekspedisjonens leder. De øvrige kjente seg svake, men de var sterke nok til å begrave de to mennene en halv kilometer fra huset. De fryktet en smittsom sykdom.

Døde en etter en

Deretter døde en og en. De fleste ble liggende i sengene sine, noen på gulvet. Mennene hadde ingen kommunikasjon med omverden, ingen visste om tragedien.

Først sommeren 1873 kom det folk til Svenskhuset. Synet som møtte dem, var grusomt. Døde menn lå overalt. Kun to var gravlagt. De fant dagbøker skrevet helt til det siste, men ingenting kunne kaste lys over hva som hadde skjedd.

- De døde med sterke smerter og diaré. 15 ble lagt i en fellesgrav, og det spredte seg en oppfatning om at mennene var døde av skjørbuk, sier historiker Kjell Kjær.

Knapt 30 år før dramaet i Svenskhuset forsvant den amerikanske Franklin-ekspedisjonen med 130 menn. De skulle finne Nordvestpassasjen, og deres forsvinning medførte mange leteaksjoner og mye spekulasjon.

— Det ble i ettertid slått fast at mange av mannskapene døde av blyforgiftning etter å ha drukket fra blyforseglet hermetikk. Vår teori om at det samme skjedde med mennene i Svenskehuset, mener vi etter våre undersøkelser å være korrekt, sier Kjell Kjær.

De to forfatterne har funnet aktuelle bilder og dagbøker som tidligere ikke er publisert. Bokens tittel er «Tragedien i Svenskhuset». Den kommer på Orkana Forlag og lanseres torsdag.

Vi videreutvikler våre artikler.
Hjelp oss å forbedre, gi din tilbakemelding.
Gi tilbakemelding

Relevante artikler

  1. VITEN

    Klimaendringer tvinger døde hvalfangere opp av gravene på Svalbard

  2. A-MAGASINET

    Bare én mann har forsøkt å nå Nordpolen med taubane og tømmerflåte

  3. A-MAGASINET

    Polarheltene skrev glødende kjærlighetsbrev i isødet

  4. KULTUR

    Historien om hvaleventyret. Eller var det hvalmarerittet?

  5. A-MAGASINET

    Historien om Siw, del 4: Rovdyrene tar over

  6. A-MAGASINET

    - Jeg ser at du skal dø snart