Norge

Unike funn kan være en ny stjerne i menneskets utvikling

En ny menneskeart kan være funnet dypt inne i en hule i Sør Afrika. Den har fått navnet Homo naledi. Naledi betyr stjerne.

Paleoantropolog og professor Lee Berger ved University of Witwatersrand i Johannesburg har funnet det han mener er en tidlig menneskeart som levde i Afrika for rundt tre millioner år siden. Arten har fått navnet Homo Naledi.
  • Terje Avner

Hulen, kalt Rising Star, ligger ca.50 kilometer fra Johannesburg i Sør Afrika.

Høyt oppe i en bergvegg finnes en liten åpning, og fra den åpningen går en smal sluse — mindre enn 30 cm bred - nedover i ca. 40 meter. Paleoantropolog og professor Lee Berger ved University of Witwatersrand i Johannesburg hadde ingen mulighet til å presse seg inn der. Så han plukket ut seks av teamets minste medarbeidere, alle kvinner, og sendte dem inn i slusen. De dro med seg en kabel slik at Berger kunne lede ekspedisjonen via videolink.

  • Les også: Brunstadmannen kan bli Norges eldste kjendis, 8000 år gammel. Nå er skjelettet ute av jorden.

Tusenvis av ben

— Vi fant den største samlingen av fossile rester etter mennesker som noen gang er funnet, forteller Lee Berger til BBC. BBCs videointervju med Burger kan du se her.

Forskerne fant ben fra minst 15 individer. Voksne menn antas å ha vært ca. halvannen meter høye.

Samlingen av minst 1500 biter inneholdt ben fra minst 15 individer, både menn og kvinner. De voksne mennene synes å ha vært rundt halvannen meter høye, kvinnene noe kortere.De hadde forholdsvis lange ben. Skalle, tenner og føtter ser ut som om de skulle tilhøre nåtidens barn. Hendene med bøyde fingre minner imidlertid mer om hendene til en ape. Hjernen må ha vært på størrelse med en gorillas hjerne.

Er en ny stjerne født?

Ekspedisjonen i Sør Afrika er sponset av National Geographic. Bladet har coverstory på funnet i sin oktoberutgave. To rapporter om funnet er også offentliggjort i onlinemagasinet eLife.

Slik kan en mann av arten Homo naledi ha sett ut. Forskningsteamet mener han levde for tre millioner år siden.

Paleoantropolog Lee Berger mener funnene representerer en ny art på vei mot det moderne mennesket, og har altså kalt den Homo naledi . Naledi betyr stjerne på en lokal sørafrikansk dialekt. Han mener arten kan ha levd i Afrika for ca. tre millioner år siden.

Svært vanskelig å datere

Ofte bruker forskerne både sedimentlaget og omkringliggende funn, for eksempel av dyr, når de skal gjøre en omtrentelig datering av svært gamle funn av menneskeben.

Dette viste seg umulig i dette tilfellet.

Fraværet av rester av føde, som ben etter dyr eller fisk, fantes ikke. Dette får Berger og teamet hans til å tenke at stedet muligens kan ha vært et gravsted, en hule der man rett og slett la døde medlemmer av stammen.

I dag ligger benrestene godt forvart i et sikkert rom i Witwatersrand University for videre analyser. Men en dag må man antagelig ofre noen av dem for å foreta en såkalt karbondatering, en metode for absolutt datering av organisk materiale.

Og kanskje blir det en nedtur

Dersom karbondateringen viser at benrestene er av langt nyere dato, så faller nok teorien om en svært tidlig menneskeart.

Noen kritiske røster lar seg allerede høre.

En av dem tilhører paleoantropolog Tim White ved University of California i Berkeley: - Av det jeg har sett presentert, kan knoklene like mye stamme fra Homo erectus , en art navngitt på 1800-tallet, sier han til The Guardian. Homo erectus (det oppreiste menneske) er et menneskelig vesen som antas å ha levd mellom 70.000 år og 1,8 millioner år siden.

Les mer om

  1. Arkeologi
  2. Historie