BERKELEY, Calif.

På universitetet i Berkeley bygges det roboter som ligner på kakerlakker. Men formålet er godt. De skal brukes til søk og redning.

Roboten er mindre enn håndflaten din, veier under 30 gram og er rask og smidig. Dessuten er den utstyrt med mikrofoner og termostater for å oppdage lyd og varme.

— Forestill deg at et varehus har rast sammen, sier Ronald Fearing, sjefen for UC Berkeleys Biomimetic Millisystems Lab som har utviklet VelociRoach roboten.

— Du kan sende inn hundrevis av disse robotene, og hvis det er en åpning, kan de komme igjennom og melde tilbake til redningsmannskapene om hvor det finnes overlevende.

Fly i flokk

Forskning på robotkryp foregår også ved Harvards Wyss institutt og ved Festos forsknings og utviklingsavdelinger I Europa.

Med avansert mobil-teknologi blir noe større insekt-roboter utstyrt med smarttelefon-lignende utstyr som kamera, gyro - og ulike sensorer som gjør dem i stand til å undersøke og kartlegge et område. Etter hvert som teknologien utvikles, blir insekt-robotene mindre og smartere og kommer til å kommunisere med hverandre ved algoritmer som for eksempel kan gjøre dem i stand til å fly sammen i en sverm.

800px-SwarmRobot_org-IfqYUfEym4.jpg

Som en flueUtviklerne henter inspirasjon fra vanlige småkryp.

— Tenk på en flue, sier Tom Vaneck ved Physical Sciences Inc., et teknologi- og forskningsselskap i

California.

— Når en flue treffer et vindu, spretter den bare tilbake og flyr videre.

Vaneks laboratorium har utviklet roboter som kan fly gjennom tett skog, sammenraste bygninger og gruver.

Jordskjelvet i Nepal

Over på Wyss-instituttet, jobber Robert Wood med roboter på størrelse med bier. De skal kunne sendes ut på søk- og redningsoperasjoner, utforske farlige miljøer og til og med gjennomføre bestøvning.

Robot-insekter kommer til å revolusjonere letingen etter overlevende, sier biologen Robert Full som forsker på biomekanikk og fysiologi ved Berkeley.

— Ta for eksempel jordskjelvet i Nepal. Jeg er sikker på at ganske rimelige roboter raskt ville ha kunnet trenger inn i ruinene og funnet ut hvor mennesker lå fanget. I tillegg kunne de gitt et hint om hvor det ville vært trygt å fjerne bygningsdeler for å komme til de overlevende uten at de ødelagte husene raste mer sammen.

Tegneseriefigur krysset med en gressklipper

Ideen om å studere insekter for få ideer til å bygge roboter er ikke ny. Noen av de første insekts inspirerte robotene, inkludert Sutherland Six-Legged Hydraulic Walker fra 1983, så ut som et tegneserie-insekt krysset med en gressklipper, og den var stor nok til at et voksent menneske kunne ri på den. I de siste årene har utviklerne hatt store gjennombrudd når det gjelder å omskape noe av naturens beste design til robotteknologi.

Når det gjelder VelociRoach har forskerne montert små pigger på bena, svært like dem kakerlakker har på sine ben, for å gi bedre feste på ulikt underlag.

Kroppsfasongen er viktig

Kakerlakkenes bevegelser har de også studert og funnet ut at når den beveger seg gjennom røft terreng og høyt gress, gjør kroppsfasongen det mulig for insektet både å rulle over på siden og løpe sidelengs. Mer firkantede roboter har lett for å sette seg fast i gress, mens med et ovalt kakerlakkskall forserer den terrenget mye lettere.

Det vi prøver er å få et stort antall roboter til å gå eller fly inn i et område, kartlegge det, lete etter ting, identifisere gasslekkasjer og lete etter overlevende.

De problemene vi prøver å løse når det gjelder roboter er hvordan de skal komme seg rundt og hvordan de skal forsere krevende terreng. Det fantastiske med naturen er at den allerede har løst disse problemene, sier Nick Kohut, administrerende direktør for Dash Robotics, som lager små insektslignende roboter folk kan sette sammen og programmere selv.

— Naturen blir som en jukselapp. Siden den har løst det på denne måten, kan vi kanskje også gjøre det sånn, sier han.

Kakerlakker er upopulære, men evolusjonen har prefeksjonert dem til å overleve i et krevende miljø.
Strøm, Trond J.

Naturen har et ubegrenset budsjettLikevel er det utfordringer. Insektene har, og har hatt, fordelen av evolusjon og Vaneck påpeker at naturen har et ubegrenset budsjett. Den kan redesigne organismer inntil de virker som de skal. Tekniske utviklere har ikke den fordelen. Selv om de ser hvilken insekts-adferd de ønsker å bygge inn i roboten, kan det være en tøff jobb å få roboten til faktiske å få den adferden.

— Akkurat nå dreier mye seg om å gi robotene sverm-egenskaper, sier Vaneck. Det vi prøver er å få et stort antall roboter til å gå eller fly inn i et område, kartlegge det, lete etter ting, identifisere gasslekkasjer og lete etter overlevende. Det er veldig likt den adferden vi ser hos insekter som veps og bier.

Selvstendige roboter

På Berkeley tror Fearing de er få år unna roboter som kan jobbe samme uten tett oppfølging fra mennesker, og forskere og tekniske utviklere verden rundt fortsetter å kjempe for å forbedre levetiden på batterier og gjøre robotene lettere og mer robuste.

Det er bare et spørsmål om tid før utviklere, forskere og biologer greier å løse disse problemene. I mellomtiden fortsetter de å studere naturen for å finne svar.

— Det er som å stå på skuldrene til giganter, sier Vaneck.

Med seks ben.

Norsk enerett: Aftenposten