Norge

Hadde føtter til gange og hender til treklatring

Homo naledi hadde det beste fra to verdener, men var han et blindspor i evolusjonen?

Det ble funnet rundt 1500 ben etter Homo naledi. Forskerne har kunnet sette sammen nesten komplette hender og føtter. De avslører en unik kombinasjon. Homo naledi kunne gå oppreist som et moderne menneske, men hadde også apens egenskaper til å klatre i og sanke frukt fra trærne. Foto: WITS UNIVERSITY/REUTERS/NTB SCANPIX

  • Terje Avner

Det er kanskje urettferdig å kalle ham en slags menneskelig SUV, en som kunne komme seg frem i alle typer terreng. Men han som kanskje kan være en av våre fjerne forfedre, hadde føtter nesten som et moderne menneske og samtidig hender som både kunne bruke redskaper og samtidig var ideelle for å klatre i og bevege seg i trærne.

  • En ny menneskeart kan være funnet dypt inne i en hule i Sør-Afrika . Den har fått navnet Homo naledi.

Det ble funnet 15 individer i hulen i Sør-Afrika - menn, kvinner og barn. Foto: SIPHIWE SIBEKO/REUTERS/NTB SCANPIX

Ikke helt menneske, ikke helt apeDet er klart for kapittel to i historien om skjelettrestene som ble funnet dypt inne i en hule kalt Rising Star, og som ligger ca. 50 kilometer fra Johannesburg i Sør-Afrika. Funnet ble offentliggjort tidligere i høst, etter innledende undersøkelser av massevis av ben etter i alt 15 individer. Teamet som fant skjelettene ble ledet av paleoantropolog og professor Lee Berger ved University of Witwatersrand i Johannesburg. De kalte det de tror er en tidlig forløper til det moderne mennesket for Homo naledi. Berger tror arten har levd i Afrika for tre millioner år siden, men funnene er fortsatt ikke datert.

Gikk oppreist og klatret

Nå er to nye rapporter om Homo naledi offentliggjort. Den ene konsentrerer seg om individets føtter, den andre omtaler hendene. Begge rapportene er publisert i Nature Communications.

Den mannlige utgave av arten Homo naledi var omtrent halvannen meter høy. Blant skjelettrestene i funnet var en nesten komplett hånd. Funnet viser at arten hadde hender med et fast grep som var velegnet for bruk av enkle redskaper, men også med svakt krummede fingre – et tegn på at arten lett kunne bevege seg opp i trærne.

— Kombinasjonen er ganske overraskende, sier antropolog Tracy Kivell ved University of Kent til The Guardian.

Et annet team ved City University of New York har analysert over 100 deler av en fot og sammenlignet den med foten til et moderne menneske. Foten har bare en svak bue og er tilnærmet plattfot, men har også en svak krumning i tåbena.

— Den gikk utvilsomt mer oppreist enn det motsatte, sier assisterende professor William Harcourt-Smith.

Homo naledi - en forgjenger til det moderne menneske, eller kanskje et evolusjonens blindspor. Foreløpig er ikke forskerne sikre. Han er heller ikke tidfestet utover at finnerne tror han levde for tre millioner år siden. Foto: MARK THIESSEN/NATIONAL GEOGRAPHIC

En blindgate i evolusjonen?Brukte Homo naledi redskaper? Forskerne tror det, men har ikke bevis for det ennå. Skjelettene av de 15 individene ble funnet dypt inne i en hule. Ikke en hule som ble brukt som oppholdssted, men antagelig en gravplass. Det ble hverken funnet redskaper eller rester av dyr eller fisker der.

Individene hadde altså føtter for oppreist gange, nyttig for blant annet jakt og «arbeidssituasjoner», men også hender godt egnet til å plukke frukt og bær med, eller til å søke tilflukt i trær. En menneskelig forløper? Ingen vet foreløpig helt sikkert. Hjernen til Homo naledi antas å ha vært på størrelse med en gorillas hjerne.

— Det blir foreløpig spekulasjoner. Evolusjonen er rare greier. Det er mye eksperimentering og massevis av blindveier, sier Harvourt-Smith.