Året er 1995, og den kinesiske engelsklæreren er på besøk i USA. Han skriver inn «kinesisk» og «øl» i søkefeltet, og får ingen treff. Da han kommer hjem, starter han internettguiden China Pages. Ettersom nesten ingen i Kina ennå har PC, blir det en gedigen flopp. Men Ma gir seg ikke. I 1998 starter han en nettside som skal hjelpe små lokale bedrifter med å selge produktene sine på nett. Han døper selskapet Alibaba, etter tømmerhuggeren i Tusen og en natt -eventyret, som finner en skjult skatt. Denne gangen treffer han.

16 år senere er Jack Ma Kinas rikeste mann med en formue på over 120 milliarder kroner. Han har lenge vært en fargerik kultfigur i kinesisk næringsliv. Nå skal han erobre verden.

Imperiet Ma tar på børs i New York litt senere i september, er Kinas største netthandelsselskap og leder an i rotteracet for å bli den første virkelig globale netthandelsplassen.

Ifølge Bloomberg venter analytikere at selskapet på noteringsdagen vil selge aksjer for over 123 milliarder kroner, noe som i så fall blir den største børsnoteringen i New York noensinne.

Til sammenligning solgte Facebook aksjer for rundt 99 milliarder kroner på sin første dag på børsen, mens Visa er den hittil største i USA med i overkant av 118 milliarder.

Fredag gikk selskapet ut med informasjon i forkant av børsnoteringen, som verdsatte selskapet til 155 milliarder dollar. Det betyr i så fall at selskapet blir det tredje største nettselskapet i USA og den største børsdebuten noen sinne, skriver avisen The Wall Street Journal.

«Krokodille i Yangtze-elven»

Ma har ikke ligget på latsiden etter at det løsnet for alibaba.com og virker villig til å gå i kamp mot nær sagt hvem som helst – bortsett fra kinesiske myndigheter.

Da eBay entret det kinesiske markedet i 2002, erklærte Ma krig og opprettet det konkurrerende selskapet Taobao, som betyr «skattejakt», for å sende amerikanerne av banen. Selv om eBay primært selger til privatpersoner, fryktet Ma at veien fra privatmarkedet til segmentet for små selskaper ville være kort for inntrengeren.

Taobao gikk aggressivt ut med blant annet massiv TV-reklame og gratis registrering av annonser. Kjennskapen til det kinesiske markedet og lynnet gjorde at Taobao raskt fikk et forsprang til den solide amerikanske konkurrenten.

«eBay er kanskje en hai i havet, men jeg er en krokodille i Yangtze-elven. Slåss vi i havet, taper vi – men slåss vi i elven, vinner vi,» sa Ma til forfatter Helen H. Wang, som har skrevet bok om selskapet.

Krokodillen gjorde kort prosess: Fire år etter hadde Taobao sikret seg 67 prosent av markedet, mens eBay hadde 29. «Konkurransen er over, det er på tide å rydde slagmarken,» proklamerte Ma. Kort tid etter trakk eBay seg ut av Kina.

Senere har Ma også tatt en jafs av det mer eksklusive markedet med portalen Tmall, der vestlige merkevarer som Mango, M&S, Clinique og Estée Lauder tilbyr sine produkter til den stadig mer velstående kinesiske middelklassen.

Jack Ma er stor fan av Kung Fu-litteratur og har tatt sitt businessnavn etter en aggressiv og uberegnelig sverdmann fra sin favorittserie. Han skal være villig til å gå i kamp mot hvem som helst – bortsett fra den kinesiske regjeringen.

Uberegnelig sverdmann

Alibaba er så visst ingen smågutt lenger. I fjor ble det solgt varer for nesten 250 milliarder dollar gjennom selskapets nettportaler. De amerikanske konkurrentene Amazon og eBay solgte henholdsvis halvparten og en tredjedel så mye som Alibaba. Over halvparten av all Kinas pakkepost i fjor stammet fra handel på Alibaba. Under Kinas største handelsdag, den lokale Valentine-vrien «singeldagen», omsatte Taobao og Tmall varer for over 35 milliarder kroner tilsammen.

Ma er kjent for en aggressiv forretningsstil og hylles av sine unge tilhengere og ansatte som en rockestjerne. Ifølge Businessweek organiserer han sine rekrutter etter prinsipper som ligner en hær. Han er stor fan av Kung Fu-fantasy-bøker og ber de ansatte ta businessnavn etter karakterene i historiene han elsket som ung. Selv har han tatt navnet «Feng Qingyang», etter en einstøing av en sverdmann som var både uberegnelig og aggressiv.

Gründeren har en autoritær lederstil, og sammen med en gruppe på 25 sentrale ledere tar han alle beslutninger i selskapet. De ansatte forventes å omfavne endringer, snu på hælen og utføre ordre. De få ansatte som ikke liker den autoritære stilen, vegrer seg for å kritisere ham offentlig. Det gjør også hans konkurrenter.

— Forelsket i regjeringen

Ma gjentar ofte at internett vil gjøre Kina til et mer gjennomsiktig og åpent samfunn. Samtidig er han kritisert for å utlevere opplysninger om dissidenters datatrafikk til myndighetene. Ifølge Financial Times har businessmannen flere ganger avslått tilbud om å drive nettselskaper sammen med statlige selskap.

- Vær forelsket i regjeringen, men gift deg aldri med den, er et motto Ma ofte gjentar for sine ansatte.

Kinas politiske elite har likevel klart å finne et sugerør inn i Alibaba-kisten. Ifølge en gjennomgang New York Times nylig har gjort, ledes flere av selskapene som de siste årene har spyttet penger inn i Aliababa, av sønner, svigersønner og barnebarn av landets toppolitikere. Informasjon om disse eierne, som skjuler seg bak kompliserte selskapsstrukturer med utspring i skatteparadiser, er ikke oppgitt i papirene til amerikanske finansmyndigheter. Og selv om selskapene ikke eier store aksjeposter, er trolig både deres innflytelse og kontakter av stor betydning, ifølge New York Times.

Børsnoteringen vil mest sannsynlig bringe ny, klingende mynt på toppen av skattekisten for Jack Ma, som kontrollerer 9 prosent av selskapet. Analytikerne venter at selskapet vil verdsettes til et sted mellom 150 og 200 milliarder dollar på børsen.

Møte-maraton

For tiden varmer Ma opp til børsnoteringen ved å avholde over 100 investormøter over tre kontinenter – på to uker. 50-årsdagen 10. september skal han feire med å møte potensielle investorer i New York. Men de som kjøper seg inn i Alibaba, kan bare glemme å få noen som helst innflytelse over selskapet. Ma har nemlig sikret seg at han og partnerne beholder full kontroll over gullgruven sin, ved at de nominerer over halvparten av styrerepresentantene.

Denne innretningen gjorde at selskapet ble nektet notering på børsen i Hong Kong. Men i New York står myndighetene med utstrakte armer mot selskapet, tjener penger i rekord-tempo.

I årets andre kvartal hadde selskapet et overskudd på 12,4 milliarder kroner, noe som er betydelig mer enn overskuddet fra eBay og Amazon tilsammen i samme periode.

Vil han lykkes?

Selskapet har fortsatt største del av sin virksomhet i Kina, men posisjonerer seg nå for å gjøre et større innhugg i lommebøkene til vestlige nettbrukere. Selskapet har nylig blant annet spyttet inn penger i det nystartede "kompiskjørings"-selskapet Lyft, som er en konkurrent til den mer kjente Uber-appen, og nettbutikken ShopRunner, som begynner å bli en stor konkurrent til Amazon.

— Med denne typen investeringer får de tilgang til solide produkter, de gjør et navn for seg selv og kanskje det viktigste – de bygger nettverk og tillit mot risikokapitalmiljøene, sier analytiker Sameet Sinha hos investeringsselskapet B. Riley & Co. til New York Times.

Selskapet har også gått inn med penger i Snapchat.

Alibaba har nylig overtatt 26. etasje i skyskraperen Pacific Telephone & Telegraph Building i San Fransisco. Bygningen ligger midt i smørøyet i USAs teknologihovedstad.

Så gjenstår det å se om krokodillen lykkes like godt i kampen mot haiene eBay og Amazon når kampen nå kjempes i åpent hav. I så fall har han hele verden som sin skattkiste.

Kilder: Bloomberg, Economist, Businessweek, New York Times, Financial Times.

Les også: