Økonomi

En hemmelig panamakanal for skitten hvitvask

Navn på narkohandlere, mafiamedlemmer, korrupte politikere og skatteunndragere ramler ut av klientmappene til advokat- partnerne Jürgen Mossack og Rámon Fonseca i Panama.

Mossack Fonsecas hovedkntor i Panama.
  • Martha H. Hamilton

Mossack Fonseca & Co. hadde et problem i Las Vegas.

Ifølge rettsdokumenter hadde det Panama-baserte advokatfirmaet opprettet 123 selskaper i den amerikanske delstaten Nevada, selskaper som ble brukt av en kompis av Argentinas tidligere president for å stjele store summer fra offentlige prosjekter. Mossack Fonseca ble stevnet for retten med krav om å utlevere detaljer om alle pengene som hadde vært kanalisert gjennom selskapene i Nevada.

Mossack Fonesca ønsket ikke å komme med denne informasjonen. For et firma som har spesialisert seg på å opprette utenlandsbaserte, vanskelig sporbare selskaper for klienter over hele verden, er fortrolighet et must. Advokatfirmaet prøvde å blokkere stevningen ved å benekte at dets virksomhet i Las Vegas, som ble drevet av et selskap ved navn M.F. Corporate Services (Nevada) Limited, var del av Mossack Fonseca-gruppen.

  • Bakgrunn: Dette advokatfirmaet står portvakt for tusener av økonomiske hemmeligheter. Nå er det avslørt.
Tyskfødte Jürgen Mossack kom til Panama som barn.

Prøvde å slette dokumenterEn av firmaets gründere i Panama, Jürgen Mossack, vitnet under ed at «MF Nevada og Mossack Fonseca ikke har et forhold som mor— og datterselskap, og Mossack Fonseca kontrollerer heller ikke interne anliggender eller den daglige driften i MF Nevadas forretningsvirksomhet».

Men hemmelige dokumenter som er gitt til journalister i gravegruppen The International Consortium of Investigative Journalists (ICIJ), den tyske avisen Süddeutsche Zeitung og over hundre andre medieselskaper, reiser ny tvil om dette vitneprovet. Ikke bare viser de at Nevada-selskapet var heleid av Mossack Fonseca, men at firmaet bak kulissene tok skritt for å slette potensielt skadelige dokumenter fra telefoner og computere for å skjule detaljer om klientene for det amerikanske rettsvesenet.

I en e-post fra 2014, for eksempel, gis det beskjed om at alle forbindelser mellom Mossack Fonsecas datasentral i Panama og Nevada-kontoret «må holdes skjult for etterforskerne». Av andre e-poster fremgår det at IT-operatører, som arbeidet via fjernstyring fra Panama, «forsøkte å slette loggene på Nevada-kontorets PC-er og planla å kjøre en «fjernstyrt operasjon for å eliminere sporene etter direkte-adgang til vår CIS» - firmaets datainformasjonssystem.

Dro til Nevada for å renske opp

Dokumentene viser til og med at en av firmaets ansatte reiste fra Panama til Las Vegas for å hente papirdokumenter ut av landet. «Da Andrés kom til Nevada, rensket han opp i alt og brakte alle dokumentene til Panama», sto det i en e-post datert 24. september 2014.

I en kommentar til ICIJ benekter Mossack Fonseca «kategorisk» at de har skjult eller ødelagt dokumenter som kunne bli brukt i en pågående etterforskning eller forberedelse til rettssak.

Mossack Fonseca tilbakeviser kritikken

I dag blir Mossack Fonseca betraktet som en av verdens fem største leverandører av utenlandsbasert hemmelighold. Firmaet har mer enn 500 ansatte og samarbeidspartnere ved mer enn 40 kontorer rundt hele verden, blant dem tre i Sveits og åtte i Kina.

Mossack Fonseca svarte på spørsmål fra ICIJ i forbindelse med gjennomgangen av materialet at «i 40 år har Mossack Fonseca operert helt uklanderlig...vårt firma er aldri blitt anklaget eller tiltalt i forbindelse med kriminelle handlinger.» Talsmannen Carlos Sousa sa at firmaet «bare hjelper klienter med å opprette selskaper.» Det innebærer ikke «å etablere forretningskontakter med eller på noen måte å styre selskapene som opprettes på denne måten», sa Sousa.

Firmaets røtter

Mossack Fonseca hadde sin oppstart i 1986. Da fusjonerte Ramón Fonseca sitt lille advokatfirma, det hadde ikke flere ansatte enn Fonseca selv og en sekretær, med et annet lokalt firma drevet av Jürgen Mossack, en Panama-statsborger av tysk opprinnelse. «Sammen skapte vi et monster», sa Fonseca det litt spøkefullt i samtale med en journalist. Begge menn hadde internasjonale CV-er og bakgrunn i en verden av penger, makt og hemmeligheter.

Fonseca ble født i Panama i 1952. Han studerte jus og statsvitenskap ved Universitetet i Panama og London School of Economics. Som ung mann, mintes han en gang, håpet han å redde verden. Og han drømte om å bli prest.

- Da jeg ble litt mer moden, bestemte jeg meg for å vie meg til mitt yrke, stifte familie, gifte meg og leve et vanlig liv. Etter hvert som du blir eldre, blir du mer materialistisk, fortalte han i et TV-intervju i 2008.

Men noen ensporet kapitalist er advokat Fonseca ikke: Han er også en høyprofilert, prisbelønt romanforfatter. Blant hans bøker er Mister Politicus , en politisk thriller som ifølge hans egen nettside «uttrykker de innfløkte prosessene som skruppelløse tjenestemenn bruker for å skaffe seg makt og nå sine avskyelige mål».

Juan Carlos Varela, Panamas president, brukte Ramón Fonseca som råd-giver helt til mars i år.

Jobbet for presidentenFonseca kjenner politikkens verden gjennom sitt arbeid som ledende rådgiver for Panamas president Juan Carlos Varela. Fonseca kunngjorde i begynnelsen av mars at han tar permisjon fra den stillingen etter påstander om at Mossack Fonsecas kontor i Brasil var innblandet i en voksende skandale med bestikkelser og hvitvasking, knyttet til Brasils statskontrollerte oljeselskap. Han gikk til dette skritt, sa han, «for å forsvare min ære, mitt firma og mitt land».

I et TV-intervju nektet han for all innblanding og trakk en parallell som selskapet har brukt før: Hvis et utenlandsregistrert selskap blir brukt til tvilsomme affærer, er selskapet ikke mer skyldig enn en bilfabrikk som har laget bilen som senere blir brukt i et bankran.

Ramón Fonseca har skrevet en thriller om skruppelløse tjenestemenn fra maktens korridorer.

En far i Waffen-SSFonsecas forretningspartner, Jürgen Mossack, ble født i Tyskland i 1948. Han flyttet til Panama med familien i begynnelsen av 1960-årene. Mossacks far hadde vært medlem i Waffen-SS, nazi-partiets beryktede væpnede garde, ifølge amerikanske etterretningsdokumenter som ICIJ har fått tak i. Etter krigen tilbød faren sine tjenester til amerikanske myndigheter som informant, viser dokumentene. Han sa han var i ferd med å slutte seg til en hemmelig organisasjon, «enten av tidligere nazister som nå var blitt kommunister... eller av overbeviste nazister som ga seg ut for å være kommunister». En militær etterretningsoffiser skrev at tilbudet om å spionere for USA bare kunne være et utspekulert grep for å komme ut av en vanskelig situasjon.

Uansett, de gamle etterretningsdokumentene tyder på at Mossacks far senere endte opp i Panama, der han tilbød seg å spionere, denne gang for CIA, mot kommunistenes virksomhet på Cuba.

Etter juseksamen i Panama i 1973 arbeidet sønnen en tid som advokat i London før han vendte tilbake til Panama for å starte firmaet han senere skulle gå inn i Mossack Fonseca & Co. med. I dag beveger begge partnere seg i de innerste sirkler i Panamas sosietetsliv.

Var utenrikspolitisk rådgiver

Mossack er medlem av Club Union, en kjent sosietetsklubb i Panama, og satt også i Conarex, Panamas utenrikspolitiske råd, fra 2009 til 2014. Mossack skal eie en teakplantasje og andre eiendommer, ifølge dokumentene ICIJ har fått, samt blant annet et helikopter, yachten «Rex Maris» og en samling gullmynter.

Firmasammenslåingen som skapte Mossack Fonseca, kom på et vanskelig tidspunkt i Panamas historie. Landet var rammet av politisk og økonomisk ustabilitet under militærdiktatoren Manuel Noriega, en mann som senere ble styrtet ved USAs invasjon i 1989 og idømt langvarig fengselsstraff for narkotikahandel og hvitvasking av penger.

Reisen til Jomfruøyene

I 1987 gjorde Mossack Fonseca sitt første store fremstøt i utlandet. Da opprettet de en avdeling på De britiske jomfruøyene, der det noen år i forveien var vedtatt en lov som gjorde det lettere å opprette utenlandske selskaper uten å måtte offentliggjøre navnet på eierne eller direktørene.

- Mossack Fonseca var de første som kom til Jomfruøyene fra Panama, og andre fulgte etter, fortalte Rosemarie Flax, som var advokatfirmaets mangeårige direktør der, til en lokal TV-stasjon i mai 2014. I dag er De britiske jomfruøyene base for rundt 40 prosent av verdens utenlandsbaserte selskaper. Av alle firmaene som figurerer i Mossack Fonsecas arkiver, ble halvparten — over 113.000 selskaper - opprettet på Jomfruøyene.

Den ørlille øya Niue lot Mossack Fonseca få eksklusive rettigheter.

Historier fra det sørlige StillehavetMossack Fonseca gjorde et annet viktig trekk i 1994. De bisto den lille øynasjonen Niue — et korallrev med færre enn 2000 innbyggere - med å utforme et lovverk som åpnet for opprettelse av utenlandske selskaper. Advokatfirmaet hadde valgt ut Niue, fortalte Mossack senere til nyhetsbyrået AFP, fordi de ønsket en base i Asia-Stillehavs-tidssonen, og fordi de der ikke ville møte noen konkurrenter.

Firmaet undertegnet en 20 års avtale med myndighetene på den lille øya og fikk eksklusive rettigheter til å registrere utenlandske selskaper på Niue. Niue tilbød registreringsdokumenter med kinesisk eller kyrillisk skrift, noe som gjorde stedet attraktivt for kinesiske og russiske kunder. Innen 2001 gjorde Mossack Fonseca så store forretninger fra Niue at firmaet betalte tilsvarende 1,6 milliarder dollar av lokalregjeringens årsbudsjett på 2 milliarder dollar.

Noe muffens, syntes noen

Men firmaets varme forbindelser med øynasjonen begynte også å tiltrekke seg uønsket oppmerksomhet. Samme år stilte det amerikanske utenriksdepartementet spørsmål ved de «merkelige deleordningene» mellom Niue og Mossack Fonseca. Amerikanerne advarte om at Niues utenlandske etableringer hadde vært «knyttet til hvitvasking av kriminelle midler fra Russland og Sør-Amerika».

The Financial Action Taskforce, en mellomstatlig organisasjon opprettet for å bekjempe hvitvasking, satte Niue på en svarteliste over land som unnlot å ta skritt for å hindre pengevasking, og truet myndighetene med økonomiske sanksjoner.

Selv om Mossack nektet for at Niue var innblandet i hvitvasking, innførte Bank of New York og Chase Manhattan i 2001 forbud mot å overføre dollar til Niue. I 2003 avslo Niue å fornye tillatelsen for fire selskaper som var opprettet gjennom Mossack Fonseca, og signaliserte med det at de ville avslutte firmaets eksklusive rettigheter.

Foreslo flytting til Samoa

Tapet av Niue bremset imidlertid ikke Mossack Fonseca. Firmaet endret simpelthen virksomheten ved å oppmuntre kunder som hadde selskaper på Niue, til å flytte over til Samoa, en annen øynasjon ikke langt unna. Denne flyttingen var ledd i et mønster som vises i dokumentene. Når juridiske inngrep har hindret Mossack Fonsecas muligheter til å betjene klientene sine, har firmaet raskt funnet andre steder å arbeide fra.

Mossack Fonsecas evne til å flytte virksomheten raskt kommer til syne gjennom en regelrett fordobling av antall selskapsetableringer fra 2010 til 2011 i ett av disse områdene, den karibiske øya Anguilla. Den er nå en av Mossack Fonsecas fire fremste baser for registrering av utenlandske firmaer.

Mossack Fonseca har også utvidet virksomheten for å håndtere ytterligere behov klientene måtte ha, for eksempel registrering av privafly og yachter.

Parti fra Samoa. I perioder et godt sted å drive papirhandel.

Gode på kompliserte strukturerArkivmaterialet viser at firmaet har arbeidet med noen av verdens største finansinstitusjoner, som HSBC, Société Générale, Credit Suisse, UBS, Deutsche Bank og Commerzbank, i noen tilfeller for å hjelpe bankenes kunder med å opprette kompliserte strukturer som gjør det vanskelig for skatteoppkrevere og etterforskere å spore pengestrømmen fra et sted til et annet.

Mossack Fonseca karakteriserer påstanden om at de leverer strukturer med tanke på å skjule identiteten til eiere som «fullstendig grunnløse og falske».

Société Générale og Credit Suisse sier de legger vekt på å følge skattereglene og er på vakt mot svindel og pengevasking. Credit Suisse sier at de siden 2013 har fått på plass programmer som ber privatkunder dokumentere at de følger skattereglene eller miste bankforbindelsen.

- Disse påstandene er gamle, noen av dem over 20 år gamle, og går forut for de omfattende reformene vi har gjennomført de siste årene, sier Rob Sherman, som er talsmann for HSBC i New York.

UBS sier de kjenner identiteten til eierne av alle selskaper de er bedt om å arbeide med, og har strenge regler mot hvitvasking. Deutsche Bank gjør oppmerksom på at de den 24. november 2015 inngikk en avtale med det amerikanske finansdepartementet om å betale 31,5 millioner dollar i bytte mot en avtale om å unngå rettsforfølgelse under etterforskningen i USA mot sveitsiske banker som hjalp amerikanske borgere med å unngå beskatning. Commerzbank har svart at de ikke har noen kommentar.

De virkelige eierne av bankkonti som står i navnet til anonyme utlandsbaserte selskaper registrert hos Mossack Fonseca, kan skjule seg bak såkalte nominelle direktører — stedfortredende direktører levert av Mossack Fonseca - som dekker over de reelle eierne.

I Panama tilbyr Mossack Fonseca blant annet private stiftelser, som ikke blir beskattet der i landet, og som opererer i tråd med en lov som ikke krever at navnet til eierne eller begunstigede personer blir oppgitt. Blant de andre aktivitetene som er funnet i det lekkede arkivmaterialet, er endring og tilbakedatering av dokumenter når en klient er kommet i vanskeligheter.

Mest ettersøkt

Selv om Mossack Fonseca sier offentlig at de «gjør seg stor møye med å verifisere legitimiteten til alle våre klienter», og at de aldri ville arbeide for politiske svindlere, kriminelle eller andre tvilsomme skikkelser, tegner firmaets interne arkiver et annet bilde.

En analyse fra ICIJ viser for eksempel at Mossack Fonseca har samarbeidet med minst 33 selskaper og personer som er svartelistet av amerikanske myndigheter på grunn av deres forbindelser til terrorisme, narkotikahandel eller fordi de har bistått skurkeregimer som Nord-Korea eller Iran.

Mossack Fonseca oppgir at de «hverken tar initiativ til eller fremmer ulovlige handlinger» og «aldri med viten og vilje har tillatt bruken av våre selskaper» av personer som samarbeider med regjeringer som er underlagt sanksjoner. De legger til at i de fleste tilfellene ligger plikten til å undersøke kundene hos bankene, advokatfirmaene og andre mellommenn som utgjør forbindelsen mellom Panama-firmaet og deres skallselskaper.

I noen tilfeller ser det ut til at Mossack Fonseca, gjennom for slappe kontrollrutiner, har endt opp med svartelistede og andre tvilsomme personer i sitt klientnett - uten at firmaet i tide har forstått hvem de har hatt med å gjøre. I en episode med Rafael Caro Quintero, den tidligere lederen for Guadalajara-kartellet, et av Mexicos største narkotikakarteller, var advokatfirmaets handlemåte åpenbart basert på en magefølelse - av frykt.

En slant til olympiere

Myndighetene arresterte Caro Quintero i Costa Rica i 1985 for tortur og drap på den amerikanske narkotikaetterforskeren Enrique «Kiki» Camarena. Han ble utlevert til Mexico og dømt til 40 års fengsel i 1989. Meksikanske myndigheter inndro hans formue - blant annet en eiendom som tilhørte et selskap opprettet av Mossack Fonseca - og overlot den til Costa Ricas regjering, som igjen ga den videre til landets olympiske komité. Dokumentene viser at i mars 2005 ba representanter for Costa Ricas OL-komité Mossack Fonseca om hjelp til å få formell eiendomsrett til eiendommen.

Jürgen Mossack protesterte. Aksjonærene i det utenlandsbaserte selskapet måtte avgjøre - og hvem de var, er ukjent, sa han. Men en av Mossack Fonsecas advokater skrev i en intern e-post at det «ser ut til at den reelle eieren av eiendommen, og dermed selskapet, var narkosmugleren Rafael Caro Quintero». Mossack selv, en av tre direktører som var oppgitt for selskapet, forsøkte etter beste evne å distansere seg fra narko-skurken.

«Sammenlignet med Quintero er selv Pablo Escobar et barn», skrev han i en e-post. Resultatet ble at Mossack Fonseca oppga å representere Quinteros selskap: «Jeg ønsker ikke å være en av dem Quintero oppsøker når han kommer ut av fengselet.» I 2013 ble Caro Quintero løslatt på grunn av en teknikalitet og forsvant umiddelbart. Han er fremdeles på frifot og står på Interpols liste over personene som er mest ettersøkt.

Arrestasjon i Brasil i januar. Mossack Fonseca-medarbeideren Ricardo Honorio Neto var en av fem som ble pågrepet og siktet for hvitvasking og korrupsjon.

Spiller i forsvarTrass i at noen av klientene er beryktet, har Mossack Fonseca greid å holde en forbausende lav profil. The Economist omtalte i 2012 firmaet som «ordknappe Mossack Fonseca» i en artikkel om utenlandsbaserte mellommenn. I juli samme år engasjerte firmaet Mercatrade S.A., et selskap som leverer «renommé-styring på nettet». I kontrakten lovet Mercatrade å renvaske Mossack Fonsecas profil ved å fjerne negative omtaler på nettet knyttet til 12 nøkkelord på engelsk og spansk: «Lavado de dinero, lavado de activos, evasión fiscal, fraude fiscal, Delito, Trafico de armas, Money Laundering, Tax Evasion, Tax Fraud, dirty Money, scandal, escándalo.»

Mossack Fonseca har siden engasjert et av verdens største PR-byråer, Burson-Marsteller. Men det har ikke hindret flere land i å se nærmere på Mossack Fonsecas forretningsmetoder.

Jomfruøyene ble strengere

I 2012 og 2013 ila myndighetene på De britiske jomfruøyene firmaet en serie bøter for brudd på landets bestemmelser mot hvitvasking, blant dem en bot på 37. 500 dollar for å ha unnlatt å undersøke en «høyrisiko»-klient, Alaa Mubarak, sønnen til Egypts tidligere president.

I februar 2015 gjennomførte tyske myndigheter en rekke razziaer mot Commerzbank— kontorer og private hjem i Frankfurt. Süddeutsche Zeitung rapporterte at tyske myndigheter vurderte å gå til sak mot ansatte hos Mossack Fonseca for mulig hjelp til skatteunndragelser ved bankens kontor i Luxembourg.

I Brasil ble Mossack Fonseca i begynnelsen av 2016 utsatt for en omfattende granskning av bestikkelser og hvitvasking, kalt «Operasjon bilvask». Den utviklet seg raskt til en av de største korrupsjonsskandalene i latinamerikansk historie.

Panama by, landets hovedstad, har drøye 800 000 innbyggere, mange høyhus og en omfattende finansvirksomhet.

Bestikkelser i olje og politikkPåtalemakten hevder at brasilianske bedrifter samarbeidet med hverandre for å fordele budene på kontrakter med det statskontrollerte oljeselskapet Petrobras, blåste opp prisene og brukte overskuddet til å bestikke politikere og funksjonærer i oljeselskapet for å berike seg selv.

Brasilianske myndigheter hevder at Mossack Fonsecas kontor i Brasil hjalp noen av de anklagede med å opprette skallselskaper som ble brukt til å begå forbrytelser. På en pressekonferanse i januar 2016 kalte de Mossack Fonseca for «en stor hvitvasker» og kunngjorde at de hadde tatt ut tiltale mot fem ansatte ved Mossack Fonsecas Brasil-kontor for en rekke forbrytelser, alt fra pengevasking til å ødelegge og skjule dokumenter.

«Feilaktig trukket inn i saker»

Firmaet selv nekter for at de har gjort noe galt i denne saken. De sa i en erklæring at Mossack Fonsecas kontor i Brasil er et franchise-foretak, og at Panama-selskapet, som bare opererer i Panama, «feilaktig er blitt trukket inn i saker som det ikke har noe ansvar for».

Ramón Fonseca har skrevet en thriller om skruppelløse tjenestemenn fra maktens korridorer.
Tyskfødte Jürgen Mossack kom til Panama som barn.
Juan Carlos Varela, Panamas president, brukte Ramón Fonseca som råd-giver helt til mars i år.
Den ørlille øya Niue lot Mossack Fonseca få eksklusive rettigheter.
Parti fra Samoa. I perioder et godt sted å drive papirhandel.
Panama by, landets hovedstad, har drøye 800 000 innbyggere, mange høyhus og en omfattende finansvirksomhet.
Arrestasjon i Brasil i januar. Mossack Fonseca-medarbeideren Ricardo Honorio Neto var en av fem som ble pågrepet og siktet for hvitvasking og korrupsjon.

Les mer om

  1. Panama Papers