Knut-Erik Mikalsen og Morten Uglum i LONDON

Norwegian vokser kraftig på langruter utenfor Skandinavia, og aller mest i England:Etter bare ett år med base i Storbritannia er Norwegian oppe i seks interkontinentale ruter fra verdensmetropolen. Det kommer mer, mye mer.

— Vi har så vidt startet i London. Det er et enormt marked. Det er nå det store langruteprosjektet vårt tar av for alvor, sier Kjos.

Han møter Aftenposten på Gatwick-flyplassen sør for London, og kommer rett fra Dublin. Derfra fløy han med Ryanair – som det sømmer seg for en som driver i lavprisbransjen.

På kort tid har Norwegian klatret opp til posisjonen som London-flyplassens tredje største flyselskap, og har siste 12 måneder fraktet 3,5 milllioner passasjerer til Europa og USA. Han tar hele tiden inn på nummer to på listen - flygiganten British Airways. På topp ligger Easyjet, milevis foran.

Men Kjos har ambisjoner om å bli større, mye større.

Setter Asia litt på vent

Han har det så travelt med å åpne nye langruter at det bare er mangel på nye fly som gjør at ikke vekstkurven blir enda brattere. Kjos har ni langdistansefly av typen Boeing 787 Dreamliner i bestilling, og tror ikke det blir så enkelt å få sikret seg enda flere med det første.

Han mener det finnes et stort og umettet marked for oversjøiske lavprisruter, og dette markedet har den norske jagerflyveren bestemt seg for å snappe.

Derfor forteller Kjos Aftenposten nå om følgende oppskrift for den aller nærmeste tiden:

En rask og massiv satsing fra de store hovedstedene i Europa, mens nye ruter til Asia må vente ennå noen år. Fordi selskapet ikke får fly over Russland østover, er nye Asia-ruter uaktuelle de første årene.

De lo av Kjos

Bjørn Kjos velger tog, og ikke dyr taxi, når han er ute på jobbreiser.
MORTEN UGLUM

Konkurrentene trakk på skuldrene da han lanserte sine første langruter fra Skandinavia. Men da Kjos for et år siden også kastet seg inn i langrutekrigen i et av verdens tøffeste flymarkeder – mellom England og USA – klarte ekspertene ikke lenger å skjule hånlatteren. Hva kunne vel dette vesle norske flyselskapet, som var ukjent for alle, klare å utrette mot noen av verdens største og mest kjente flyselskaper?

I dag har latteren stilnet. Kjos satset knallhardt på digitalt billettsalg og oppnå å komme inn i søkemotorene med lavere priser enn de andre. I stedet for å pøse på med millioner i reklame, valgte han å lokke passasjerer med sine lave priser.

Resultat: Så å si stappfulle fly fra London til USA fra første avgang.

Flere passasjerer Aftenposten snakket med foran innsjekkingen til flyene på Gatwick innrømmet at de ikke kjente ikke til selskapet, men hadde valgt Norwegian på grunn av de lave prisene.

— Prisen var veldig god, tidtabellen passet oss så da er vi spent på hvordan dette selskapet er. Vi har sant å si aldri hørt om det før, fortalte studentene Jennfier og Gordon som skulle til New York-flyet.

Hagler med nye langruter

Passasjerene har strømmet til, og i løpet av et snaut år har han rukket å utvide langrutenettet sitt ytterligere.

Snart kommer det til hagle med nye ferie- og fritidsruter fra den britiske verdensmetropolen og i alle retninger – mot USA, mot Sør-Amerika og mot Sør-Afrika og Asia. Selskapet får fire nye langrutefly, Boeing 787 Dreamliner, til neste år.

— To av disse skal også til London, sier Kjos og forteller at det bare er mangelen på flere langrutefly som bremser veksten.

Norge vil få sin del

Bjørn Kjos i samtale med to kabinansatte som skal jobbe på fly fra London.
MORTEN UGLUM

Er alle disse langruteplanene bare dårlig nytt for reiseglade nordmenn som sikler etter flere direkteruter til fjerntliggende kontinenter?

— Slett ikke, sier Kjos. Han forteller at satsing fra befolkningstunge områder i Europa gjør det mulig å legge enkelte avganger i uken til mindre markeder som for eksempel Norge.

— La oss si at vi har London–Cape Town fire dager i uken, da kan vi legge en av ukens avganger til Oslo. Isolert sett er det ikke marked for en egen Oslo-avgang, men som en del av et større rutenett blir det plutselig mulig. Dessuten vil det jo alltid være mulig å reise via Gatwick, som er et stort knutepunkt med gode forbindelser fra mange byer i Norge, sier Kjos.

Dette er Kjos’ langruteplan

Dette er i hovedtrekk det ser for seg skal skje den nærmeste tiden:

  • Økt satsing på London, ny rute til Boston neste år klar. To nye fly neste år betyr at rutenettet utvides med enda flere byer i USA, deretter til Sør-Amerika med Buenos Aires og Rio de Janeiro som prioriterte mål. Kjos ser dessuten på rute til Hawaii. Deretter Cape Town i Sør-Afrika, noe som krever britisk lisens.
  • Neste steg blir en ny langrutebase i Paris, kanskje allerede neste år. Også her mest fokus på de store byene i USA, herfra kommer millioner av amerikanere hvert år for å besøke verdens mest populære ferieland. Men Kjos vil også sette kursen mot Canada for å ta sin del av de store passasjerstrømmene som i dag går mellom Frankrike og byer som Montreal og Toronto.
  • Mer Spania. Kjos har kastet seg inn på spansk innenriks, med nye ruter fra tre av Kanariøyene til fastlandet. Men han har langruteplaner fra Barcelona og Madrid til Sør-Amerika, først og fremst mot Argentina og Brasil.
  • Så Italia og ny base i Roma. Hovedsatsingen herfra vil være som ellers i Europa; de store byene i USA.
  • Mer USA. Som følge av den økte satsingen på de store byene vil det bli nødvendig å øke antall baser ut over dagens i New York og Ft. Lauderdale i Florida. Nye baser kommer enten i Los Angeles eller Oakland (San Francisco).

Imponert over den lynraske veksten

Bjørn Kjos i samtale med Stewart Wingate, Gatwick-flyplassen, om den omstridte flyplassutbyggingen i London. Gatwick har foreløpig tapt kampen mot Heathrow om å bygge ut med en rulklebane til.
MORTEN UGLUM

Sjefen for Gatwick-flyplassen, Stewart Wingate, sier at Norwegian står bak en av de raskeste veksttaktene på London-flyplassen noensinne.

— Vi har lagt bak oss den travleste perioden i vår historie, og Norwegian har spilt en avgjørende rolle med sine mange nye oversjøiske ruter, sier Wingate til Aftenposten.

Han er svært tilfreds med de mange nye og spennende rutene det norske lavprisselskapet står bak, og applauderer "den norske modellen":

— Suksessen for Norwegian viser hvilken vei luftfarten nå tar. Med en ny generasjon langdistansefly følger en langruterevolusjon, sier Wingate.

Det blir mange turer for Bjørn Kjos til London.
MORTEN UGLUM

Twitter: @KEMikalsen