Ssshht!

Etter nesten to timer på ulendte sandveier i åpen safaribil, med bare en plastpresenning mellom oss og det hamrende regnværet, sakker sjåføren endelig farten.

Gjennom det dryppende våte buskaset skimter vi bevegelsene av noe stort, grått og glinsende.

Guiden lar bilen trille noen meter frem, og et ferskt vannhull kommer til syne langs veien. Der, noen få meter unna oss, står et dusin elefanter og fråtser i et etterlengtet gjørmebad.

GJØRMEBAD: Elefantene setter pris på et skikkelig regnskyll som gir muligheter for et etterlengtet gjørmebad.
Hanne Christiansen

Elefantriket

Det tok litt tid før vi fant dyrelivet i viltreservatet Moremi, på kanten av verdens største innlandsdelta Okavango i nordvestlige Botswana. Elefanter skulle vi til gjengjeld få se mange av på den ti dager lange safarituren.

Botswana har nemlig flere elefanter enn noe annet land i Afrika. I den siste store opptellingen var tallet godt over 130.000.

SKOGENS KONGE: Botswana har flere elefanter enn noe annet land i Afrika. Langs veiene på kjøreturen gjennom landet møter vi på mange av dem.
Hanne Christiansen

Dyrene er nesten for flyktninger å regne. Over mange år har de rømt fra krypskyttere i nabolandene og over grensen hit, hvor all troféjakt er forbudt.

Fargerikt mangfold

Og her er det, enn så lenge, rikelig med plass til dem. Med et areal nesten på størrelse med Frankrike, og en befolkning på knappe to millioner, er Botswana dyrenes rike.

I kombinasjon med en variert og i stor grad uberørt natur, har Botswana blitt en av Afrikas mest unike safarimål.

Foruten den tradisjonelle jeepen, kan dyrelivet her oppleves fra husbåt på elven Chobe eller i en tradisjonell mokoro-kano. På hesterygg, eller til fots gjennom Kalahariørkenen. Turen går langs frodige elveleier, over rustrød ørkensand og på tvers av vidstrakte saltsletter.

Og nettopp mangfoldet – blant både dyr og mennesker – er det botswanerne er aller stoltest av.

– Ser dere den fuglen? spør safariguiden Peace, og peker mot en fargesprakende liten sak i toppen av et akasietre.

Savanneråken, som den heter, fikk nylig tittelen nasjonalfugl. Fordi den representerer Botswanas fredelige etniske mangfold.

JUBILEUM: «United and proud» var slagordet da Botswana markerte 50 uavhengige år i 2016. Flere steder står dekorasjene fortsatt igjen.
Hanne Christiansen
MANGFOLD: Savanneråken er blitt symbolet på Botswanas etniske mangfold. Flere ganger i løpet av turen får vi høre om president Ian Khama, som selv er produktet av en romanse mellom en svart botswansk mann en hvit britisk kvinne. Historien ble nylig brakt til lerretet i filmen i «A United Kingdom».
Hanne Christiansen

Unik suksesshistorie

Botswana er annerledeslandet som slapp unna den politiske uroen som har preget naboland som Zimbabwe og Sør-Afrika.

Landet ble aldri en koloni, kun et britisk protektorat. Mange mener det er den viktigste grunnen til at Botswana fikk en fredelig overgang til selvstyrt demokrati.

UTSIKT: På Gaborone Yacht Club kan man nyte solnedgangen over vanndammen som forsyner hovedstaden med vann. Helst med en iskald flaske av den sørafrikanske sideren Savannah Dry i hånden.
Hanne Christiansen
SAMLING: Yacht Club er det viktigste samlingsstedet for unge mennesker i «Gabz».
Hanne Christiansen
SOLSTEK: Midt på dagen i Botswanas hovedstad når gradestokken fort over 40 grader. Da er det lurest å holde seg i skyggen.
Hanne Christiansen
AVSLAPPET: Slik Alexander McCall Smith beskrev i sin romanserie om Damenes Detektivbyrå, foregår mye av det lokale livet langs veiene i Botswanas små og store byer. Frisør, bensinstasjon og dagligvarehandelen får samme fargerike dekor, og ting går helst i et bedagelig tempo.
Hanne Christiansen

På Transparency Internationals korrupsjonsindeks for 2017 lå Botswana på 34. plass – høyest av de afrikanske landene, og foran både Spania og Italia.

Det har gjort det mulig for ledere å forvalte landets enorme diamantforekomster med et langsiktig perspektiv. Noe som igjen har bidratt til en sjeldent sterk økonomisk vekst, både i afrikansk og globalt perspektiv.

– Sånn sett er Botswana ikke helt ulikt Norge, påpeker én veteran i reisefølget.

Safari i flere prisklasser

Det har også gjort Botswana til et av regionens mest eksklusive land å reise på safari i.

I Okavangodeltaet kan du få den komplette luksusopplevelsen, med helikopter inn i parken og femstjerners camping under stjernene.

MEKKA FOR SAFARI: I Botswana kan du oppleve dyrelivet i bil, båt, på hesterygg eller til fots.
Hanne Christiansen
SJELDENT SYN: Afrikanske villhunder er uhyre sjeldne, men denne hadde funnet seg godt til rette i en vanndam midt i veien i Moremi.
Hanne Christiansen

Men det går fint an å velge en mer jordnær variant, slik vi gjorde. En guidet dagstur i de fleste nasjonalparkene koster rundt 600 kroner pr. person.

Å spise lunsj noen meter unna en familie med flodhester, føles litt tryggere med en erfaren lokal guide.

Men er du komfortabel med å kjøre selv, kommer du langt i leiebil med firehjulstrekk.

Opplev urfolket i Kalahari

Ønsker du å utforske bushen til fots, anbefales det å ha med en lommekjent ledsager.

URFOLK: San-folket har overlevd i den knusktørre Kalahariørkenen i generasjoner. Denne ellers så usynlige klumpen med strutsebæsj viste seg å være en ypperlig tennbrikett.
Hanne Christiansen

I utkanten av byen Ghanzi får vi innføring i San-folkets tradisjonelle overlevelsesknep.

Urfolket har overlevd i den brennhete Kalahariørkenen ved å tilpasse seg og lytte til naturen.

I bushen har nemlig alt sin naturlige funksjon. Det viser seg at en størknet kule med strutsebæsj egner seg ypperlig som opptenningsbrikett.

Og visste du at selv en knusktørr rot kan brukes til tannpuss, eller knas og vris til den gir fra seg opptil flere dråper drikkevann?

Et hav midt i landet

Etter å ha krysset av krokodiller, sjiraffer, kuduer og villhunder på sighting-listen i Moremi, kjører vi videre østover.

Vi skal innom de enorme saltslettene i Makgadikgadi: 12.000 kvadratkilometer som tidligere rommet en innsjø der noen av øst-Afrikas mektigste elver møttes. I dag er området stort sett tørket ut, noe som har banet vei for en årlig migrasjon av 30.000 gnuer og sebraer.

SALTSLETTER: Flamingoene nyter den gode plassen i Makgadikgadi, noen uker før den massive migrasjonen av sebra og gnu inntar slettene.
Hanne Christiansen

Vi besøker i januar, mens migrasjonen fortsatt er noen måneder unna. Etter noen døgn med bugnende dyreliv i Okavango, kan landskapet synes nesten goldt.

En enslig, utstøtt gnu og et hav av rosa flamingoer er det vi får øye på der vi kjører gjennom meterdype dammer med sølevann.

Men sjåføren har lovet «en svært minneverdig solnedgang», og i dét vi kjører opp på en liten høyde går det et gisp gjennom reisefølget.

Der, midt i innlandsrepublikken Botswana, kommer plutselig havet til syne.

Det vil si, kraftig regnvær har forvandlet et enormt strekk av sletten om til en grunn innsjø vi ikke kan se enden på. Om vi ville, kunne vi vasset rett frem i førti kilometer før vi hadde nådd andre siden.

INNLAND: Nei, det er ikke havet – bare en fire mil bred vanndam i solnedgangen.
Hanne Christiansen

Elvesafari

Vårt siste stopp på kjøreturen gjennom Botswana er Chobe. Nasjonalparken og elven med samme navn kan skilte med noe av kontinentets rikeste dyreliv.

Bare en kort kjøretur unna ligger grensen til Zimbabwe, med muligheter for å oppleve de mektige Victoriafallene.

ERFAREN GUIDE: Den stødige elvesafariguiden Peace har gode svar på de fleste spørsmål.
Hanne Christiansen
BOTSWANSK GONDOL: Den tradisjonelle mokorokanoen er som oftest laget av ibenholt eller Kigeliatre, og styres av en gondolfører gjennom vannlabyrintene.
Hanne Christiansen

Allerede fra bungalowen ser vi flodhestene og bøflene langs vannkanten. Vi hopper i en motorbåt som ligger farlig lavt i vannet, og legger ut på elvesafari.

I strålende ettermiddagssol ser vi over til Namibia, og hvor enn vi snur oss yrer det i dyreliv.

Isfugler og sjakaler. Impalaer, sjiraffer og krokodiller. Og – selvfølgelig – utallige elefanter.