NIZNYJ NOVGOROD: – For 18 år siden trodde jeg ikke at de skulle spille sammen for Sverige i EM. Det hadde jeg aldri drømt om! Dette er «hur stor som helst», smiler Torsby-mannen Krister Engström – treneren som oppdaget Berg og Toivonen høsten 2000.

Sverige er klar for nasjonens første kamp i et VM-sluttspill på 12 år, når de mandag møter Sør-Korea på Niznyj Novgorod stadion 400 kilometer øst for Moskva.

Det er en overdrivelse å si at de svenske forventningene er skyhøye. Laget som er på plass i byen som i sovjettiden het Gorkij, er fattig på profiler.

Marcus Berg (f.v.), Sebastian Larsson og trener Janne Andersson under forberedelsene til VM.
JOEL MARKLUND / BILDBYRÅN

Her er det fritt for stjerner. Her er det ingen Zlatan Ibrahimovic.

Landslagssjef Janne Andersson har bygget et lag med mottoet «En för alla, alla för én».

Det handler om å stå sammen.

Og akkurat det vet spissparet Marcus Berg og Ola Toivonen en hel del om. 31-åringene har stått sammen siden de var 14 år.

I september 2006 møttes Marcus Berg (IFK Göteborg) og Ola Toivonen (Örgryte) for første gang i en kamp i Allsvenskan.
ANDREAS HILLERGREN, BILDBYRÅN

22. oktober 2000: Krister Engström var trener for Värmlands FF distriktslag. Han kjente godt til 14-åringen Marcus Berg, ettersom de begge var fra Torsby.

Han visste ikke like mye om Ola Toivonen, som spilte sin guttefotball i Degerfors – 18 mil fra Torsby.

Men det gikk rykter om at Toivonen var Värmlands mest talentfulle 14-åring, og den spjæle guttungen ble hentet inn i troppen til Värmlands distriktslag.

– De viste tidlig at de hadde godt blikk for spillet. De hadde en solid spilleforståelse, noe man også ser i dag. De er flinke til å lese situasjonene, de er flinke til å samarbeide. Men begge var små og tynne den gangen, forteller Engström til Aftenposten.

Ola Toivonen under svenskenes precamp i Russland. Mandag spilles første kamp.
JOEL MARKLUND / BILDBYRÅN

Tre mål første kvarteret

Treneren har spart på gamle notater og statistikker.

– 22. oktober 2000 valgte jeg å starte med de to som spisser i en distriktskamp. Det var første gangen de spilte sammen. Det er helt fantastisk å bla i gamle statistikker, for her står de at Ola scoret etter noen få minutter. Så scoret Marcus to ganger. Alle tre målene i løpet av det første kvarteret. Det er litt spesielt at de gjorde det i den første kampen, at de «klikket sammen» med én gang. Og så er det selvfølgelig spesielt at de nå spiller sammen på topp for Sverige, innrømmer gamletreneren.

Toivonen startet sin seniorkarrière i Degerfors, Berg ble hentet til IFK Göteborg som 18-åring.

Marcus Berg er den svenskene må stole på i VM.
JOEL MARKLUND / BILDBYRÅN

De spilte sammen på aldersbestemte landslag, men aldri for samme klubblag. Bortsett fra det ene året de var sammen i nederlandske PSV Eindhoven. Men der fikk de ikke mye spilletid sammen.

I 2009 var de et fryktet angrepspar under U21-EM på hjemmebane.

De etablerte seg også tidlig i de svenske A-landslagstroppene. Men med Zlatan på laget, var det ikke plass til de to kompisene samtidig.

Og de var ute av troppene i lange perioder på grunn av formsvikt.

Ola Toivonen (t.v.) scoret ett mål og Marcus Berg fire i Sveriges 8–0-seier mot Luxembourg i VM-kvalifiseringskampen i oktober i fjor.
PETER HOLGERSSON, BILDBYRÅN

Vet hvor de har hverandre

31. mars 2015 scoret de begge da Sverige slo Iran i en treningskamp, men de to spissene var ikke på banen samtidig da målene kom.

– Vi kjenner hverandre bra, vi vet hvor vi har hverandre. Marcus er veldig lett å spille med, han er flink til å tilpasse seg den andre spissen, sa Toivonen i et intervju med Fotbollskanalen da de ble etablert som Sveriges spisspar for et år siden.

Han mener det er en fordel for Sverige at de to har vært kamerater siden guttedagene.

– Det er en fordel at vi har spilt veldig lenge sammen. Vi har spilt sammen siden vi var barn, da må jo det være en styrke. Vi kjenner hverandre godt og er dessuten gode kompiser.

Marcus Berg er enig i det.

– Kjemien er viktig, sier Berg.

– Vi kjenner våre styrker og svakheter. Han er en spiller som er flink til å holde på ballen. Jeg kan ligge fremme og gå på løp i bakrommet. Det er en type kjemi vi har hatt helt siden vi spilte sammen for Värmland. Vi har kjent hverandre lenge og vet hva vi gjør på banen.

Livet uten Zlatan

Berg scoret åtte ganger i VM-kvalifiseringen, Toivonen endte på tre.

Toivonen og Berg høres ikke like fasjonabelt ut som Zlatan Ibrahimovic.

Det er «livet etter Zlatan» i svensk landslagsfotball. Og da er to gamle kompiser fra Värmland det beste de har.

Fordi de er gode sammen.

Hjemme i Torsby kommer gamletrener Krister Engström til å følge nøye hvert spark til de to gamle elevene.

– Jeg komme til å sitte i sofaen og hoie og skrike, ler han.

Sverige er endelig klar for VM-kamp igjen. Uten Zlatan. Men med Marcus og Ola.

Som de sier i nabolandet: «Nu jäklar, nu kör vi!».