Ulrikke Eikeri videre i French Open etter stor overraskelse

PARIS (Aftenposten): Ulrikke Eikeri og hennes japanske makker, Eri Hozumi, var alt annet enn favoritter. Likevel slo de tsjekkerne Barbora Krejcikova og Katerina Siniakova, verdens beste doublepar.

Ulrikke Eikeri med makker Joran Vliegen under fjorårets mixed-double-turnering i French Open. I år spiller hun vanlig double med Eri Hozumi.

Eikeri tok seg til hodet og smilte bort til Hozumi etter den avgjørende matchballen. Det så ut som hun knapt kunne tro hva de hadde fått til.

– Det bygger selvtillit og gir meg en tro på at alt er mulig, alle kan slås. Av erfaring vet jeg at det er veldig jevnt. Det er viktig å passe på at man er klar for en tøff kamp neste runde og. Da må vi spille minst like bra, om ikke bedre, sa Eikeri til Aftenposten etter sensasjonsseieren.

For Krejcikova og Siniakova var rangert som det sterkeste paret i French Opens doubleturnering. Førstnevnte vant faktisk singleturneringen i 2018. I tillegg har hun to triumfer i Paris sammen med Siniakova.

Det var med andre ord to stjerner som møtte Eikeri. I fjor ble det finalespill med belgiske Joran Vliegen i mixed-double. I år har hun spilt flere gode doublekamper med Hozumi.

De tidligere tittelvinnerne var imidlertid soleklare favoritter i første runde.

Det var ikke nok til å hindre en av de største overraskelsene så langt i årets French Open.

Eri Hozumi (venstre) og Ulrikke Eikeri (høyre) under oppgjøret mot de tsjekkiske storfavorittene.

Raseri

Tsjekkerne tok det første settet i det brennhete solskinnet. Den lille tribunen på bane 10 var fullstappet av tilskuere som heiet på dem.

I sett to skaffet Eikeri og Hozumi seg sine egne fans. De brøt tsjekkernes serve tidlig, og den norske spilleren herjet i de mange nettduellene en doublekamp byr på.

Det likte motstanderne dårlig. Varmen gikk opp til hodene. Både Siniakova og Krejcikova kastet racketen i bakken. De så oppgitt bort på trenerbenken sin og ytret noen frustrerte gloser.

Eikeri og Hozumi fortsatte bare storspillet.

«Come on, Eikeri!» ropte en tilskuer.

Duoen hentet hjem settet. Nok en gang slengte Siniakova racketen i bakken. Hun måtte ha behandling for en eller annen skade. Det lå en sjokkseier i luften.

Siniakova satt på benken og hadde det vondt etter andre sett. Like før hadde hun kastet fra seg racketen.

Holdt hodet kaldt

For Eikeri/Hozumi brøt motstandernes serve tidlig også i det avgjørende tredje settet.

De øynet muligheten. Siniakova er nummer én på verdensrankingen i double. Krejcikova har vært det samme også i single. I tillegg har de vunnet alle de tre andre Grand Slam-turneringene.

Hozumi (nr. 66) og Eikeri (50) var på vei mot noe stort. Siniakova slet åpenbart med et eller annet. Verdens beste doublespiller gjorde flere store feil. Etter nok et tapt poeng hamret hun ballen i veggen bak seg.

Like etter røk hun på nok et servebrudd. Da kunne Eikeri serve hjem kampen.

– Jeg var veldig nervøs på slutten. På siste ball trodde jeg at jeg hadde slått ut, så jeg stoppet midt i poenget, men på en eller annen måte vant vi til slutt. Jeg husker ikke så mye av det, sa Eikeri.

En norsk-japansk sensasjon var et faktum.

Nektet å gi opp

Allerede som 14-åring spilte Eikeri NM-finale. De rundt så et enormt potensial, men skader og nedturer gjorde sitt for å bremse utviklingen. Hun nektet imidlertid å gi opp. Mixed-double-finalen i fjorårets French Open var belønningen.

Onsdag kom enda en, i form av bragdseieren.

– Det er utrolig kult og så fortjent. Etter første sett er de det beste laget på banen mot så gode spillere. De møter verdens beste par, sa en lykkelig Fredrik Lovén til Aftenposten.

Han er på plass i Paris som landslagsansvarlig i Norges Tennisforbund og Eikeris trener. I fjor beskrev hun reisen sin fra skademareritt til gjeve triumfer som en berg-og-dal-bane. Kjærligheten til sporten har vært hennes store styrke hele veien.

– Hun elsker tennis og er superseriøs. Hun trener hardt og gjør alt som må til. Hun hadde mange år som dyktig junior og har vært lenge på touren. Vi har egentlig bare ventet på at gjennombruddet skulle komme. Hun har vist seg frem tidligere også, blant annet i fjor, men dette er den beste seieren, sa Lovén.