Ny Kroatia-bragd av Norges håndballherrer

Ti år etter at Norge slo Kroatia i Tunisia-VM i 2005, tok håndballherrene en ny storskalp.

NORGE-KROATIA 27-26

STAVANGER (Aftenbladet): I sin aller første landskamp på hjemmebane, ble Espen Christensen den store, norske håndballhelten da han reddet storvokste Luka Stepancics avslutning under ti sekunder før slutt.

— Jeg elsker slike situasjoner, sier Christensen til Aftenbladet.

— Som målvakt har du alt å vinne, og redningen kom av at jeg delvis leste Stepancics skuddmønster og at jeg hadde studert ham på video. Nå skal jeg bare nyte øyeblikket, det er fantastisk å være med å bidra på denne måten, sier 29-åringen.

Han var på banen én gang før pause, da han reddet et straffekast drøyt minuttet før hvilen, mens han overtok for Ole Erevik midt i andre omgang. Da hadde Kroatia hentet inn den norske firemålsledelsen, og Christensen bidro med flere viktige redninger de siste 15 minuttene, som artet seg som en thriller.

Landslagssjef Christian Berge dirigerer sine gutter.

Men denne gang ble det ikke bare nesten for Norge. Onsdag holdt herrene helt ut og vant 27-26. Den største seieren over Kroatia siden VM-triumfen i 2005. Kroatia har to OL— og ett VM-gull i håndball.Den var Ole Erevik med på.

— Vi spilte uavgjort 23-23 mot Kroatia under EM i Stavanger i 2008, men den gangen måtte vi ha to poeng for å gå videre. Derfor er dette større. Seieren sikret oss også EM-billetten til Polen i 2016. Det er vel bare syltynn teori som kan nekte oss nå. Men vi håper å slå Kroatia også i Kroatia til helgen. Nå vet vi at det er mulig, sier Erevik.

- Fantastisk stemning

Han skryter av DNB Arena.

— Det er fantastisk stemning også i Stavanger idrettshall, men denne hallen er bygd for store idrettsopplevelser, og da blir også trykket større. Jeg tror dette er den mest fantastiske stemningen jeg har opplevd på en norsk idrettsarena noen sinne, sier Erevik.

ARENAEN: - Denne hallen er bygd for store idrettsopplevelser, sa keeper Ole Erevik.

Kristian Bjørnsen var ikke mindre blid:— Jeg hadde noen bom, men når vi vinner som lag betyr det ingen ting. Dette var bare herlig, stråler høyrevingen.

Dermed maktet ikke Kroatia å ta ett poeng, og Norge leder nå gruppe 1 i EM-kvalifiseringen med seks poeng. Denne seieren sikret i praksis billetten til EM i Polen i januar neste år. De to beste i gruppen går videre.

Norge åpnet sterkt

Det var Norge som tok initiativet i kampen, anført av Espen Lie Hansen som prikket inn mange scoringer fra sin venstreback, men også kantspillerne Magnus Jøndal og Kristian Bjørnsen bidro med lekre mål.

Kristian Bjørnsen i skuddet mot Kroatia.

Norge var i føringen i størstedelen av den første omgangen, med både to og tre mål, men slapp Kroatia litt for billig til i ankomst. Gjestene fikk nemlig redusere bare sekunder etter norske scoringer ved flere anledninger. To norske utvisninger kostet også baklengsmål, og gjestene var a jour på 11-11 og 12-12, med seks minutter igjen til pausehvilen.Så avsluttet Norge veldig bra, og kunne gå til pause med ledelse på fire mål, 17-13, det siste scoret av Kristian Bjørnsen bare sekundet før pausesignalet lød. Like før pause bidro også Espen Christensen, da han kom fra benken og reddet et straffekast.

Thriller-avslutning

Kroatia innså alvoret under pausehvilen, og toppet laget med sin største og beste spillere fra start i 2. omgang. Det betalte seg. Kroatia brukte bare 12 minutter på å hente inn den norske firemålsledelsen, da sto det uavgjort 20-20. Norge hang likevel bra med , men begynte å skyte Kroatias målvakt, Mirko Alilovic litt for god.

Likevel ble avslutningen en thriller. Norge ga aldri fra seg ledelsen, som varierte mellom ett og to mål. Kroatia var oppe på uavgjort, men ledet aldri kampen. Og sluttsekundene ble en thriller, der Norge ga bor ballen med minuttet igjen, på 27-26, men så lenge Kroatia ikke maktet å score, ble det altså seier.