Spanerne er kommet i posisjon. Uniformert politi venter på signal like i nærheten. To menn som har snakket sammen på telefon skal få sin identitet avslørt. Italias Squadra Mobile, en eliteenhet som jakter på mafiaen og andre organiserte kriminelle, vil komme et skritt nærmere målet. Å avsløre et nettverk som har smuglet hundretusener av mennesker fra Afrika til Europa.

Millioner av samtaler er blitt avlyttet. Politiet har kunnet høre mennene prate om tidspunkt for når båter skal komme med hundrevis av flyktninger over Middelhavet. Om den videre ruten nordover i Europa.

Men mennene som snakker, har vært som spøkelser for politiet. De har ikke visst hvem de har lyttet til. Nå er tidspunktet kommet. Nå skal de ta dem. Så skal de slippes løs igjen.

Aftenposten på Sicilia, Tor Arne Andreassen
Tor Arne Andreassen

Dette er historien om hvordan italiensk politi avslørte et nettverk som har bidratt til at kanskje så mange som 200.000 migranter har kommet seg fra Afrika til Europa. En jakt som foreløpig ble avsluttet med at politiet om ettermiddagen den 19. april i år starter arrestasjonene av tilsammen 24 siktede personer.Dette er menneskesmuglerne som har tjent hundrevis av millioner av kroner på og utnyttet desperasjonen til forfulgte og fattige mennesker som vil til Europa.

To menn som ble venner på havet

Et døgn senere, natt til 21. april, står Yeboah Silas (20) fra Ghana og Sami (23), som er født i Libya, men som har en mor fra Jemen, og venter på å komme om bord i en stor oppblåsbar båt langs Libyas kyst. 112 mennesker blir presset sammen i en båt som egentlig bare har plass til 60. Det nytter ikke å protestere mot menneskesmuglerne. De som ikke vil, blir truet med skytevåpen.

De to unge mennene kjenner ikke hverandre, men skal senere bli gode venner. Deres skjebne er på hver sin måte typisk for mange andre som velger å forsøke seg på den livsfarlige reisen over Middelhavet. De kommer fra en del av verden der de bare kan glemme å få et innreisevisum som vil gjøre det mulig å kjøpe en flybillett til Europa. De betaler i stedet langt høyere beløp for en livsfarlig og ofte langvarig reise.

Yeboah fra Ghana og Sami fra Libya er blitt venner under flukten til Europa. Da dette bildet ble tatt i småbyen Siculiana sør på Sicilia hadde de nettopp kommet fra Lampedusa. Før det igjen kom de med båt fra Libya.
Tor Arne Andreassen

Yeboahs reise startet hele fem år før denne natten ved Libyas Middelhavskyst. Som 15-åring forlater han familien i Ghana. Ifølge ham selv fordi har blir satt under stort press for å bli en avgudsdyrker som resten av familien. Første etappe går til Lagos i Nigeria. Senere blir han en av de mange tusen som setter seg på toppen av en lastebil og reiser via Niger gjennom Sahara-ørkenen til Libya. Der jobber han i et par år og lærer seg arabisk, men forholdene er elendige. Han bor på bygningsplassene der han jobber og risikerer å bli fraranet pengene han klarer å skrape sammen.Livet er også hardt for Sami. Siden moren er fra Jemen opplever han aldri å bli akseptert som en ekte libyer, forteller han til Aftenposten. Han havner i bråk, blir arrestert og sitter tre år i fengsel. Faren hans blir drept i 2012 og selv blir han kidnappet og holdt som fange i en måned. Han har fått nok og vil vekk.

Lampedusa-tragedien startet det hele

Det hele begynte med en av de største tragediene man har sett i Middelhavet de siste tiårene. Den 3. oktober 2013 går en båt overfylt med migranter, de fleste fra Eritrea, rundt like ved Lampedusa. 366 mennesker drukner ved den lille øya som er det europeiske territorium som ligger nærmest Libya.

I mange europeiske land er konklusjonen den samme, dette kan vi ikke bare sitte og se på lenger.

En av dem som setter seg på flyet til Lampedusa for å gjøre noe, er Dr. Giovanni Minardi, daværende nestleder for politiets eliteavdeling Squadra Mobile i Agrigento sør på øya Sicilia.

Krevende avhør på Lampedusa

I løpet av de neste 20 dagene avhører etterforskningsgruppen under ledelse av Dr. Minardi de overlevende og de pårørende som kommer til Lampedusa.

— Å finne mannen som styrte båten som gikk rundt, var lett. Han soner en dom på 30 års fengsel, sier Dr. Minardi til Aftenposten på sitt kontor i Agrigento sør på Sicilia. Men etter tragedien ved Lampedusa ville man videre, de ville finne bakmennene.

Strømmen av flyktninger over Middelhavet ventes å øke når sommeren setter inn.
Massimo Sestini

Det blir snart klart for dem at det ikke blir noen enkel oppgave å finne de ansvarlige. Ingen av de overlevende snakker italiensk. Politiet trenger tolker som kan oversette fra et stort antall ulike språk og dialekter. Noen vil ikke snakke med politiet over hodet. Andre har svært lite å bidra med. De har hørt et fornavn, kanskje bare et etternavn. De har en vag formening om hvor de har vært før de ble sendt ut på havet. Men noen har også telefonnumre som de har brukt for å komme i kontakt med menneskesmuglerne. Det er disse telefonnumrene som skal bli nøkkelen til hele etterforskningen.

Erfaringen fra mafiaetterforskning kommer til nytte

På et topptungt møte i Agrigento den 8. oktober bestemmer ledelsen i statspolitiet og påtalemyndigheten seg for å sette sammen en stor gruppe med folk fra Squadra Mobiles avdelinger i Palermo og Agrigento. De blir forsterket med en gruppe teknikere og folk som er eksperter på å innhente hjelp fra utenlandsk politi. På det meste er det snakk om 30 etterforskere. Etterforskningsgruppen blir satt sammen etter mønster fra hvordan italiensk politi tidligere har saumfart den italienske mafiaen og annen organisert kriminalitet.

— Takket være telefonnumrene vi hadde fått tak i, så kunne vi bygge saken videre, forteller dr. Minardi.

Ifølge statsadvokat Maurizio Scalia er den nye etterforskningen så banebrytende at den er for et eksperiment å regne.

Tolkene blir viktige for etterforskerne

Den største utfordringen er språket. Politiet hyrer inn et batteri med tolker, som når de kommer på jobb om morgenen får servert det siste døgnets avlyttede telefonsamtaler.

Etter som flere telefonsamtaler blir tatt, så får politiet flere og flere telefonnumre som de kan målrette for avlytting. Det tegner seg et mønster av et nettverk.

Ut ifra innholdet i telefonsamtalen kan politiet høre hvem som har de forskjellige rollene i nettverket. Du hører ut ifra sammenhengen hvem som bare er en sjåfør, hvem som tar hånd om pengene, og hvem som er bakmennene.

Bakmennene peker seg dessuten ut ved at det er de som utfører de fleste telefonsamtalene og som er i kontakt med flest av de andre involverte i nettverket.

Artikkelen fortsetter under kartet

1406menneskesmugling-gSz2acF2c0.jpg
Anne Gjertsen

Slik avslørte de "spøkelsene"Men en stor utfordring gjenstår. Mennene som snakker i de mange telefonsamtalene må identifiserer. Hvem er de?

— En lang stund var de som spøkelser, sier dr. Minardi til Aftenposten på kontoret hans i Agrigento, med en Juventus-kalender rett bak kontorstolen, rett ved siden av et par håndjern.

Det er på dette tidspunktet at gamle tradisjonelle etterforskningsmetoder må tas i bruk. Spaning og kontroller.

Under avlyttingen kan de fange de opp at person A skal møte person B på et visst sted til et visst tidspunkt.

Nå må det handles raskt. Politifolkene kommer seg i posisjon og venter på at møtet skal finne sted. Spanerne har alliert seg med uniformert politi som befinner seg i nærheten. Når de antatte mistenkte er ferdig med møtet sitt, blir de plukket opp av de ventende politipatruljene.

Alle asylsøkere som har midlertidig oppholdstillatelse i Italia, plikter nemlig å ha med seg identitetspapirer slik at de kan legitimere seg for politiet. Det hele blir gjennomført på en slik måte at de pågrepne skal tro at kontrollen kun er en tilfeldighet. Etter at de har legitimert seg, blir de sluppet løs igjen.

— De trodde at dette bare var en rutinekontroll og forsto ikke at vi var på sporet av dem, sier Minardi.

Edderkoppen på Sicilia

En av de første politiet identifiserte var Asghedom Ghermay, mannen som er siktet for å ha ledet nettverket som hjalp migranter med å komme videre fra Italia til Nord-Europa. Han kom selv til Sicilia som flyktning for to år siden.

- Det var takket være at vi fikk identifisert ham at vi fikk identifisert mange av de andre personene i nettverket, sier Minardi.

Ghermay har også kontakt med personer i Norge. De italienske etterforskerne er i kontakt med sine kolleger i Norge for å forsøke å finne ut hvem telefonnumrene er registrert på, men ingen personer bosatt i Norge er knyttet til ulovlig virksomhet, foreløpig.

På et opptak sier Ghermay til en medhjelper at han er i stand til å få sendt folk fra Sicilia til Tyskland for 500 euro pr. person, mens det koster 1100 euro å komme til Sverige, England og Nederland.

Smuglerne viser ingen større følelser for hva som skjer med migranter som får problemer på de overfylte båtene. I august i fjor avlytter italiensk politi en smugler som sier på telefonen at han tror en av båtene med migranter ikke har nådd frem til Italia.

— Jeg vet ikke hva som har skjedd med dem. Sannsynligvis er de døde, sier han.

Dette er de viktigste menneskesmuglerne og de som jaktet på dem

(klikk på "neste" for å se de seks bildene)

Pengene har strømmet inn

På overvåkingsopptakene kan politifolkene høre hvordan smuglerne gratulerer hverandre med hvor mange millioner euro og dollar de tjener, mens de ler av hvilken risiko migrantene er villige til å ta.

— (Migrantene) sier jeg plasserer for mange mennesker i båtene, men det er dem som vil reise med en gang, sier den 34 år gamle eritreeren Yehdego Medhanie, den ene av de tre hovedmennene i nettverket, som går under kallenavnet "Generalen". Medhanie befinner seg i Tripoli i Libya og er fremdeles på frifot. Italiensk påtalemyndighet mener han er den mektigste av menneskesmuglerne.

Smuglerne diskuterer på opptakene hvor det er best å plassere pengene de har tjent, og er innom Israel, Dubai, Sveits, Canada og USA.

- Jeg har samme stil som Gadafi, ingen kan være mektigere enn meg, sier Medhanie.

I en avlyttet telefonsamtale hevder han overfor en annen smugler at han har smuglet 8000 migranter til Italia.

Avhør av flyktninger tyder imidlertid på at det ikke er noen tilfeldighet av båtene som kommer fra Libya, er overfylte. - De som forsøker å nekte, blir truet med å bli skutt, sier Dr. Minardi. Hvorfor? Fordi smuglerne ikke vil la noen få kreve å få pengene tilbake, men først og fremst fordi ingen skal kunne fortelle noen i Libya om hvor de har vært de siste dagene før avreisen. De siste dagene før en båt sendes ut er nemlig de reisende som fanger, gjerne på en gård ute ved kysten.

Millionærene i Tripoli

Samtidig med at båtene blir fylt opp med flyktninger og sendt ut fra Libya så varsler hovedmennene i Libya sin kontakt på Sicilia, Asghedom Ghermay, om hvor mange som er på vei. "Mottaksapparatet" i Italia står dermed klart til å hjelpe migrantene med å komme seg vekk fra mottaksleirene, for en pris på 400–500 euro. Mot ytterligere 1000–1500 dollar står de klare til å arrangere resten av turen nordover i Europa.

Italiensk politi mener de to bakmennene i Libya, Yehdego Medhanie og Ermias Ghermay, kan ha tjent opptil 100 millioner euro, noe som tilsvarer 865 millioner kroner.

Bakmennene i Libya går fri

Hvor mange slike smuglernettverk som finnes er vanskelig å si, men etterforskningen viste at det er mange flere. Ofte så man også at én båt kunne inneholde migranter som hadde blitt plassert der av flere forskjellige nettverk.

Det var dette som var tilfellet for Yeboah og Sami. De har i forkant av overfarten blitt hold nærmest som fanger i hver sitt hus. Det er en mann fra smuglernettverket som kjører båten med migrantene ut fra kysten, men rett utenfor kysten går han over i en ventende båt. Migrantene blir selv satt til å styre båten.

Etter seks timer ute på havet blir de plukket opp av en redningsbåt og tauet inn til Lampedusa. Der blir de to unge mennene værende i en måned, før de blir overført til et flyktningemottak i Siculiana på Sicilias sørlige kyst. Planen nå er å finne seg en jobb, gjerne i Italia. Sami vil kanskje forsøke å få tak i onklene som han har hørt bor i henholdsvis Italia og London. Men foreløpig har han ikke noe telefonnummer. Det er et klassisk scenario. Mennene som kommer fra Vest-Afrika blir i større grad værende i Italia, og havner kanskje i mafiaens tomatindustri. Migrantene fra Øst-Afrika, fra land som Eritrea, har oftere en plan for hvordan de vil videre, og slektninger i Nord-Europa som de vil slutte seg til.

Det er ingen ting som tyder på at strømmen av folk til Europa vil stoppe opp. De to lederne i Libya som italienerne har identifisert og siktet, befinner seg fremdeles i Libya og er på frifot. Etterforskningen viste at selv om Ermias Ghermay ble etterlyst for sin rolle i Lampedusa-tragedien allerede i juli 2014, så fortsatte han å være aktiv som menneskesmugler.

— Problemet har ikke vært å identifisere dem som styrer nettverket fra Libya, men å få dem pågrepet, sier assisterende statsadvokat Calogero Ferrara, som under statsadvokat Scalias ledelse har styrt etterforskningen av smuglernettverket. - Vi har i realiteten ikke fått noen assistanse fra noen libyske justismyndigheter.

Jakten utvides til resten av Europa

Den italienske påtalemyndigheten gjør det klart at deres etterforskning av menneskesmuglingen fortsetter. Av hensyn til etterforskningen vil de ikke gå i detaljer. Det de kan si er at de er i kontakt med sine kolleger i flere europeiske land for å forsøke å finne ut om det finnes et nettverk som organiserer betaling og mottak i Nord-Europa.

En delegasjon fra den svenske påtalemyndigheten, under ledelse av statsadvokat Marie Lind Thomsen ved kontoret for internasjonale saker, var i Palermo den 27. mai. Hun ville ikke kommentere om de nå starter etterforskning i Sverige.

— Er det grunn til at tro at det har skjedd lovbrudd i Sverige, så kan det være at vi vil starte etterforskning, sier Lind Thomsen.

Aftenposten vet at det også kan bli aktuelt for norsk politi å følge opp spor som leder til Norge.

- Vi har lagt en plan, sier statsadvokat Jan Glent ved Det nasjonale statsadvokatembetet i Oslo.

Twitter: tor_arnea