Verden

Sessions: Jeg samarbeidet ikke med Russland i valgkampen

Justisminister Jeff Sessions ville ikke ville svare på spørsmål om hva han har diskutert med president Trump. Det irriterte flere senatorer i tirsdagens høring.

Jeff Sessions fotografert rett før høringen startet. Han har vært selektiv i sin omgang med sannheten i tidligere høringer i Senatet.
  • Kristoffer Rønneberg
    Kristoffer Rønneberg
    Aftenpostens korrespondent i USA

Justisminister Jeff Sessions benekter på det sterkeste at han har noen kjennskap til at russiske myndigheter skal ha samarbeidet med Trump-kampanjen i fjorårets valgkamp.

– Å antyde noe sånt er en avskyelig løgn, sa Sessions i en åpen høring i Senatets etterretningskomité tirsdag kveld.

Han fortalte også senatorene i løpet av høringen at han som justisminister ikke har deltatt på et eneste møte om russernes innblanding i det amerikanske presidentvalget.

– Jeg hører at etterretningsorganisasjonene sier at det har skjedd, men jeg har ikke vært på noen møter hvor jeg har sett noen beviser. Jeg har heller ikke bedt om slik informasjon, sa han.

Les hele åpningsinnlegget hans her:

Fire spørsmål

Da høringen begynte, fikk Sessions beskjed fra Richard Burr, som leder Senatets etterretningskomité, om at det var fire temaer han var spesielt interessert i å få klarhet i:

  1. Hvilke møter hadde Sessions med russiske representanter i løpet av valgkampen?
  2. Hvilken rolle hadde Sessions i å utarbeide Donald Trumps utenrikspolitikk?
  3. Hvorfor valgte Sessions å erklære seg selv inhabil i Russland-etterforskningen?
  4. Hva vet Sessions om omstendighetene rundt sparkingen av FBI-sjef James Comey?
  • Trump-støttespillere angriper den uavhengige etterforskeren i Russland-saken. Kan presidenten ende opp med å sparke Robert Mueller?

Sliter med hukommelsen

Det ble raskt klart at justisministeren sliter med en sviktende hukommelse, spesielt når det gjelder møter med russiske tjenestemenn.

– Jeg husker ikke, var en gjenganger da senatorene i panelet spurte om eventuelle møter Sessions hadde hatt med russerne i løpet av valgkampen.

Men Sessions var soleklar på at han ikke har gjort noe galt og at han heller ikke visste om noen i Trump-kampanjen som eventuelt samarbeidet med russerne i valgkampen.

Sessions ble synlig irritert av spørsmål

Før høringen var det er høyst usikkert hvor mye Sessions ville være villig til å si – om han kom til å benytte seg av såkalt «executive privilege», en fullmakt presidenten og hans regjering kan bruke for å unnlate å gi fra seg informasjon.

Sessions sa i høringen at han ikke ville benytte seg av denne retten, men at han samtidig ikke ønsket å gjengi innholdet av samtaler med president Trump eller sine kolleger i justisdepartementet.

Det fikk flere observatører på Twitter til å lure på hvilken lovhjemmel Sessions benyttet seg av for å velge å tie om slike samtaler:

Temperaturen i høringen steg mange hakk da Oregon-senator Ron Wyden – en demokrat – anklaget Sessions for «stonewalling», altså å nekte å svare på spørsmål.

– Det gjør jeg ikke. Jeg følger prosedyrene i Justisdepartementet, sa Sessions, synlig irritert.

Stemningen ble enda et hakk dårligere da New Mexico-senator Martin Heinrich anklaget Sessions for å hemme Russland-etterforskningen ved å nekte å snakke.

– Din tauset sier sitt, sa Heinrich, noe Sessions var helt uenig i.

– Jeg har rådført meg med advokater, sa han.

– Ja, det er jeg sikker på at du har, kvitterte Heinrich.

På andre spørsmål var han mer snakkesalig. Blant annet gjorde han det klart at han ikke har vært i kontakt med Robert Mueller, spesialetterforskeren som er satt til å komme til bunns i påstandene om russisk innblanding i fjorårets presidentvalgkamp.

Han ønsket derimot ikke å kommentere ryktene om at president Trump ønsker å sparke Mueller, men fastslo at han har tror den tidligere FBI-direktøten vil gjøre en god jobb.

– Jeg har tillit til herr Mueller, sa Sessions.

Har du mistet kontrollen over hvilke forbindelser Trumps betrodde menn har hatt til Russland? Her får du oversikten:

Ble tatt i usannhet om Russland-møte

Sessions er allerede i hardt vær etter at han uttalte i nominasjonshøringen sin i januar at han ikke hadde møtt noen representanter for Russland i løpet av valgkampen.

– Jeg hadde ingen kontakt med russerne, sa han den gang.

Noen uker senere kunne The Washington Post avsløre at 70-åringen, som var den første sentrale politikeren til å erklære sin støtte til Donald Trump i republikanernes nominasjonskamp, møtte den russiske USA-ambassadøren Sergej Kisljak både i juli og september i fjor.

Sessions vedgikk at han hadde møtt Kisljak, men la til at han ikke hadde diskutert noe som hadde med kampanjen å gjøre.

Comey hintet om et tredje Sessions-møte med Kisljak

Likevel valgte Sessions like etterpå å erklære seg selv inhabil i justisdepartementets etterforskninger av Russlands innblanding i presidentvalget – og Trump-kampanjens mulige rolle i denne innblandingen.

Flere senatorer, inkludert Texas-senator Ted Cruz, rykket ut for å forsvare Sessions ved å påpeke at det er helt normalt for politikere i Kongressen å møte representanter for andre land.

The Washington Post sjekket med alle de 26 andre medlemmene av Senatets forsvarskomité, som Sessions satt i frem til januar. Ingen av disse opplyste at de hadde møtt Kisljak i 2016, ifølge avisen:

Sessions: Kan ikke huske et slikt møte

Et spørsmål før høringen var også om Sessions møtte Kisljak en tredje gang i løpet av valgkampen. Flere amerikanske medier meldte i forrige uke at tidligere FBI-sjef James Comey, som ble sparket i mai, fortalte Senatets etterretningskomité i en lukket høring i forrige uke at et slikt møte trolig fant sted.

Møtet skal, ifølge CNN og andre, ha skjedd på 27. april 2016 på Mayflower Hotel i Washington, DC.

Comey hintet om noe av det samme i den åpne høringen i etterretningskomiteen forrige torsdag da han sa at han allerede i februar regnet med at Sessions kom til å erklære seg selv inhabil.

Sessions hevdet i høringen på tirsdag at han ikke kunne huske å ha vært med på et slikt møte.

– Jeg hadde ingen private møter, og jeg kan heller ikke erindre å ha hatt noen samtaler med russiske tjenestemenn på Mayflower Hotel, sa Sessions.

Senere ble han vagere.

– Jeg antar at jeg kunne si at jeg muligens hadde et møte, men jeg kan fortsatt ikke huske det, sa han.

Les mer om

  1. Donald Trump
  2. USA-valg 2016
  3. Russland
  4. FBI
  5. Ted Cruz