Ti unge amerikanere står på en åskam i Gettysburg i Pennsylvania og ser ut over en vakker grønn dal. De prøver å forstå hvorfor 60.000 mennesker døde her. Og hva som kunne vært gjort for å hindre det.

Lilian Kaur Gill (21) og de ni andre er avgangsstudenter på hærens befalsskole. Innen du leser dette, er de utnevnt til offiserer. Snart skal de lede amerikanske soldater i trening og strid.

Skal lære av historien

Noen av dem kan bli sendt til Afghanistan – krigen som startet mens de fremdeles var smårollinger. Andre kan ende opp i Midtøsten, der faren for en ny konflikt øker. Denne gangen med Iran.

Slaget ved Gettysburg er en del av eksamensoppgaven deres. Dette var et av de blodigste i den amerikanske borgerkrigen. Offiserene der gjorde mange feil og taktiske blundere.

Speiler samfunnet

Klassen er her for å lære av historien. Men de skal også trosse den. For mange av dem som står på åskammen, ville ikke vært her i 1863. Eller i 1963. Fire av dem er kvinner. Fire er av asiatisk opprinnelse, to er født i Kina. Én er puertoricaner. Og én av dem, Lilian Kaur Gill, er i ferd med å skifte kjønn.

Militæret er blitt mer mangfoldig og inkluderende, i takt med det amerikanske samfunnet. Men noen, blant andre president Donald Trump, mener det har gått for langt.

– Jeg vet jeg kan gjøre jobben min, og at jeg kan gjøre den godt. Det er det som teller, sier Gill.

Oberst Fred Wiener er guide for kadettene og viser landskapet der slaget fant sted.
Monica Strømdahl

Trumps nye politikk

President Trump er ikke helt enig. Han har gjeninnført forbudet mot transpersoner i det amerikanske forsvaret, et forbud som ble opphevet i 2016. De nye reglene trådte i kraft i april:

  • De som allerede er i tjeneste eller under utdanning, får bli.
  • De som allerede har begynt hormonbehandling, som Lilian Kaur Gill, får dessuten fullføre den.
  • Men ingen nye transpersoner får nå slutte seg til forsvaret, og ingen eksisterende tjenestemenn eller -kvinner får sette i gang ny behandling.

– Jeg er soldat

Gill har utdannet seg til helikopterpilot. Like over sommeren skal hun reise til California og ta over sin første offisersstilling. Hun har vervet seg for åtte års tjeneste. Hun vet det kan medføre at hun blir sendt i krig, og at hun må risikere livet for en øverstkommanderende som ikke vil ha henne der. Det angrer hun fortsatt ikke på.

– Forsvaret betyr mye for meg, sier Gill.

– Jeg er soldat.

Hun har aldri opplevd at det har vært noe problem å være annerledes. Tvert imot.

– Jeg har fått støtte og solidaritet fra klassekamerater og lærere for hvert skritt på veien.

Trumps forbud ser hun i et historisk perspektiv. Soldatene får ikke lov til å uttrykke politiske meninger når de snakker med mediene. Gill sier det slik:

– Samme type diskriminering har skjedd opp gjennom historien med forskjellige grupper, enten det har vært irer, kvinner eller minoriteter. Det er alltid de samme argumentene: «Vi kan ikke stole på dem.» «De er annerledes og passer ikke inn.» Det tar tid å endre holdninger.

Forbudet er allerede gjenstand for rettssaker og kan ende opp i Høyesterett. Det er en del av et bredere tilbakeslag for transpersoners rettigheter fra konservative krefter i USA. Trump-regjeringen vil også fjerne beskyttelse mot diskriminering for transpersoner når det gjelder medisinsk behandling og helseforsikring.

Lily Gill (til venstre) navigerer for sjåføren når kadettene kjører. Hun har fått oppgaven som organisator for hele oppholdet i Gettysburg.
Monica Strømdahl
Lily Gill (fra venstre), Brad Au og Trent Crossan undersøker en skyttergrav på US Army Heritage and Education Center.
Monica Strømdahl
Kadettene Domanick Gonzalez (fra venstre), Ryder Freed, Lily Gill, Nick Kanaskie og Kobe Miller spiser pizza sammen på en italiensk restaurant.
Monica Strømdahl

Stolt av mangfold

Mangfoldet er en stor styrke for det amerikanske forsvaret, mener oberstløytnant John Abella, som selv er fra en filippinsk innvandrerfamilie. Han har ledet avgangsklassen i fire år.

– Når jeg møter militære fra andre land, er jeg alltid stolt av at vi er så mangfoldige, sier Abella, som har flere opphold i Afghanistan bak seg.

– Mangfold er viktig fordi forsvaret skal være representativt for befolkningen, også på offisersnivå. Og mangfold er mange ting, ikke bare hudfarge, men sosioøkonomisk bakgrunn og erfaringer.

Kobe Miller (22), en av Lillian Gills klassekamerater, ble adoptert fra Kina som liten gutt og er vokst opp i New Jersey. Nå skal han bli kommandant for en eskadron med stridsvogner.

– Jeg ville i militæret fordi jeg hadde lyst til å gi noe tilbake til landet mitt. Og selvsagt hjelper det på at de betaler for college, sier Miller.

Kobe Miller (til høyre) undersøker en skyttergrav ved Gettysburg sammen med kompisen Brad Au. Et av Millers første minner er fra 11. september 2001.
Monica Strømdahl

Et av de første minnene han har, er fra 11. september 2001. Han var i barnehagen i Jersey City og ba om lov til å gå på do. Ute i korridoren var det store vinduer med utsikt rett over Hudson River til Manhattan. Miller så det første flyet treffe World Trade Center og tårnet eksplodere i et hav av flammer og røyk.

For de ti unge offiserene er 9-11, som angrepet nå kalles, noe av det første de husker i livet. Terrorangrepet kastet USA ut i landets lengste krig, Operation Enduring Freedom i Afghanistan. Den pågår fortsatt. I dag står rundt 14.000 amerikanske soldater i landet, til tross for at president Donald Trump beordret halvparten av dem ut i desember i fjor.

Kobe Miller, Domanick Gonzalez og Ryder Freed leker seg med en gammel militærjeep under besøket ved Gettysburg.
Monica Strømdahl

Endeløse kriger

Krigene i Irak og Afghanistan har kostet USA over 6000 milliarder dollar. Over 480.000 mennesker, inkludert militære og sivile i flere land, er døde. 7000 amerikanske soldater er drept. Hundretusener er skadet eller lider av posttraumatisk stresslidelse (PTSD).

Mange av USAs krigsveteraner sliter. Hver eneste dag tar 20 av dem sitt eget liv.

President Trump har vært en hard kritiker av disse krigene og deres menneskelige og økonomiske pris. Både som kandidat og president har Trump insistert på at han ønsker å hente amerikanske soldater hjem.

Det har gjort hans forhold til forsvaret komplisert og ført til konflikter med egne rådgivere. Forsvarsminister Jim Mattis, som også er firestjerners general, trakk seg i fjor da presidenten beordret militæret ut av Syria. Da hadde allerede to andre generaler, stabssjef John Kelly og den nasjonale sikkerhetsrådgiveren H.R. McMaster, forsvunnet ut av Det hvite hus.

Presidentens nye nasjonale sikkerhetsrådgiver, John Bolton, presser hardt på, med støtte fra sentrale republikanere, for å konfrontere Iran militært, ifølge amerikanske medier. Et krigsskip og bombefly er allerede på vei til gulfen. 1500 soldater skal følge på, og faren for konflikt har økt dramatisk.

Kobe Miller, Lilian Gill eller noen av de åtte andre i klassen kan fort bli blant dem Trump sender for å kjempe en ny krig i Midtøsten.

Domanick Gonzalez (fra venstre), Kobe Miller og Ryder Freed rer opp sengene i brakkene de skal bo i.
Monica Strømdahl

– Giftig ledelse

– Jeg skulle ønske det kunne være litt mer rom for toleranse og storsinn i USA i dag, sier Fred Wiener.

Den pensjonerte obersten guider klassen gjennom hendelsene i det monumentale Gettysburg-slaget mellom sørstatene og nordstatene. På åskammen forteller han om skjebnen til det 11. kompani, som besto hovedsakelig av tyske immigranter.

Kompaniets kommandant gjorde en katastrofal taktisk blunder, sier Wiener. I etterkant ga han de tyske soldatene skylden, selv om mange av dem hadde ofret livet.

Lily Gill briljerer med historiekunnskaper og får ros av Oberst Fred Wiener.
Monica Strømdahl

Avgangsklassen beveger seg rundt på de gamle slagmarkene og gir vurderinger av hvordan de forskjellige lederne disponerte soldatene sine, om de oppmuntret eller ødela kampmoralen og hvilke taktiske tabber de gjorde.

– Tyskerne kunne ikke engelsk, og de ble behandlet slik immigrantgrupper alltid blir, med avsky, sier Wiener.

Han løfter pekefingeren mot kadettene for å understreke poenget. Obersten nevner aldri presidenten med navn, men han tar opp temaet flere ganger i løpet av dagen. Noen av kommentarene har tydelig adresse til mannen i 1600 Pennsylvania Avenue.

– Dette er viktig: Dette er et eksempel på giftig ledelse, sier Wiener.

– God ledelse betyr at dere ikke skal tolerere noen form for diskriminering. Ikke en sleivkommentar. Ikke en dårlig spøk.

En fremtid i uniform

Lilian Gill gleder seg til å bli utstasjonert. Hun forteller at foreldrene har vært bekymret for diskriminering, men ikke nødvendigvis på grunn av kjønnsskiftet.

– De er like mye bekymret fordi jeg er indisk sikh. En venn av familien ble drept få dager etter 9–11 i Arizona. Drapsmannen trodde han var en muslim på grunn av turbanen og det lange skjegget, forteller hun.

Skyggene etter 9–11 henger tungt over denne amerikanske generasjonen. Mange av dem har levd hele livet med at søsken, fedre, mødre, besteforeldre og naboer har reist i krigen. En god del kom hjem med store fysiske og psykiske skader. Noen kom aldri hjem. Ifølge en undersøkelse fra The Wall Street Journal har småbyer og landsens steder båret mesteparten av børen.

Opplevelsen av å være i krig blir langt sterkere i samfunn der alle kjenner noen som er i tjeneste.

– Vi trener hver dag for en virkelighet vi håper aldri kommer, sier Gill.

  • Vil du lese flere artikler fra Aftenpostens utenriksredaksjon? Følg oss på Facebook og Twitter.