Brannen hadde fredag spredt seg til et område på 285 kvadratkilometer etter å ha svidd av 73 kvadratkilometer dagen før.

Brannvesenet i California forklarer utviklingen med at brannmannskap har hatt mer enn nok med å evakuere og redde innbyggere fra flammene.

– Det har egentlig ikke vært noen brannslukking. Disse brannfolkene var i redningsmodus i hele går, sier brannsjef Scott McLean fra Californias departement for skog og brannvern.

Minst fem personer er funnet omkommet. Over 157.000 mennesker er blitt tvunget til å forlate hjemmene sine som følge av flere store skogbranner i California.

Alle de 27.000 innbyggerne i byen Paradise fikk torsdag ordre om å evakuere da flammene nærmet seg. Sent på kvelden var store deler av byen utradert. McLean anslår at rundt 2.000 bygninger er ødelagt. Ifølge øyenvitner ble både boliger, supermarkeder, forretninger, restauranter, skoler og et aldershjem flammenes rov.

Dramatisk redningsoperasjon

Innbyggere forteller om en svært dramatisk flukt fra byen.

– Vi var omgitt av flammer, vi kjørte gjennom ild på begge sider av veien, sier politimannen Mark Bass.

Etter å ha evakuert familien sin, dro han tilbake for å redde ut flere funksjonshemmede innbyggere. Han hjalp blant annet en mann som forsøkte å bære sin sengeliggende kone i trygghet.

– Det var bare en vegg med flammer på begge sider av oss, og vi kunne knapt se veien foran oss, sier Bass.

Brannen i Paradise har ødelagt flere tusen bygninger.
Noah Berger / AP / NTB scanpix

Paradise ligger i et landlig område 29 mil nordøst for San Francisco. Myndighetene har ennå ingen nøyaktig oversikt over antall skadede og døde, men fem personer er bekreftet døde etter at de ble funnet i flere utbrente biler i Paradise, opplyser delstatsmyndighetene fredag kveld norsk tid.

Ifølge øyenvitner ble både boliger, supermarkeder, forretninger, restauranter, skoler og et aldershjem flammenes rov.

Løp for livet

Innbyggere har også fortalt hvordan de måtte etterlate bilene sine i veikanten og begynne å løpe for livet med barn og kjæledyr i armene. Veiene ut av byen var ufremkommelige på grunn av brannen, og det ble også meldt om flere eksplosjoner etter at elektrisitetsstolper tok fyr.

Et ukjent antall bygninger er blitt flammenes rov i den raskt voksende skogbrannen nord i California.
Noah Berger / AP / NTB scanpix
Også sykehuset i Paradise må evakueres på grunn av den omfattende brannen.
Noah Berger / AP / NTB scanpix

– Situasjonen er svært alvorlig og svært farlig. Jeg kjører nå gjennom brannen, og vi gjør alt vi kan for å få folk ut av området, sa sheriff Kony Honea i Butte på telefon til nyhetsbyrået AP midt under evakueringen. Han bekreftet at mange måtte la bilen stå og flykte til fots.

– Vi får dem inn i andre kjøretøy, der det er plass. Vi jobber på spreng for å få folk ut, og budskapet jeg vil få ut er: Kan du evakuere, så må du evakuere, sa sheriffen.

Flere byer truet

Fredag spredte brannen seg nordover, og innbyggerne i både Stirling City og Inskip, to lokalsamfunn ved foten av fjellkjeden Sierra Nevada fikk orde om å evakuere.

Flammene spredte seg også vestover mot Chico, en by med 90.000 innbyggere. Brannmannskap har greid å stanse brannen i utkanten av byen, samtidig som innbyggerne fikk beskjed om å evakuere.

USAs nasjonale værtjeneste har advart om brannfare i mange områder i California som følge av lav fuktighet kombinert med kraftig vind.

Skogbrannen i California sprer seg raskt, blant annet fordi det er tørt og en god del vind i området.
AP / NTB scanpix

Også i det sørlige California raser flere branner, og tusenvis av mennesker har fått beskjed om å forlate hjemmene sine.

Der har to store branner svidd av rundt 15.000 dekar (15 kvadratkilometer). Vinden har økt i styrke, og brannene sprer seg raskt og truer en rekke lokalsamfunn, ifølge myndighetene. Mange bygninger er allerede ødelagt.

75.000 mennesker har fått beskjed om å evakuere langs grensen til fylkene Ventura og Los Angeles. I et område i Santa Rosa-dalen er minst 1.200 boliger forlatt.