Verden

California løslater tusenvis av drapsmenn i et eksperiment uten sidestykke i USA

LOS ANGELES: For å skremme folk fra kriminalitet innførte flere stater i USA en regel som ga livstid i fengsel ved tredje gangs lovbrudd. Nå snur California og løslater i stedet fanger før tiden.

José Gonzalez var 17 år gammel da han sammen med flere andre slo en mann ihjel. Hvis det ikke var for endringen i California, kunne han blitt sittende resten av livet i fengsel. Foto: Jabin Botsford/The Washington Po

  • Washington Post
  • Rob Kuznia

José Gonzalez husker at han følte seg i villrede da han gikk gjennom fengselsporten i Chuckawalla Valley State Prison og ut i Colorado-ørkenens uendelighet. En fengselsbil sto klar for å skysse ham ut i friheten. Sjåføren rullet ned vinduet på passasjersiden og ba Gozalez hoppe inn. Dørhåndtaket kjentes fremmed i hånden hans, og han strevde med å åpne den.

— Jeg hadde ikke vært i stand til å åpne min egen dør på 20 år, sier han.

Gonzalez hadde nettopp sonet en god del av en livstidsdom for medvirkning til et brutalt drap i 1996. Inntil han ble løslatt i april i fjor, hadde han ikke den miste tvil om at han skulle dø i fengselet:

— Hvis du fikk en livstidsdom, skulle du sitte resten av livet. Ingen slapp ut.

Men 36 år gamle Gonzalez vendte tilbake til samfunnet, og tar nå imot telefoner i sentrum av Los Angeles som betalt praktikant hos Anti-Recidivism Coalition og Human Rights Watch, to menneskerettighetsgrupper som har engasjert seg sterkt for loven som åpnet for at han kunne løslates.

Storstilt tilgivelse

Gonzalez er blant tusener av straffedømte som er med i et omfattende eksperiment, en slags massetilgivelse uten sidestykke i USAs historie. I California, som en gang var nasjonens fremste forkjemper for svært strenge straffer i bekjempelsen av kriminalitet, går velgere og folkevalgte nå foran i motsatt retning. De har vedtatt lover som kan løslate titusener av innsatte og hindre at enda flere havner i fengsel i det hele tatt.

Den mest kjente er et oppsiktsvekkende vedtak som ble gjort etter en folkeavstemning i 2014. Bestemmelsen kalles Proposition 47, og gjorde i 2014 California til den første staten i USA der besittelse av hvilket som helst stoff – inkludert kokain og heroin – bare er en forseelse. Mer forbausende er statens beslutning om å lempe på straffen for voldsforbrytere, inkludert drapsmenn som Gonzalez.

Ingrid Archie vokste opp som fosterbarn, og endte opp med å lange crack-kokain. Hun sonet en dom på 18 måneder for brudd på prøvetiden da hun fikk vite at Prop 47 ville nedgradere hennes seneste lovbrudd fra en forbrytelse til forseelse. Foto: Stuart Palley

For eksempel har staten beordret høring om prøveløslatelse for langtidsfanger som er dømt for voldsforbrytelser før de fylte 23. Det innebærer at myndighetene vurderer på ny hvorvidt umodenhet på gjerningstidspunktet skal tale for at en fange løslates.Guvernør Jerry Brown (demokrat) har dessuten godkjent løslatelse av rundt 2300 livstidsdømte drapsmenn pluss rundt 450 som sitter på livstid for mindre forbrytelser. Dette er en revolusjon i en stat der bare to livstidsfanger ble satt fri under hele fireårsperioden til forrige guvernør Gray Davis.

Applaus, men også betenkeligheter

Og flere reformer kan være underveis. I forrige måned varslet Brown folkeavstemning om et nytt tiltak, som dersom det vinner velgernes tilslutning i november, vil åpne for tidlig løslatelse av ikke-voldelige forbrytere som gjennomgår forbedringsprogrammer og viser god oppførsel. Progressive krefter over hele USA har applaudert for Californias u-sving.

— Det brer seg en følelse av at folk flest er betraktelig mindre oppsatt på harde straffer enn mange trodde, sier Joe Margulies, som er professor i jus og statsrett ved Cornell University. Men ettersom kriminaliteten i noen av Californias største byer er begynt å stige igjen etter år med jevn nedgang, sier mange av ofrenes advokater og forkjempere for lov og orden at staten har gått for langt.

— Vårt håp var at folk som kommer ut av fengslene skal stå frem som forbilledlige innbyggere, sier Christine Ward, som er direktør i ofrenes organisasjon the Crime Victims Action Alliance. - Dessverre ser vi ikke noe til dette.

Det siste tiåret er fengselsbefolkningen i California gått ned med mer enn 50.000 innsatte. Det er den desidert største nedgangen i noen amerikansk delstat, ifølge den uavhengige tenketanken Public Policy Institute of California. I dag holder delstaten nesten 113.000 personer bak lås og slå i 34 straffeanstalter som var bygget for rundt 83.000 personer.

Høyesterett grep inn mot fulle fengsler

Amerikansk høyesterett satte fart i prosessen med en dom i 2011, som fastslo at statens overbefolkede fengsler innebar grusom og usedvanlig straff. Retten beordret California til å redusere antall innsatte til 137,5 prosent av kapasiteten innen to år, det vil si at titusener av fanger måtte løslates.

Ingen land i den vestlige verden fengsler flere av sine borgere enn USA: Her kan du lese om Sharanda Jones.

Les også

Hennes første narkodom ble livstid i fengsel.

Marc Mauer, som er direktør i the Sentencing Project, en gruppe som arbeider for kriminell rettferdighet, sier det er ekstremt sjelden at statlige organer vedtar lover som sender fanger hjem før tiden. Det eneste tidligere eksempel var en beslutning i Michigan i slutten av 1990-årene om å kalle tilbake en lov som bestemte at alle dømt for salg av mer enn 650 gram kokain – selv førstegangs lovbrytere – skulle dømmes til livstid uten mulighet for prøveløslatelse.

Å løslate fanger som er dømt for voldsforbrytelser, er enda sjeldnere, sier Mauer. Mens enkelte delstater har innført nye prosedyrer for prøveløslatelse av unge kriminelle, er de fleste bare villig til å løslate førstegangs lovbrytere.

Men i California hadde så mange som 90 prosent av alle innsatte i 2013 dommer for enten vold eller annen grov forbrytelse, ifølge the Public Policy Institute of California. Det gir ikke myndighetene mye valg når de skal redusere fangetallene.

Frykt og sinne blant ofrene

Marc Klaas (64) kaller trenden «galskap». Han er grunnlegger av Klaas Kids stiftelsen, en av USAs ledende organisasjoner for oppsporing av barn. Han grunnla stiftelsen for å gi mening til sin 12 år gamle datter Pollys død. Hun ble kidnappet fra sitt hjem i oktober 1993 av en vaneforbryter som voldtok og drepte henne.

Den grusomme forbrytelsen kom på et tidspunkt da antallet drap toppet seg i USA, delvis drevet i været av en epidemi med crack-kokain. I løpet av noen måneder reagerte velgerne i California med å vedta samtidens signalreform: En tretrinns lov, «three strike law», som sendte kriminelle i fengsel på livstid ved tredje gangs forbrytelse, uansett hvor liten den var.Andre delstater fulgte etter, og fengselsbefolkningen i USA svulmet opp. I dag er det blitt et viktig mål for fengselsreformatorene å myke opp denne tretrinnsloven. Strafferettspolitikk er «som en pendel, og den svinger nå i retning rehabilitering», sier Klaas. «Det den ikke tar i betraktning, er at ondskap virkelig eksisterer.»

Han nevner at kona til en venn av ham ble myrdet av en av de unge innsatte som nå kan få vurdert prøveløslatelse i tråd med Californias lover. Han var «en 16 år gammel gutt som ville finne ut hvordan det føltes å drepe noen.» Den unge drapsmannen sa til Klaas’ venn, at dersom han noen gang kommer ut av fengselet, vil han komme tilbake og fullføre jobben med resten av familien hans.»

— Min venn fortalte meg, at «dersom denne karen slipper ut, blir jeg nødt til å drepe ham for å beskytte barna mine», sier Klaas.

Så langt er 250 fanger blitt satt fri i tråd med loven som kalles the Youth Offender Parole law, de fleste av dem voldsforbrytere. Så mange som 16.000 til er aktuelle for vurdering. En studie ved Harvard-universitetet har slått fast at Proposition 47 har åpnet celledørene for nesten 4500 fanger siden den trådte i kraft høsten 2014.

- Riset bak speilet er borte

Sheriffer, politisjefer og påtalemyndigheten spekuler på om «Prop 47» har bidratt til den senere tids økning i forbrytelser og hjemløshet i Californias store byer. De hevder at loven har tatt bort et nyttig ris bak speilet: trusselen om en straffedom for å styre stoffavhengighet over til behandling.

— Det er en ond sirkel, sier Kirk Albanese, visepolitisjef i Los Angeles Police Department (LAPD). - Du blir avhengig, vi stiller deg ikke til ansvar, og du er tilbake på misbrukerkjøret. Hvordan finansierer du dette? Jo, ved å stjele. Innbruddene her øker, biltyveriene går til værs – alt øker.

Hilary Chittick, en av veteranene blant dommerne i Superior Court i Fresno-fylket, sier «Prop 47» har «desimert» hennes muligheter til å tvinge misbruker til behandling. - Folket hadde et hus med hull i taket og dårlige rør, så de sprengte huset, sier hun.

Tilhengere av «Prop 47» innser problemet, og sier tiltak er på vei for å håndtere det. Flere narkotikadomstoler, for eksempel, åpner dørene for både forbrytere og folk som bare har begått forseelser, sier Leonore Anderson, medforfatter av «Prop 47» og direktør i gruppen Californians for Safety and Justice. - Hvis du tror at du behøver en pisk for å foreskrive behandling, så er den muligheten til stede for en som har gjort en forseelse, sier hun.

Men tilhengere av «Prop 47» avviser påstanden om at utfallet av folkeavstemningen bidro til lokale topper i kriminaliteten. Tidlige rapporter tyder på at tilbakefall blant innsatte som er løslatt i tråd med reformen har vært lav.

Løslatt etter 23 år

Blant dem som nylig er løslatt er Ryan Lo, som var 17 år gammel da han skjøt ned den tidligere kjæresten til en 16 år gammel jente i en bisarr leiemordsak som ble utført i en isolert dal i Orange County. Takket være loven om prøveløslatelse av unge lovbrytere ble Lo satt på frifot i 2014, etter å ha sonet 23 år av en dom på 29 år til livsvarig.

— Da jeg kom i fengsel, tok de fyrer som meg og kastet dem i kjøttkvernen, sier Lo. Ungdommer fra 17 til 20 år ble satt inn i de hardeste fengslene vi hadde, og de satt og så på at vi ble kvernet opp. De sa rett ut til oss at «du får ikke gå på skolen. Du sitter på livstid, du skal dø her.»

Lo er i dag 41 år og litt av en autodidakt. Han fikk gå på skole og tok til slutt seks eksamener mens han satt i fengsel. Etter at han ble løslatt, har han fått jobb som nattevakt gjennom en gruppe som arbeider mot tilbakefall. Den ble startet av Scott Budnick, produsent av komediefilmen «The Hangover.»

Antallet heroinoverdoser i USA har tredoblet seg siden 2010. Mye av det skyldes leger som villig vekk skriver ut resepter på avhengighetsdannende opiater. En av dem som ble hektet er Kevin Blythe (30).

Les også

«Å, shit, jeg er blitt avhengig. Hva gjør jeg nå?»

Stanley Bailey ble dømt til livsvarig under tretrinnsloven – for besittelse av en sprøyte i fengselet. 53-åringen ble satt fri høsten 2014, kjører i dag lastebil og frakter last inn og ut av havnen i Los Angeles. Han har løpt maraton og har funnet tilbake til kjæresten fra high school, en jente som jobber med reklame og liker friluftsliv. De er forlovet.

— Troen min, jobben min og henne er de tingene jeg har kjær, sier han.

Stanley Bailey ble dømt til livsvarig under tretrinnsloven. 53-åringen ble satt fri høsten 2014, kjører i dag lastebil og frakter last inn og ut av havnen i Los Angeles. Foto: Jabin Botsford

Ingrid Archie, 34 år gammel enslig mor fra et slitent nabolag sør i Los Angeles kan takke Prop 47 for sin frihet. Hun vokste opp som fosterbarn, og endte opp med å lange crack-kokain. Hun sonet en dom på 18 måneder for brudd på prøvetiden da hun fikk vite at «Prop 47» ville nedgradere hennes seneste lovbrudd fra en forbrytelse til forseelse.Archie ble sluppet ut nesten et år før tiden den 14. august, dagen før eldstedatteren fylte 14 år. Hun brukte de 200 dollarene som løslatte fanger får i porten når de går, til å ta med datteren ut på middag. Nå har hun jobb og tar timer ved en videregående skole i nærheten.

— «Prop 47» hjalp meg til å forstå at det finnes mennesker der ute som ønsker at vi skal lykkes, selv om vi gjorde feil, sier hun.

Statistikken tyder på suksess

Vanligvis vender over halvparten av fanger som løslates i California – 54 prosent – tilbake til fengselet innen tre år. Blant livstidsdømte som kom ut på prøve under guvernør Jerry Brown, har færre enn 2 prosent begått nye forbrytelser, ifølge Los Angeles Times.

Blant de 2100 innsatte som er satt fri etter oppmykingen av delstatens tretrinns lov, har bare 6 prosent endt opp i fengselet igjen. Michael Romano, direktør for Three Strikes-prosjektet ved Stanford-universitetet, gir æren for denne suksessen delvis til omfattende rehabilitering, men også til en slags tilgivelsespsykologi.

— Staten sier at «vi gjorde en feil». I hvert enkelt tilfelle har en dommer revurdert saken og bestemt at «du er ikke lenger en fare for samfunnets sikkerhet». Det er et tillitsvotum og en offentlig renvasking, sier Romano.

For Gonzalez kom denne renvaskingen i form av en syv timer lang høring for komiteen som avgjør prøveløslatelser, i desember 2014. Under forhandlingene fløt det så mye juridisk sjargong rundt i rommet at Gonzalez hadde vanskelig for å forstå hva som foregikk – inntil advokaten hans viste ham tommelen opp under bordet.

Det var det andre store vendepunktet i livet hans. Det første var den natten i 1996 da Gonzalez, den gang 17 år, hjalp de andre medlemmene i gjengen med å slå ihjel en fyllik som snakket dritt. Gonzalez var ikke hovedmannen, men han innrømmer at han fikk inn et par velrettede slag.

I år har Gonzalez søkt om plass ved både University of California og California State University i håp om å kunne fortsette studiene i sosial- og adferdskunnskap som han begynte på i fengselet.

— Jeg tror det ligger makt i utdannelse, sier han. - Det er fyrtårnet på den mørke stien jeg var inne på. Den skal hjelpe meg å finne en vei ut.

Norsk enerett: Aftenposten

Lar du deg fascinere av sirkuset som omgir amerikansk politikk? Da bør du lese denne saken om presidentdebatter:

Les også

Seks minneverdige debattøyeblikk fra amerikanske valgkamper

Vil du lese flere artikler fra Aftenpostens utenriksredaksjon? Følg oss på Facebook.

  1. Les også

    Obama benådet 46 narkodømte

  2. Les også

    Obama med plan for å stenge Guantánamo-fangeleiren

Les mer om

  1. USA

Relevante artikler

  1. VERDEN
    Publisert:

    Amerikanske fanger får gave fra Trump. De kan takke hans svigersønn og Kim Kardashian.

  2. VERDEN
    Publisert:

    El Chapo innsatt i høysikkerhetsfengsel

  3. VERDEN
    Publisert:

    Reuters-journalister løslatt i Myanmar. Fikk amnesti fra presidenten.

  4. VERDEN
    Publisert:

    FBI: Seriedrapsmann har drept minst 50 mennesker

  5. NORGE
    Publisert:

    Nå er soningskøen i norske fengsler borte

  6. VERDEN
    Publisert:

    I år får Terry Garrett (48) lov til stemme for første gang