Verden

I dette området valgte de Obama. Så stemte de frem Trump. Nå kan de snu USA på hodet igjen.

Patrick Progar har vært uavhengig velger hele livet og likte hverken Clinton eller Trump i 2016. Nå har han meldt seg inn i det demokratiske partiet. Han bor i New Jersey 3, et av vippedistriktene som vil avgjøre maktbalansen i Kongressen i november.

NEW JERSEY (Aftenposten): De bor i forstedene og nyter godt av en blomstrende økonomi. Men er det nok til å la republikanerne beholde makten? Disse velgerne blir avgjørende for Trumps videre skjebne.

  • Christina Pletten
    Christina Pletten
    Kommentator

– Hvitt, konservativt, velutdannet, velstående. Et sted der folk holdt seg for nesen og stemte på Trump.

Slik beskriver Patrick Progar området der han bor, Medford i New Jersey.

Medford er et ganske typisk eksempel på østkystens forsteder. Det byr på landlige omgivelser med storbyens tilbud tett på – det er bare en halv times kjøretur til sentrum av Philadelphia. Langs noen av de mer fasjonable veiene ligger digre hus tilbaketrukket i enden av lange alleer. Et dryss av små innsjøer bryter opp monotonien.

Dette er ikke et sted der folk går rundt i røde «Make America Great Again»-hatter. Her bryr de seg ikke om å bygge mur til Mexico eller gjenåpne kullgruver. Men i Medford og lignende forsteder over hele USA trakk uavhengige velgere og moderate republikanere mot Trump i 2016.

Store deler av New Jerseys congressional district 3 er typisk amerikanske forsteder.

De utgjør en bevegelig kjerne i vippedistrikter som ofte avgjør amerikanske valg. Nå mener Demokratene at de er i bevegelse igjen, denne gangen på vei bort fra presidenten og republikanerne. De tror vippedistriktene i forstedene kan være med å gi dem tilbake kontrollen over Kongressen i mellomvalget i november. Progar har bestemt seg for å hjelpe dem.

– Jeg har vært uavhengig velger hele livet, men for tre måneder siden registrerte jeg meg som demokrat, sier Progar, som er direktør for Princeton Child Development Institute.

Han har sett med økende uro på president Trumps presidentskap. Og han tror stadig flere i Medford tenker som ham.

– Jeg tror at mange her har vendt det døve øret til twittermeldingene og alt bråket fra Trump veldig lenge fordi de likte skattelettene og nøt godt av den økonomiske oppturen, sier Progar.

Mange reagerte da presidenten spilte golf under begravelsen til John McCain, sier han.

– Så har du dommene mot Manafort og Cohen. Alle lekkasjene og skandalene. Det hoper seg opp, sier Progar.

Hater presidenten, elsker økonomien

For de relativt velstående velgerne i vippedistriktene, kan mellomvalget i 2018 grovt oppsummeres som et dilemma mellom økonomi og moral. Skal de stemme med lommeboken, som Trump har gjort tykkere? Eller skal de stemme med samvittigheten, som er tynnslitt etter halvannet år med skandaler og svært uortodoks oppførsel fra presidenten?

Slik det ser ut nå, kommer Demokratene til å ta en stor seier i november. De har en 83 prosent sjanse for å vinne flertall i Representantenes hus, ifølge valgekspert Nate Silver. Republikanerne sitter usikkert i 92 seter, ifølge rangeringen til Cook Political Report. 39 er regnet som svært usikre.

Dette er et paradoks for Republikanerne, som mener de har styrt landet inn i en historisk oppgangsperiode. Trump-økonomien setter stadig nye rekorder:

  • Antall søknader om arbeidsledighetstrygd er det laveste på 49 år.
  • Husholdningenes medianinntekt er den høyeste noensinne.
  • Arbeidsledigheten er lavere enn på femti år. Blant afroamerikanere er den det laveste noensinne.
  • Det er stor optimisme blant selvstendig næringsdrivende, dollaren stiger og børsene har holdt seg rekordhøye over lang tid.

Likevel ligger altså partiet dårlig an, og mange frykter valgskred. Trumps budsjettdirektør Mick Mulvaeny oppsummerte dilemmaet i et lukket møte forrige uke, som ble tatt opp på tape og publisert av The New York Times:

– Velgerne hater kanskje presidenten, og det gjør mange, men de liker retningen landet tar. Hvis vi kan få dem til å kan skille følelsene om presidenten fra resten, går sjansene våre betydelig opp, sa Mulvaney.

Langs strandpromenaden i Seaside Heights foreviger en familie seg selv i solnedgangen. Innbyggerne i New Jerseys tredje kongressdistrikt kan være med på å vippe makten i Kongressen i november.

Republikanerne mistet overtaket

På kartet ser New Jersey 3 ut som en skjev tversoversløyfe som henger midt på delstaten. Kongressdistriktet strekker seg fra de lange strendene på Atlanterhavskysten til forstedene øst for Philadelphia, inkludert Medford. Det ble tidlig utpekt av Demokratene som et satsingsdistrikt.

New Jersey 3 har vippet frem og tilbake mellom republikanere og demokrater de siste 20 årene. I presidentvalget stemte de for Trump med ørliten margin i 2016, men de stemte også for Obama to ganger, for George W. Bush i 2004 og for Al Gore i 2000.

I lokalpolitikken har de vært mer konservative. Republikaneren Tom MacArthur har representert dem de siste fire årene i Kongressen, og de har bare sendt en demokrat til Washington én gang de siste 20 årene. MacArthur har markert seg som en støttespiller for Trump i Kongressen. Han var sentral i å pushe gjennom skatteloven som mange mener har satt fart i økonomien. Han var også en av dem som ivret for å fjerne Obamacare.

For bare seks måneder siden kunne MacArthur nesten helt sikkert regne med å bli gjenvalgt, ifølge Cook. Men så skjedde det noe. Demokratenes kandidat Andy Kim begynte å spise seg innpå MacArthur på målingene. I midten av august flyttet Cook distriktet fra «lener mot republikansk» til «vippedistrikt».

Andy Kim jobbet som sikkerhetsrådgiver for Barack Obama og var rådgiver for USAs toppgeneraler i Afghanistan, noe han bruker ivrig i valgkampen. Men det har vist seg å være et sjansespill å lene seg for tungt på erfaringene fra Washington. Motstanderen har kritisert Kim for å overdrive sin erfaring, og The Washington Post har sagt seg delvis enig i en faktasjekk av Kims bakgrunn.

Alt handler om Trump

Mellomvalget i november handler egentlig om at amerikanerne skal velge lokale representanter. I Representantenes hus skal alle de 435 setene fylles på nytt, mens det i Senatet er en tredjedel som skal velges. I tillegg skal de stemme på en rekke guvernører og andre lokale verv. Men dette mellomvalget, som alt annet for tiden, handler mye om Donald Trump.

Det har to årsaker: Dersom demokratene tar kontroll i Representantenes hus, kan de sette i gang granskninger og stevne vitner inn for komiteene. De kan også i ytterste konsekvens sette i gang riksrett mot presidenten. Dette har begynt å demre for presidenten, som nå har kastet seg inn i valgkampen med full kraft, ifølge nettstedet Axios.

Trump har en kjerne av hengivne fans som støtter ham uansett hva han sier og gjør. Men det store spørsmålet er om velgere som Patrick Progars naboer i Medford, og velgerne i andre vippedistrikter rundt de store byene i USA, vil stemme på demokrater som en slags korreks mot Trumpregjeringen. I New Jersey 3 heter den håpefulle demokraten Andy Kim, er 34 år og tidligere Obama-medarbeider. Han er bevisst på hvem han må tekkes. Den største velgergruppen i New Jersey 3 er uavhengige.

– Dette er folk som stemte for både Obama og Trump. De vil ha en politiker som er uavhengig og selvstendig, sier Andy Kim til Aftenposten.

– Dette distriktet er fullt av hardt arbeidende folk som fortjener å få noe tilbake for skattepengene sine.

Drevet frem av kvinner

En varm tirsdag tidlig i september møter Kim potensielle velgere i et møtelokale på baksiden av brannstasjonen i Moorestown, helt vest i New Jersey 3. En liten hærskare av lokale damer har fylt fat på fat med snacks og godssaker og satt opp en stabel med pizzabokser som tømmes hurtig. Ingen tør å skjære i kaken der det står skrevet «Hvis vi stemmer, VINNER VI!» i blå glasur.

Det gikk med mye bakverk og snacks på valgmøtet til demokraten Andy Kim, men denne turde ingen å røre.

Vi spør Kim hva han vil svare velgere som er begeistret for Trump-økonomien og bekymret for at han og de andre demokratene kommer til å bremse veksten.

– Jeg vil si at det må være en økonomi som fungerer for alle. Det er ikke godt nok at 40 prosent av befolkningen sliter med å få endene til å møtes og ikke vil tåle uforutsette utgifter, sier Kim.

– Dette landet er bygget på prinsippet om at alle skal ha muligheter.

Kim er sønn av innvandrere fra Sør-Korea. Senere på kvelden forteller han en anekdote om moren til forsamlingen på brannstasjonen. På primærvalgdagen i vår ble han bekymret for at noe var galt da moren dukket frem fra valgavlukket med tårene strømmende nedover ansiktet.

– Så skjønte jeg at hun gråt av glede. Dette var et stort øyeblikk for henne, som vokste opp i ekstrem fattigdom. Hun hadde nettopp avlagt en stemme for sin egen sønn.

– Aaawww, sukker en dame i publikum.

Så forteller Kim at han har fulgt moren til sykehuset samme morgen. Øynene i salen blir blanke. Hovedparten av de fremmøtte er godt voksne kvinner. Disse kvinnene er drivkraften i den demokratiske bølgen som reiser seg i USA, også her i New Jersey 3.

– Alt handler om å få folk til valgurnene, sier primus motor i Kims støttegruppe Linda Goldman, mens hun hjelper til med legge ut enda mer mat.

– Vi vet at republikanerne pleier å stille sterkt i mellomvalget. Det er de som er på vippen, som er nøkkelen. Det handler om å få dem til å gjøre det rette.

Eiere av småbedrifter i USA er mer optimistiske enn de har vært de siste 15 årene Gallup har gjort målinger. Robert O´Donnell har begynt å investere i eiendom for pengene han har tjent.

Pengene sitter løst

Robert O´Donnell lener seg over kassaapparatet og lar øynene gli over folkemengden som lunter forbi på den gamle strandpromenaden i Seaside Heights. Ingen er interessert i å kjøpe sandwich med svinekjøtt. Termometeret nærmer seg 36 varmegrader. Det har vært en elendig sommer, altfor varm, altfor regnfylt. Bad for business.

Selv bølgene orker knapt å ta et skikkelig tak – de skvalper slapt mot stranden.

– Det har vært skikkelig dårlig på grunn av været. Men alt i alt er det gode tider, sier O´Donnell. Foruten sandwichsjappen eier han også en smultringbutikk og et lite byggefirma. Og det går som en kule.

Trump må gjøre noe riktig, konkluderer kjøpmannen. Vi er i Ocean County, den delen av New Jersey 3 som ligger lengst øst og lengst borte fra byen. Her er støtten til Trump sterk.

– Jeg har 60–70 prosent mer omsetning enn jeg hadde for tre år siden. Folk har begynt å bruke penger igjen, sier O´Donnell.

Han er 34 og venter sitt første barn. Han og kona har begynt å investere overskuddet de har fra småbedriftene sine i eiendom. Nå håper han Donald Trump får sitte i Det hvite hus lenge.

– Jeg tror folk undervurderer ham grovt. Trump er en businessmann. Han er en president for oss som jobber hardt, sier O´Donnell.

Han er langt fra alene om å tenke slikt. Langs promenaden treffer vi flere som er begeistret for den blomstrende økonomien og kjenner på en gryende optimisme. De liker det de nå ser rundt seg. Men er det like motiverende som Trumpmotstanden? O´Donnell sier han ikke er sikker på om han kommer til å stemme i november.

– Det er travelt å drive tre småbedrifter. Jeg stemmer vel hvis jeg får tid, sier han.

På promenaden i Seaside Heights nyter innbyggerne et siste gløtt av sommer på stranden og i fornøyelsesbodene. Innbyggerne i New Jerseys tredje kongressdistrikt kan være med å vippe makten i Kongressen i november.

Christina Pletten er Aftenpostens korrespondent i USA. Kom gjerne med innspill til saker eller ting du har lyst å lese mer om. Følg henne på Facebook her.

Les mer om

  1. Amerikansk politikk
  2. USA
  3. Donald Trump