California er på vei inn mot tidenes tørreste sommer. Solen kan vise seg å bli en viktig del av løsningen.

På en åker i Californias Central Valley står Betty Hurley Lindemann og beundrer et 114 meter langt solspeil. I den ene hånden holder hun et glass med krystallklart vann. I den andre, et glass med en skittengrå saltklump. Hun vet at dette er løsningen for deler av tørkekatastrofen delstaten står midt oppe i.

Mer om Lindemann litt senere. Aller først: Hvor ille er denne tørken?

— Den er så ille at vi frykter for hva vi skal gjøre fremover, sier bonden John Diener, og legger til:

- Se på dette: På denne åkeren prøvde jeg å dyrke en type hvete som ikke trenger så mye vann. Men det fungerte ikke. Vi fikk ikke nok regn. Nå står hele avlingen og visner, sier John Diener og sukker.

I pickuptrucken hans kjører vi gjennom deler av de 20 kvadratkilometerne med jordbruksland som Diener har til rådighet. Her dyrker han druer, alfalfa og mandler.

20 kvadratkilometer høres mye ut. Det tilsvarer et område 60 ganger så stort som Vigelandsparken i Oslo. Likevel er Dieners gård, kjent som Red Rock, ikke på langt nær blant de store spillerne i området. Fresno County, der 64-åringen holder til, er på størrelse med Buskerud og er USAs fremste jordbrukskommune.

I fjor var den totale verdien på jordbruksproduktene herfra rundt 50 milliarder kroner.

Det var litt mindre enn året før. Og i år vil tallet trolig synke enda litt til. Diener er blant bøndene som tjener mindre enn før. Og Californias tørkekatastrofe, som nå har vart i fire år, er hovedårsaken.

- I år har jeg bare dyrket en tredjedel av jordene mine. Jeg tør ikke å plante mer enn det. Ikke før jeg får tilgang til mer vann, sier han.

Må grave dypere og dypere

Den tidligere innsjøen som nå heter Central Valley er, fra naturens side, ganske tørr. Men et omfattende nettverk av kanaler og demninger, bygget på 40, 50 og 60-tallet, har i tre generasjoner sørget for at bønder i hele den langstrakte dalen får glede av vannet som hvert år strømmer ned fra Sierra Nevada-fjellkjeden når vinteren er over og snøen smelter.

Men de siste årene har det snødd stadig mindre i Sierra Nevada. Dermed blir det mindre vann i reservatene som kan sendes til dalens bønder.

Nærmest hele California er nå rammet av «sterk» eller «eksepsjonell» tørke, ifølge US Drought Monitor. Fjorårets sommer var den tørreste på minst 1200 år, ifølge en ny forskningsrapport. Og årets sommer ser ut til å bli enda verre enn fjorårets.

De siste årene har Diener fått stadig mindre vann fra fjellene å rutte med. De siste to årene har han ikke fått en dråpe.

Men jordene må vannes. Hva gjør en bonde i Central Valley da?

Bonden John Diener må la to tredjedeler av jordene stå brakk i år. Tørken gjør det umulig å dyrke noe mer. De siste to årene har han ikke fått noe vann fra Sierra Nevada-fjellene.
KRISTOFFER RØNNEBERG

Han eller hun kan:a) forsyne seg av grunnvannet,

a) kutte forbruket,

b) effektivisere eller

Tørken i California er den verste i delstatens historie. De mørkerøde feltene viser områder rammet av "eksepsjonell tørke" per 2. juni 2015.
US Drought Monitor

c) finne nye vannkilder.Vi skal se nærmere på alle disse løsningene.

Den enkleste – og minst bærekraftige – tingen man kan gjøre er å bygge brønner for å hente ut grunnvann. Diener og tusenvis av andre bønder i Central Valley har vært nødt til å gjøre dette de siste årene for å overleve.

Hvor mange brønner som er bygget, er det ingen som vet. Bruken av grunnvann i California har, frem til helt nylig, ikke vært regulert.

For å finne vann må bøndene bore stadig dypere. De bruker mer enn hva som kommer til å fylles på, selv hvis det skulle bli flom. Og de vet at det ikke er en bærekraftig løsning.

Vanner røttene, ikke bladene

En annen og bedre løsning er å finne nye måter å vanne plantene på. Her har Diener vært en pionér. For noen år siden vant han Leopold Conservation Award for sitt arbeid for å finne nye måter å bruke vannet effektivt på.

— Blant annet har jeg jobbet mye med å vanne plantene nedenfra, sier han.

Vi har kjørt til en åker full av grønne tomatplanter. Bakken virker knusktørr, men plantene ser friske og sunne ut. Langs åkeren går en vannledning som er koblet opp mot små kraner på enden av hver rad med planter. Fra kranen strekker underjordiske rør seg langs hele raden mens den tilfører vann direkte til planterøttene. Dermed går det med mye mindre vann enn dersom Diener hadde vannet plantene ovenfra, slik han gjorde før. — Vannet er i ferd med å bli en stadig mer verdifull ressurs. Vi må bruke det så effektivt som mulig, sier han.

Det innebærer også å dyrke andre ting enn før. Da han arvet gården fra faren sin i 1980, besto åkrene i hovedsak av bomullsplanter. Nå er det mandeltrær som utgjør Dieners viktigste inntektskilde. Mandeltrærne krever mindre arbeidskraft og gir langt høyere inntekter pr. kvadratmeter enn de fleste andre jordbruksprodukter.

På flere av de tørre åkrene har han plantet nye nøttetrær. Først når de er seks år gamle vil han kunne høste noe fra dem.

De siste 20 årene har mandelproduksjonen i California mer enn doblet seg. Kjører du gjennom Central Valley, er det stort sett nøttetrær du ser. De dekker over 3400 kvadratkilometer jordbruksland. I august i år regner John Diener med å høste 680 tonn mandler.

Men trærne krever vann. Hver dag, hele året. Hver enkelt mandel krever 4,2 liter vann før den kan høstes. Men det er ikke så ille som det høres ut, sier Diener.

— Det er mange som tror at mandler krever så mye mer vann enn andre planter. Det er bare tøys. Dessuten vanner vi også mandeltrærne mer effektivt enn før. Men det er noen som har interesse av å skylde på bøndene for vannmangelen, og de har valgt å bruke mandelen som et slags symbol, sier 64-åringen.Både han og mange andre påpeker at det er kjøttproduksjonen som krever aller mest vann. Ti minutters kjøring fra Dieners gård ligger Harris Ranch, Californias største kjøttprodusent. Hvert år sendes 68.000 tonn storfekjøtt herfra. For å lage ett kilo kjøtt går det med hele 15.000 liter vann.

Hadde amerikanerne spist færre burgere, ville Californias vannmangel vært mindre prekær.

Containere fylt med vann

Hvem skal betale for vannmangelen i California? I vinter kunngjorde guvernør Jerry Brown at folk i byene må redusere forbruket sitt med 25 prosent. I sommer vil mange gressplener bli brunsvidde. Svømmebassenger vil stå tomme. Golfbaner vil bli forlatt.

Vannstanden i Lake Millerton er for tiden 33 prosent av kapasiteten. Det er urovekkende lite.
KRISTOFFER RØNNEBERG

Jordbruket, derimot, ble fritatt fra kravet om å redusere vannforbruket. Årsaken er delvis at jordbruket utgjør en betydelig inntektskilde for California. Og delvis at folk som John Diener allerede har fått redusert vanntilførselen fordi de ikke lenger får hente noe ut av vannreservatene.I byene har dette ført til mye irritasjon. Hvorfor skal de gi opp gressplenene sine når bøndene får dyrke grønnsaker, korn og nøtter? I tillegg til mandlene har dyrkingen av alfalfa – en plante som brukes i dyrefôr – blitt en slags syndebukk. Begge deler eksporteres i stor skala til Asia.

— Vi kunne like gjerne fylt opp containerne med vann, mener Robert Glennon, en jusprofessor ved University of Arizona og forfatteren av en bok om USAs vannmangel.

Det synes Doug Parker, direktør ved institutt for vannressurser ved University of California, er en gal måte å se det på.

— Ja, vi ser at mandelproduksjonen øker veldig raskt. Og det er logisk, fordi det er lett å tjene gode penger på det. Og hva så om det eksporteres? Vi importerer da også masse mat til California. Det er sånn det globale markedet fungerer, sier han.

Gjør om skittent vann til rent vann

Selv om bønder som John Diener vanner mer effektivt enn før, forsvinner ikke problemene. Det er på ingen måte sikkert at vannlagrene vil fylles med snø fra Sierra Nevada-fjellene i årene fremover. I Californias Central Valley blir man fremover nødt til å bruke vannet man har. Gjerne flere ganger.

Og selskapet WaterFX har funnet en måte å gjøre akkurat det på. Og det tar oss tilbake til Betty Hurley Lindeman.

En times kjøretur nord for Dieners gård ligger vanndistriktet Panoche. Her, midt i en forlatt åker, står en diger aluminiumskonstruksjon og speiler seg i de kraftige stolstrålene. Den brune jorden gjør at solpanelene nesten ser ut som om de er belagt med gull.

- Den ser litt futuristisk ut. Snart skal hele dette jordet være fylt av sånne, sier Lindeman, som er ansvarlig for håndteringen av avfallsvann i Panoche.

De buede aluminiumsplatene er vendt mot bakken akkurat nå. Men så fort maskinen skrus på, vender de seg mot solen og beveger seg med den. Solstrålene varmer opp en olje som renner i rør langs solpanelene. Oljen varmer i tur opp saltholdig vann, som tilføres i et eget rør, slik at det omgjøres til damp. Prosessen er så grundig at sluttproduktene er drikkeklart vann og harde klumper med salt og mineraler.

— Og de mineralene kan man selge videre. Dermed har man ikke bare løst et problem, man har også gjort det til en inntektskilde, sier Lindemann.

- Vi må finne nye løsninger

I Panoche er ikke problemet kun mangelen på vann. Problemet ligger også i at området ligger såpass lavt at det renner vann hit fra omkringliggende områder. Ofte, når dette vannet har rent gjennom de næringsrike jordene i nærheten, er det fullt av salter og mineraler.

- Hittil har det vært umulig å bruke dette vannet fordi plantene ikke tåler det. Men nå kan vi utnytte det ved å rense det i systemet vårt, sier Aaron Mandell, som leder oppstartsselskapet WaterFx.

Panoche er prøvekaninen. I løpet av et års tid skal det soldrevne dampanlegget dekke 125 mål landbruksjord her. Det vil da kunne rense ti milliarder liter vann i året, ifølge Mandell.

Metoden hans, som ligner på prosjekter som er under utvikling i Sahara og i Australia, er omtrent halvparten så dyr som tradisjonelle avsaltingsprosjekter, sier han.

- Jeg tror dette er en god løsning for hele California. Vannmangelen er enorm her, og det vil få store konsekvenser dersom vi ikke gjør noe. Og vi må gjøre mer enn bare å konservere. Vi må også finne nye løsninger. Nye vannkilder. Og det er det vi gjør her, sier han.

Twitter: @ronneberg

Facebook.com/usakris